Mary burton midgely

La moderna filosofa britannica Mary Burton Midgely (nata nel 1919) ha scritto ampiamente su argomenti che coinvolgono la libertà e il determinismo, la filosofia della natura umana e la natura della moralità. Il suo lavoro si è concentrato principalmente sulla natura umana in relazione al comportamento animale e la filosofia della motivazione umana e dell'etica.

Mary Midgely è nata Mary Burton a Londra, Inghilterra, il 13 settembre 1919, figlia di Canon Tour ed Evelyn (Scrulton) Burton. Ha studiato al Sommerville College, Oxford (lode di prima classe, 1942). Ha insegnato all'Università di Reading in Gran Bretagna, 1949-1950, e dopo il 1951 all'Università di Newcastle upon Tyne, anche in Gran Bretagna. Qui ha iniziato come docente part-time, per poi diventare docente senior di filosofia. Ha anche lavorato come professore in visita negli Stati Uniti. Nel frattempo, nel 1950 sposò Geoffrey Midgely, anche lui docente universitario. Hanno allevato tre figli.

Oltre al suo insegnamento, i contributi di Mary Midgely alla filosofia contemporanea erano di ampia portata, ma in due aree ha dato importanti contributi al pensiero corrente: la filosofia della natura umana e la filosofia morale.

Midgely ha criticato gran parte della filosofia della natura umana del XX secolo per non aver preso sul serio lo studio sistematico del comportamento animale come base per costruire una comprensione filosofica degli esseri umani. L'esistenzialismo è particolarmente colpevole di questo reato. Jean-Paul Sartre e Albert Camus, i principali esponenti dell'esistenzialismo nel XX secolo, hanno sostenuto che gli esseri umani creano o definiscono se stessi e, di conseguenza, è necessario vedere gli esseri umani come radicalmente liberi. Per Sartre e Camus libertà radicale significa che gli esseri umani "non hanno natura" e che gli esseri umani sono infinitamente plastici nel senso che possono assumere qualsiasi forma scelgano. Per Sartre e Camus, gli esseri umani possono essere liberi solo se assumiamo che non ci siano vincoli fondamentali su ciò che gli esseri umani possono diventare. Per gli esistenzialisti, se la natura umana esiste, le persone non possono essere libere.

Midgely ha rifiutato questa immagine dell'umanità perché ha respinto l'assunto principale della teoria evolutiva, vale a dire che gli esseri umani sono in un continuum di sviluppo con gli animali. Per Midgely, l'esistenzialismo è fondamentalmente fondato su un falso dualismo tra gli esseri umani e il regno animale; quasi tutta la ricerca scientifica da Darwin rifiuta questo dualismo radicale. Ma ancora più importante, se gli esseri umani fossero radicalmente liberi, la società sarebbe in grado di plasmarci in qualsiasi modo ritenga opportuno, e questa convinzione va contro la storia e l'esperienza. Per Midgely, la variazione o plasticità umana era ampia e profonda ma non era infinita.

Ma mentre Midgely rifiutava l'idea che gli esseri umani siano "selezionatori" disincarnati che possono formarsi in qualsiasi modo decidano, ha anche respinto l'esatto opposto di questa visione, vale a dire che gli umani sono completamente determinati dalla loro storia genetica e biologica. Se gli esseri umani fossero completamente determinati dal loro patrimonio genetico, allora saremmo macchine. Una macchina è qualcosa le cui parti, scopi e comportamento possono essere letti da un diagramma o schema ingegneristico. Ma, secondo Midgely, il comportamento e la motivazione umana sono semplicemente troppo complessi, imprevedibili e rispettosi dell'ambiente per soddisfare questa condizione. In breve, dire che gli esseri umani hanno una natura non significa che gli esseri umani siano pienamente determinati. Uomini e donne possono determinare con forza il corso della propria vita, ma la loro capacità di definirsi non è storicamente e biologicamente illimitata. La natura umana è continua con gli animali nel senso che esiste un insieme di tendenze innate, attive e sociali che modellano il comportamento umano. Tuttavia, queste tendenze non determinano i dettagli del comportamento umano.

Un esempio di tendenza naturale è l'altruismo. L'altruismo è la capacità di fare del bene agli altri. Gli egoisti classici sostenevano che gli uomini e le donne agivano sempre per i propri interessi e non erano in grado di agire per gli altri. L'altruismo era incompatibile con la natura umana. Ma il comportamento animale mina questa visione egoistica dell'umanità. Gli animali muoiono costantemente per i loro piccoli. Difendono costantemente i membri del loro gruppo. Per Midgely, gli animali fanno ciò che "non paga" e se vogliamo comprendere gli esseri umani come se fossero in un continuum con gli animali, allora dobbiamo vedere l'altruismo umano non solo come possibile ma anche come fondamentale per la sopravvivenza umana.

Midgely ha sostenuto che la teoria morale deve andare di pari passo con l'etologia e la teoria evolutiva. Ha rifiutato l'idea che ci sia una separazione completa tra fatti e valori. Ad esempio, non possiamo chiedere o richiedere alle persone di fare ciò che è incoerente con la loro natura umana, ma questo non significa che non possiamo obbligarle ad essere altruiste in alcune situazioni. La biologia e la teoria evolutiva possono aiutarci a comprendere i limiti e la portata dell'altruismo, ed è quindi essenziale. Tuttavia, sebbene queste discipline siano necessarie alla moralità, non sono di per sé sostitutive dell'etica e della filosofia morale. I fatti della teoria evoluzionistica possono aiutare ma non possono sostituire una filosofia del valore.

Possiamo applicare queste idee alla filosofia sociale. Molti filosofi come Karl Marx hanno sostenuto che dovremmo creare un ordine sociale ed economico che richieda che uomini e donne lavorino per gli altri. Il comunismo classico sosteneva che gli uomini e le donne sono solo apparentemente egoisti perché gli è stato insegnato ad essere egoisti dalla società avida in cui sono cresciuti. Il comunismo ha tentato di creare una società che permettesse alle persone di essere completamente altruiste. Si poteva solo agire per il "bene del proletariato". Midgely sosterrebbe che il comunismo è una forma radicale di altruismo che tenta di sviluppare un'etica incompatibile con la natura umana. Ma il capitalismo rigoroso è anche incompatibile con la natura umana. Il capitalismo rigoroso presuppone che uomini e donne siano sempre egoisti e che il comportamento altruistico sia impossibile. Ma l'altruismo è presente in tutto il regno animale. Come notato in precedenza, gli animali muoiono regolarmente per la loro prole e i primati agiscono costantemente in modi a vantaggio del loro gruppo. In breve, le principali filosofie economiche degli esseri umani sono entrambe incompatibili con la nostra conoscenza del regno animale.

Per Midgely, gli animali indicano la strada verso una struttura sociale più coerente per uomini e donne.

Ulteriori letture

Tra le opere più note di Mary Midgely ci sono Bestia e uomo (1978) Evoluzione come religione (1985), e Malvagità: un saggio filosofico (1989). Un altro libro che esplora le sue opinioni sulla teoria della conoscenza e dell'informazione è Saggezza, informazione e meraviglia: a cosa serve la conoscenza (Londra, 1989). □