Lowell mills

Nel 1815, la maggior parte dei beni utilizzati da una famiglia americana erano fatti in casa o ottenuti da un artigiano locale. Uno dei primi passi nel passaggio al sistema di fabbrica è stato il lavoro domestico, in cui i materiali non finiti venivano distribuiti ai lavoratori (di solito donne) nelle loro case, per essere completati e restituiti al produttore. Questo metodo è cambiato all'inizio del XIX secolo, in gran parte grazie agli sforzi del ricco uomo d'affari di Boston Francis Cabot Lowell (1775-1817).

Nel 1810 Lowell aveva visitato le fabbriche tessili inglesi (fabbriche di tessuti). È rimasto impressionato dalla tecnologia britannica, in particolare da una macchina per tessere automatizzata chiamata telaio a motore (un telaio o una macchina usata per tessere filo o filo in tessuto) che non era disponibile negli Stati Uniti. Di nuovo dentro Massachusetts , Lowell è stato in grado di creare la propria versione di un telaio a motore funzionante con l'aiuto di un meccanico altamente qualificato. Iniziò quindi a studiare altri processi di produzione tessile per determinare come realizzare produzioni su larga scala a basso costo. Il meccanico tessile Samuel Slater (1768–1835) aveva già meccanizzato con successo il processo di filatura, o produzione di filati, e altri imprenditori avevano seguito il suo esempio, creando le prime fabbriche nel New England.

Sapendo che avrebbe avuto bisogno di grandi somme di denaro per creare una fabbrica, nel 1812 Lowell formò un'associazione di ricchi investitori, la Boston Associates. Due anni dopo, l'azienda aveva costruito il mulino ad acqua che Lowell aveva immaginato. Per la prima volta negli Stati Uniti, balle grezze di di cotone potrebbe essere trasformato in pezze di stoffa sotto lo stesso tetto. Il processo di produzione divenne noto come il sistema Waltham-Lowell, dal nome delle città del Massachusetts in cui risiedevano i mulini di mattoni a quattro piani.

Le macchine lowell

La Boston Associates assunse i migliori macchinisti che riuscirono a trovare per costruire i macchinari tessili avanzati che riempivano gli stabilimenti dell'azienda. Le ruote idrauliche, ruote che ruotano per la forza dell'acqua in movimento, azionavano i mulini; la rotazione della ruota viene quindi utilizzata per alimentare una fabbrica o una macchina. Le cinghie salivano dalle ruote a tutti i piani per far funzionare le macchine. Il cotone, consegnato al mulino in balle, ha attraversato l'intero edificio, attraversando una parte diversa del processo di produzione in ogni stanza fino a uscire come tessuto finito.

Le macchine negli stabilimenti tessili Lowell producevano un solo tipo di tessuto ed erano facili da usare senza molta formazione. Gli operatori hanno alimentato i fili nella macchina e poi le hanno permesso di fare il lavoro, interrompendo il processo solo se i fili si rompevano o si verificava un malfunzionamento. Non era facile essere un operaio di una fabbrica, però. Affinché il funzionamento totale del mulino funzionasse senza intoppi, tutte le macchine dovevano funzionare allo stesso tempo ea una velocità costante. Il lavoro in fabbrica consentiva poche azioni indipendenti. Le ore erano lunghe e il lavoro era ripetitivo.

La città fabbrica

Lowell morì nel 1817, ma i Boston Associates continuarono a costruire una città industriale completa lungo il potente fiume Merrimack nel Massachusetts, chiamandolo Lowell in suo onore. Hanno costruito altri mulini sul Merrimack a Lawrence, Massachusetts e Manchester, new Hampshire . Ben presto la più grande ruota idraulica della nazione fu costruita sul Merrimack, fornendo energia a una dozzina di grandi fabbriche.

La nuova industria tessile prosperò. Nel 1832, 88 delle 106 maggiori società americane erano aziende tessili. Nel 1836, i mulini Lowell impiegavano seimila lavoratori. Nel 1848, la città di Lowell aveva una popolazione di circa ventimila ed era il più grande centro industriale d'America. I suoi mulini producevano cinquantamila miglia di stoffa di cotone ogni anno.

