Magellano, ferdinando (fernão magalhães; c. 1480-1521)

Magellano, ferdinando (Fernão Magalhães; c. 1480–1521), navigatore portoghese. Magellan nacque in una nobile famiglia portoghese di origine francese, forse a Ponte da Barca nel nord del Portogallo. Nel 1492 divenne un paggio alla corte della regina. Nel marzo 1505 Magellan e suo fratello si arruolarono nella flotta di Francisco de Almeida, diretti in India lungo la costa atlantica dell'Africa fino alle Isole del Capo Verdes e intorno al Capo di Buona Speranza. Almeida navigò nelle acque dell'Africa orientale per più di due anni, saccheggiò Mombassa e stabilì una serie di forti portoghesi per servire come centri commerciali e per proteggere le rotte marittime verso l'India, dove Magellano arrivò dal Mozambico nell'ottobre 1507.

Al momento del suo arrivo aveva prestato servizio prima su un brigantino, poi su una caravella in combattimento nel Mar Arabico. Al comando di Nuno Vaz Pereira sulla caravella Spirito Santo, partecipò alla sconfitta portoghese, per mano di un'enorme flotta mamelucca egiziana fortificata da cannoniere veneziane, che ruppe il blocco portoghese del Mar Rosso. Subito dopo fu inviato, sotto il comando di Pereira, alle Isole Maldive, ma si diresse invece verso la città portuale di Colombo, dopo essere stato trascinato da una tempesta sulla costa di Ceylon (l'attuale Sri Lanka). Magellano partecipò alla grande battaglia navale del 2 febbraio 1509, in cui la flotta di Almeida sconfisse la coalizione mamelucco-veneziana a Diu (che divenne una colonia portoghese), una battaglia in cui Pereira fu ucciso e Magellano gravemente ferito. Magellan era coinvolto nell'intelligence sulla costa del Malabar, insieme a suo cugino Francisco Serrão, per valutare sia la forza delle marine locali che l'organizzazione del commercio locale, che scoprirono essere sotto il controllo dei mercanti arabi. A ciascuno di loro fu dato il comando di una caravella e promosso al grado di capitano. Magellano fu nuovamente ferito nel fallito tentativo, sotto il comando di Affonso de Albuquerque, architetto dell'impero asiatico portoghese, di conquistare Calicut.

Magellano era presente alla cattura di Malacca nell'agosto del 1511. Serrão divenne successivamente direttore della fabbrica portoghese a Ternate, una piccola città sull'isola omonima che i portoghesi fortificarono e tenevano nel 1522-1574, e che fu usata soprattutto come una base per il commercio di chiodi di garofano e invitò Magellan a unirsi a lui lì. Si pensa invece che Magellan abbia compiuto un viaggio illecito, molto probabilmente a nord-est da Malacca ad Amboyna, forse costeggiando le Filippine. Fu sollevato dal suo comando e, dopo otto anni in Oriente, tornò in Portogallo. Ha servito in una campagna marocchina sotto il duca di Braganza nel 1514, a seguito della quale è stato coinvolto in uno scandalo di corruzione che lo ha portato nelle cattive grazie del re Manuele I (governato dal 1495-1521).

Come Colombo prima di lui, Magellan pensava che avrebbe potuto avere un migliore successo in Spagna. Arrivò a Siviglia nell'ottobre 1517 e, lavorando attraverso la comunità mercantile, alla fine ottenne l'approvazione reale per un viaggio verso ovest verso le Indie. Pensava che le Molucche (Isole delle Spezie) fossero vicine al Sud America e quindi all'interno della sfera di influenza spagnola. La sua idea era di seguire il terzo viaggio di Amerigo Vespucci (1454-1512) e cercare un passaggio per le Indie intorno alla punta del Sud America. Magellan aveva intervistato i sopravvissuti del viaggio sfortunato di Juan de Solis al Río de la Plata nel 1515 e aveva dedotto che la punta continentale del Sud America si trovava all'interno dell'area assegnata alla Spagna.

Il motivo principale del viaggio era economico. La Spagna voleva commerciare nelle Indie Orientali, ma Carlo V non sapeva (come sicuramente sapeva Magellano) che le Molucche erano già in mano portoghese. Forse Magellan pensava che esistessero altre isole potenzialmente redditizie ma non ancora reclamate. La sua flotta costeggiava il Brasile per evitare ogni scontro con i portoghesi e, all'imbocco dello stretto che ora porta il suo nome, due delle sue cinque navi andarono perdute, una per naufragio, l'altra per ammutinamento. Le navi rimanenti hanno navigato lo stretto in trentotto giorni. Magellan raggiunse Sebu nelle Filippine nell'aprile del 1521, dove fu coinvolto in una guerra locale e fu ucciso, insieme a quaranta dei suoi uomini. Gli successe il suo secondo in comando, lo spagnolo Juan Sebastián del Cano (o Juan de Elcano), che proseguì per le Molucche e divenne il primo capitano ad aver fatto il giro del mondo.

L'impatto geografico della circumnavigazione è stato enorme, non solo per i nuovi dati geografici che ha prodotto, ma anche perché ha dimostrato una prova inconfutabile della sfericità della Terra e della preponderanza dell'acqua sulle masse continentali sulla superficie terrestre, in contrariamente a quanto credevano molti geografi ed esploratori della generazione di Colombo.