Man, henri de (1885-1953)

Socialista belga.

Originario di Anversa e prodotto della prospera borghesia belga, Henri de Man divenne una figura importante del socialismo europeo. Era un leader tra i molti teorici e attivisti socialisti dell'inizio del XX secolo che rifiutavano il marxismo ortodosso e cercavano una nuova fondazione per la politica progressista.

Secondo de Man, le teorie di Karl Marx (1818–1883), sebbene forse ben adattate al diciannovesimo secolo, furono inutili nell'affrontare adeguatamente le realtà del capitalismo del dopoguerra. La società borghese aveva dimostrato, tra le altre cose, una sorta di resilienza che le categorie marxiste non potevano spiegare. Il sistema capitalistico di produzione e consumo non aveva prodotto un proletariato in crescita e sempre più indebolito. Al contrario, si era dimostrato sorprendentemente efficace nel fornire autentici benefici materiali a segmenti sempre più ampi della società. Inoltre, l'analisi di classe marxista non poteva spiegare l'enorme successo del capitalismo americano dove, secondo le osservazioni di prima mano di de Man, la coscienza di classe, almeno del tipo che aveva a lungo caratterizzato le società europee, era largamente assente.

Al posto del marxismo ortodosso, de Man ha proposto un tipo di umanesimo che non si limitava all'analisi di classe, che trascendeva le nozioni puramente economiche di sfruttamento e che cercava di ristabilire l'importanza della cultura e della politica democratica per il movimento socialista. La presunzione di un calcolo puramente utilitaristico dei bisogni umani, radicato nell'egoismo economico, era un grave difetto che il marxismo condivideva con l'economia politica borghese. In risposta, de Man perseguì nozioni più ampie di giustizia e liberazione umana che coinvolgevano, tra le altre cose, seri programmi di educazione dei lavoratori sulla base dei quali i socialisti potevano stabilire un sistema di controllo operaio veramente democratico e responsabile sull'impresa industriale. Rifiutò quelli che considerava approcci astratti e meccanicistici all'analisi sociale, marxisti e non marxisti allo stesso modo, e cercò di enfatizzare invece le effettive caratteristiche psicologiche della vita sociale moderna.

De Man è stato uno scrittore prolifico e molto influente. Ma è anche una di quelle figure la cui biografia è forse degna di nota quanto la sua opera. Era certamente il principale socialista belga del suo tempo. Conosceva e lavorava con molte delle grandi figure della sinistra europea, tra cui Rosa Luxemburg (1870-1919), Karl Liebknecht (1871-1919), Karl Kautsky (1854-1938) e Leon Trotsky (1879-1940). Originariamente un marxista radicale più o meno nello stampo di Luxemburg e Liebknecht, le opinioni di de Man iniziarono a cambiare con l'avvento della prima guerra mondiale. Mentre i socialisti generalmente ripudiavano la guerra, de Man fu profondamente colpito dalla manifesta vittimizzazione del Belgio. Si arruolò nell'esercito belga, combatté nelle trincee e fu decorato al valore.

Dopo la guerra visitò la Russia sovietica e assistette agli eccessi del bolscevismo; visse per un periodo nell'area di Puget Sound dello Stato di Washington, dove sperimentò il funzionamento del capitalismo americano; e alla fine si trasferì in Germania, dove divenne professore di psicologia sociale all'Università di Francoforte, pubblicò i suoi lavori più importanti, tra cui La psicologia del socialismo (1926) Gioia nel lavoro (1927), e L'idea socialista (1933) e osservò l'ascesa del nazismo. Tornato in Belgio nel 1937, è autore del famoso Plan du Travail, adottato dal Partito laburista belga come strategia economica pragmatica per affrontare i problemi della Grande Depressione. Alla fine, è diventato un ministro del governo.

Temperamentalmente inadatto al dare e prendere della vita politica ufficiale, de Man iniziò a dubitare dell'efficacia della democrazia. Di fronte all'incombente minaccia nazista, ha sostenuto una politica di pacificazione, ha suggerito che il nazionalsocialismo potrebbe essere una forma praticabile di socialismo, ed è stato, alla fine, quasi il solo a sostenere la decisione di Leopoldo III (r. 1934-1951) di arrendersi e persino abbracciare l'invasione tedesca. Il famigerato "Manifesto ai membri del partito laburista belga" (1940) di De Man elogiava il regime nazista come uno che "ha attenuato le differenze di classe in modo molto più efficace dei sedicenti democratici" e accoglieva con favore la prospettiva di un socialismo di tipo autoritario. Per questo, si è guadagnato la profonda e duratura inimicizia dei suoi connazionali. De Man fuggì dal Belgio nel 1941 e dopo la guerra fu condannato in contumacia per tradimento come collaborazionista contro lo Stato belga - un simbolo, per alcuni, dei pericoli insiti in ogni tentativo di adattare il socialismo alla dittatura.