Le ragazze Lowell

Lowell aveva immaginato una forza lavoro ideale per i suoi mulini: le figlie non sposate delle famiglie di agricoltori del New England. Nei primi decenni del diciannovesimo secolo, molte giovani donne erano desiderose di lavorare nei mulini, considerandolo un'opportunità per essere indipendenti o per provvedere al reddito delle loro famiglie. Le "ragazze Lowell", come venivano chiamate, di solito avevano un'età compresa tra i sedici ei trent'anni. La maggior parte ha lavorato due o tre anni al mulino prima di tornare a casa per sposarsi e mettere su famiglia. Nel 1831, le donne costituivano quasi quarantamila dei cinquantottomila operai dell'industria tessile.

Le donne che gestivano le macchine negli stabilimenti Lowell guadagnavano da $ 2.40 a $ 3.20 a settimana più vitto e alloggio. I Boston Associates hanno cercato di attirare le giovani donne a lavorare per loro fornendo un lavoro dignitoso

e condizioni di vita. Hanno costruito fabbriche pulite e ben illuminate. Comprendendo che le donne single che vivevano da sole temevano per la loro sicurezza ed evitavano circostanze che avrebbero macchiato la loro reputazione, fondarono le prime comunità industriali pianificate del paese, creando file di pensioni vicino alle fabbriche per i loro lavoratori. L'azienda ha pagato donne anziane responsabili per gestire queste pensioni e per far rispettare una rigida disciplina ai residenti, imponendo il coprifuoco, richiedendo la presenza in chiesa e chiedendo accompagnatori per i visitatori maschi.

I mulini Lowell richiedevano una giornata lavorativa dalle dodici alle quattordici ore. Le campane di fabbrica annunciavano i tempi per entrare e uscire dallo stabilimento, e i dipendenti venivano multati quando erano in ritardo o infrangevano altre regole. Il lavoro non richiedeva una grande forza fisica, ma richiedeva un'attenzione costante.

Il Offerta di Lowell

Molte delle ragazze Lowell erano ansiose di sperimentare l'indipendenza dalla famiglia e hanno sfruttato al massimo il loro tempo lontano da casa. Era comune per i giovani operatori del mulino trascorrere le ore serali partecipando a gruppi di lettura, frequentando la scuola serale, andando a lezioni o semplicemente leggendo da soli.

Nell'ottobre 1840, alcune delle donne dei mulini si riunirono per produrre e pubblicare un giornale di sedici pagine chiamato il Offerta di Lowell, il primo giornale della nazione scritto esclusivamente da donne. Il Offerta, che ha venduto per circa 6 centesimi una copia, ha pubblicato poesie, articoli e storie fornite dalle donne del mulino. In tutto furono pubblicati ventotto volumi della rivista, che fu acclamata in tutto il mondo.

I lavoratori si ribellano

Il successo dei mulini Lowell ha incoraggiato altri industriali. Ben presto molte nuove fabbriche tessili produssero stoffa e alla fine degli anni Trenta del XIX secolo l'offerta di stoffa sul mercato era diventata maggiore della domanda. I Boston Associates hanno ridotto i costi a spese dei lavoratori, che sono stati costretti a tendere più telai e fusi contemporaneamente e a farli funzionare a una velocità maggiore. Nel 1830, con i profitti in calo, i dirigenti Lowell ridussero effettivamente i salari dei lavoratori e aumentarono le tasse di imbarco. Duemila donne hanno lasciato il lavoro per protesta. La compagnia ha licenziato i leader dello sciopero ma ha annullato le riduzioni salariali.

Nel 1837, i lavoratori fondarono la Lowell Female Labor Reform Association (LFLRA) e presentarono una petizione al legislatore statale del Massachusetts per limitare la giornata lavorativa a dieci ore. Nessuna azione è stata intrapresa in risposta alla loro protesta, ma ha segnato la fine della forza lavoro delle giovani donne nei mulini. I Boston Associates iniziarono presto a sostituirli con immigrati poveri che erano disposti a tollerare condizioni più dure e retribuzioni più basse. Nel 1860, metà dei lavoratori della cartiera di Lowell erano immigrati irlandesi impoveriti. (Vedere Immigrazione irlandese .)