Marie – joseph – paul – yves – roch – gilbert du motier, marchese de lafayette

di 1757-1834

Statista francese e ufficiale militare

Nobile Nascita. Marie-Joseph-Paul-Yves-Roch-Gilbert du Motier, marchese de Lafayette, nacque il 6 settembre 1757 in una prestigiosa famiglia nobile: era il figlio di Michel Roche Gilbert du Motier, marchese de Lafayette, colonnello dei granatieri, e Marie Louise, figlia di Joseph Yves Hyacinthe, marchese de la Rivière. Nel 1768 frequentò il College of Louis-le-Grand e nel 1770 ereditò un'immensa fortuna quando morirono sia sua madre che suo nonno. Divenne un paggio della regina, Marie Leczinska, nel 1771. Grazie alla sua influenza ricevette l'incarico di luogotenente presso i Royal Musketeers. L'11 aprile 1774 sposò Anastasie Adrienne de Noailles, secondogenita del duca d'Ayen. Rientrato nella cerchia dei cortigiani attorno al re Luigi XVI, ma presto si è consumato dal desiderio di ottenere la gloria militare. Stava allora emergendo tra i francesi di tutte le classi sociali un'entusiasta devozione alla libertà e ai diritti dell'uomo. Molti giovani ufficiali erano ansiosi di andare in America, alcuni per un interesse ben ragionato per la causa in gioco e altri per amore dell'avventura romantica o per il desiderio di colpire gli inglesi per vendicarsi dei disastri dei Sette. Guerra degli anni (1756-1763).

Rivoluzione americana. Nel luglio 1777 Lafayette lasciò la Francia per l'America alla ricerca della gloria nella nascente Rivoluzione americana. L'affascinante e carismatico Lafayette strinse un'amicizia duratura con il comandante in capo americano, il generale George Washington, che gli conferì il grado di maggiore generale. Lafayette combatté con distinzione nella battaglia di Brandywine in Pennsylvania (settembre 1777) e condusse un'azione magistrale di retroguardia durante la ritirata successiva alla battaglia di Barren Hill (maggio 1778). Nel 1779 Lafayette tornò in Francia per convincere il governo di Luigi XVI a inviare un corpo di spedizione per aiutare i coloni contro l'Inghilterra. L'anno successivo gli sforzi di Lafayette avevano avuto successo; tornò nelle colonie e fu subito messo al comando di un esercito in Virginia. Inseguì aggressivamente il comandante inglese Lord Charles Cornwallis, lo aggirò e costrinse il generale britannico a ritirarsi sulla costa della Virginia, dove rimase intrappolato a Yorktown nell'estate del 1781. Una considerevole flotta francese interruppe i rifornimenti marittimi della Cornovaglia, e il l'arrivo di molti altri eserciti coloniali sigillò il destino di Cornwallis. Si è arreso il 19 ottobre. Lafayette tornò in Francia come eroe nel 1782 e fu promosso al grado di generale di brigata. Il suo ritorno in America nel 1784 fu ampiamente celebrato; diversi stati negli Stati Uniti d'America di recente formazione lo hanno reso cittadino onorario.

