Marie-joseph-paul-yves-roch-gilbert du motier, marchese de lafayette (1757-1834)

Ufficiale francese

Mani attraverso il mare. Più di chiunque altro, Marie-Joseph-Paul-Yves-Roch-Gilbert de Motier, il marchese de Lafayette simboleggia l'assistenza che gli americani hanno ricevuto dagli europei nella loro lotta per l'indipendenza. Il barone Friedrich Wilhelm Ludolf Gerhard Augustin von Steuben ha scritto il manuale tattico per l'esercito americano e lo ha addestrato con metodi europei; Jean-Baptiste-Donatien de Vimeur conte de Rochambeau comandava un esercito a Newport e Yorktown; L'ammiraglio François-Joseph-Paul de Grasse è stato determinante per la vittoria a Yorktown; Il barone Johann de Kalb comandava una divisione e fu ferito a Camden; Thaddeus Kosciusko ha progettato le difese a Saratoga e West Point; e il conte Casimir Pulaski fu ferito mortalmente alla testa della sua unità di cavalleria durante l'assedio di Savannah. Ma nessun ufficiale straniero è stato così venerato nella sua vita e in seguito come il marchese de Lafayette.

Sfondo. Nato in Auvergne, Lafayette rimase orfano prima del suo secondo compleanno quando suo padre fu ucciso nella battaglia di Minden. Sua madre morì nel 1770, mentre studiava al Collège du Piessis dell'Università di Parigi. Si unì ai Moschettieri del Re nel 1771 e acquistò una commissione come capitano dei dragoni nel 1774, dopo essersi sposato con la potente famiglia Noailles. La ricchezza e un antipasto alla corte francese non erano sufficienti a soddisfarlo. Nel 1776 offrì i suoi servizi all'esercito continentale e fu incaricato di un maggiore generale.

Guerra e diplomazia. Servendo come volontario non retribuito senza un comando, Lafayette si distinse subito, combattendo valorosamente e subendo una ferita alla gamba a Brandywine l'11 settembre 1777. Quando tornò in servizio a dicembre, fu come aiutante di campo del generale George Washington . Il suo sostegno è stato inestimabile per Washington nei giorni tetri di Valley Forge. Quando combatté nella battaglia di Monmouth nel giugno 1778, aveva un'ottima reputazione e uno stretto rapporto con Washington, che lo nominò ufficiale di collegamento quando la flotta dell'ammiraglio d'Estaing arrivò. Nel 1779 tornò in Francia portando messaggi dal Congresso continentale e aiutando a organizzare un corpo di spedizione francese. Fu promosso colonnello dell'esercito francese per i suoi sforzi. Ritornato alle colonie, gli fu dato il comando della fanteria leggera della Virginia, rifiutandosi di lasciare che gli inglesi numericamente superiori si avvicinassero con la sua forza minore fino a quando il generale Charles Cornwallis non si trasferì a Yorktown. Anche in questo caso le sue capacità di collegamento tra le forze francesi e quelle americane furono di inestimabile valore nell'organizzare l'assedio anfibio di Yorktown. Quando tornò in Francia nel 1782, era come maggiore generale dell'esercito francese.

Una vita movimentata. Avendo realizzato più di quanto la maggior parte delle persone faccia in una lunga vita, Lafayette aveva solo venticinque anni e il suo appuntamento con il destino non era ancora completo. Alla caduta della Bastiglia nel 1789, prese il comando della Guardia Nazionale di Parigi per proteggere la città e promuovere la riforma. La sua moderazione non ha soddisfatto né i reazionari né i radicali. Dopo aver comandato brevemente l'esercito francese nella guerra con l'Austria, fu accusato di tradimento controrivoluzionario, fuggì in Austria e vi fu imprigionato per cinque anni come rivoluzionario. Durante il regno di Napoleone Bonaparte rimase politicamente inattivo ma dopo il 1815 prestò servizio alla Camera dei Deputati e prese parte a molti movimenti politici francesi ed europei che promuovevano la democrazia ei diritti dell'uomo. Quando ha girato l'America dal 1824 al 1825 come parte delle celebrazioni della rivoluzione americana, è stato accolto con entusiasmo selvaggio. Nella Rivoluzione francese del 1830 comandò nuovamente la Guardia Nazionale, poi si dimise per protestare contro lo stallo delle riforme. Quando morì nel 1834, fu sepolto nel suolo americano portato a Parigi per la sua tomba.

Icona della democrazia. Sebbene Lafayette fosse un abile comandante, è stato il suo ruolo di simbolo che lo ha immortalato. Inizialmente questo ruolo lo ha reso un simbolo per gli americani del sostegno del mondo esterno alla loro causa, poi come un simbolo per i francesi della dignità di quella causa. Alla fine della sua vita, era arrivato a simboleggiare l'aspirazione mondiale alla democrazia e ai diritti dell'uomo, ed era considerato da belgi, irlandesi, greci e sudamericani come ispirazione per le loro lotte per la libertà; ma nessuno lo ha celebrato tanto quanto gli americani, e quando un esercito americano sbarcò in Francia nel 1917 per combattere al fianco dei francesi nella prima guerra mondiale, fu un generale americano a dire: "Lafayette, siamo qui!"