Malattie e immunologia

Incrocio stradale. La Cina è sempre stata esposta a malattie epidemiche. Il commercio lungo l'antica via della seta, la guerra con i barbari del nord e i viaggi da e verso l'India e l'Indocina hanno contribuito alla diffusione del vaiolo, delle malattie polmonari, delle malattie febbrili, della dissenteria e della peste. Con l'emergere di commercianti europei sulla costa sud-orientale della Cina e l'aumento delle attività commerciali internazionali nel sud-est asiatico durante il XVI secolo, nuove malattie epidemiche, come la scarlattina, il colera, la difterite e la sifilide, apparvero nella regione.

Malaria. La menzione della febbre malarica apparve inizialmente nei testi medici nel VII secolo. Le temperature durante il periodo Tang (618-907) erano molto probabilmente più alte di quelle odierne, il che significava che le malattie associate ai climi meridionali, come la malaria, la schistosomiasi e la febbre dengue, potevano essere trovate più a nord. Alcuni trattati specializzati nel XII secolo suggerirono che il miasma di alcune regioni causasse la malaria.

Piaga bubbonica. La storia della peste bubbonica in Cina è un argomento controverso. Alcuni studiosi ritengono che sia arrivato in Cina all'inizio del '600, mentre altri suggeriscono che la prima apparizione fu negli anni '1130 del XNUMX a Guangzhou. (È noto che le epidemie di peste hanno colpito l'Impero Romano e gli attuali Iraq e Iran dalla metà del VI secolo alla fine dell'VIII secolo.) Entrambe queste opinioni si basano almeno in parte su semplici descrizioni di sintomi, come la congestione della gola, brividi, febbre, vomito, diarrea e bubboni. Un'epidemia devastante si è verificata in Cina all'inizio del XIII secolo e potrebbe essere stata collegata alla peste nera europea in quel momento.

Vaiolo. I primi trattati sul vaiolo apparvero alla fine dell'XI secolo. Qian Yi, un pediatra dell'XI secolo, fu tra i primi a identificare il vaiolo, così come la varicella, il morbillo e la scarlattina. I pediatri hanno suggerito che a quel tempo il vaiolo si era sviluppato in una malattia infantile tra la popolazione cinese. La tecnica di variolazione (inoculazione con il virus del vaiolo) utilizzando il vaiolo umano fu praticata per la prima volta nella regione dello Yangzi inferiore (Yangtze) nella seconda metà del XVI secolo. Nonostante la pratica precoce della variolazione, il vaiolo era diffuso in Cina, soprattutto nel nord.

Inoculazione. Le origini dell'inoculazione contro il vaiolo in Cina sono piuttosto misteriose. Alchimisti daoisti

che viveva da eremiti nelle grotte possedeva il segreto dell'inoculazione del vaiolo nel X secolo. Evidentemente hanno prima portato la tecnica all'attenzione del pubblico dopo che il figlio maggiore del primo ministro Wang Tan è morto di vaiolo. Wang desiderava ardentemente impedire che questa malattia infettasse altri membri della sua famiglia, così convocò una riunione di medici, saggi e maghi di tutto l'impero, e fu allora che incappò nel trattamento.

Processo delicato. Gli inoculatori cinesi hanno praticato vari metodi in modo da ridurre le possibilità di ottenere la malattia in piena regola mentre aumentavano le possibilità di immunità. La procedura principale utilizzata era quella di mettere il materiale del vaiolo su un tampone di cotone, che veniva poi inserito nel naso della persona. Il vaiolo veniva quindi assorbito, respirando, attraverso la mucosa. Gli inoculatori di solito sceglievano materiale per il vaiolo dalle croste di qualcuno che era stato inoculato in precedenza.

Contributo. L'inoculazione del vaiolo tradizionale cinese era relativamente sicura, ma non divenne ampiamente conosciuta e praticata fino al periodo 1567-1572, come indicato dall'autore Yu Chang nel suo libro Vari pensieri in medicina, pubblicato nel 1643. Durante il diciassettesimo secolo la pratica cinese dell'inoculazione si diffuse nelle regioni turche e successivamente in Europa.