Rivoluzione francese. Dal 1784 al 1789 Lafayette, fortemente influenzato dalle sue esperienze in America, divenne un leader degli aristocratici liberali. Ha sostenuto la tolleranza religiosa e l'abolizione della schiavitù ed è stato eletto come rappresentante della nobiltà agli Stati Generali (maggio 1789). Lafayette ha sostenuto i deputati borghesi nella loro offerta per una maggiore rappresentanza negli Stati e nella loro creazione dell'Assemblea nazionale. Ha contribuito a redigere la Dichiarazione dei diritti dell'uomo ed è stato eletto comandante della neonata Guardia Nazionale. Lafayette, tuttavia, non era radicale: riteneva che una monarchia costituzionale sul modello inglese fosse il governo più appropriato per la Francia. Quando una folla di rivoluzionari radicali assalì Versailles il 6 ottobre 1789, Lafayette ordinò alle sue truppe di salvare il re e la regina. La popolarità di Lafayette raggiunse il suo apice nel 1790: sostenne le politiche dell'Assemblea nazionale, in particolare il trasferimento del potere politico dall'aristocrazia alla borghesia, ma temeva che un franchise troppo ampio avrebbe incoraggiato le classi inferiori ad attaccare i diritti di proprietà (solo la Grande Paura aggiunto ai suoi dubbi). Il 17 luglio 1791 una folla si radunò sul Champ de Mars a Parigi e chiese l'abdicazione del re: Lafayette, temendo per la sicurezza del monarca, ordinò alla Guardia Nazionale di aprire il fuoco. Il conseguente spargimento di sangue ha distrutto la posizione di Lafayette presso i rivoluzionari, che stavano diventando sempre più radicali, e lo ha costretto a dimettersi dal suo comando. All'inizio della guerra contro l'Austria nel 1792 Lafayette ricevette il comando di un esercito. Dal suo campo scrisse all'Assemblea nazionale e denunciò le politiche pericolosamente radicali dei giacobini. Lafayette complottò per marciare su Parigi con il suo esercito e sopprimere i democratici radicali che stavano rapidamente allontanando la Francia da un governo costituzionale. Prima che il piano fosse completato, arrivò la notizia della prigionia del re. Lafayette si rifiutò di obbedire agli ordini dell'assemblea e arrestò i commissari inviati al suo campo. L'assemblea lo ha rimosso dal comando e ha nominato Charles-François du Pèrier Dumouriez al suo posto (19 agosto). Poiché i soldati di Lafayette erano in sintonia con i radicali, fuggì in Belgio. Fu fatto prigioniero dagli austriaci e trascorse quasi quattro anni nella prigione di Ohnutz, dove morì di fame e torturato. Negli Stati Uniti molti hanno provato simpatia per lui. Washington fece appello all'imperatore Francesco I affinché a Lafayette fosse permesso di venire negli Stati Uniti sulla parola. Fu finalmente liberato il 23 settembre 1797 dopo la vittoriosa campagna di Napoleone contro l'Austria. Dopo un soggiorno in Olanda tornò in Francia (marzo 1800) e si ritirò nel suo castello di La Grange. Napoleone cercò la sua lealtà offrendogli posizioni nel governo, inclusa la posizione di ministro degli Stati Uniti, ma Lafayette rifiutò queste offerte. Ha anche rifiutato l'offerta del presidente Jefferson del governatorato della Louisiana. Durante il governo di Napoleone Lafayette rimase a La Grange.

Anni dopo. Dopo anni di isolamento fu eletto alla Camera dei deputati (1818-1824) dove sposò politiche moderatamente liberali: si oppose alla censura della stampa e alle restrizioni sulla proprietà privata. Nel 1824 Lafayette fu invitato dal Congresso e dal presidente James Monroe a visitare gli Stati Uniti. Arrivò il 15 agosto 1824 a New York e visitò ciascuno dei ventiquattro stati. Ovunque andasse riceveva segni di entusiastica riverenza e affetto. In considerazione dei suoi servizi nella guerra rivoluzionaria, il Congresso gli ha votato una sovvenzione di $ 200,000 e ventiquattromila acri di terra. Nella rivoluzione di luglio del 1830 in Francia divenne comandante della Guardia nazionale e fu determinante nel rovesciare il conservatore re Carlo X e nel porre sul trono Luigi Filippo: Lafayette sperava ancora di dare alla Francia una monarchia costituzionale. È rimasto membro della camera dei deputati fino alla sua morte. Ha lasciato un figlio, George Washington, e due figlie, Anastasie e Virginie. Tra tutti gli eminenti francesi del periodo rivoluzionario era forse l'unico che non aveva nulla di cui vergognarsi nella sua carriera. Il suo carattere era così profondamente intriso delle idee americane di libertà costituzionale che trovava difficile identificarsi con uno dei movimenti violenti originati dalla rivoluzione francese del 1789.