Lotta contro il copyright

Statuto. Il diritto d'autore nelle colonie americane era basato sulla legge inglese. La legge sul copyright inglese del 1710, che identificava la proprietà letteraria con la composizione, concedeva all'autore il diritto esclusivo di pubblicazione per quattordici anni, con il diritto automaticamente rinnovato per i successivi quattordici anni se l'autore era ancora in vita. Negli Stati Uniti, il Congresso approvò la prima legge nazionale sul copyright nel 1790, modellata sulla legge del 1710, che garantisce i diritti d'autore per quattordici anni a cittadini e residenti americani con lo stesso rinnovo automatico di quattordici anni. Nel 1831 il Congresso ha rivisto la legge, in gran parte a causa degli sforzi di Noah Webster, per estendere il periodo di diritto di copia a ventotto anni. L'atto è rimasto limitato ai cittadini e ai residenti degli Stati Uniti e i limiti di tempo non suggerivano alcuna inclinazione verso il diritto d'autore perpetuo e naturale. Durante gli anni 1820 e 1830, quando la maggior parte dei paesi europei mise in vigore leggi internazionali sul copyright, gli Stati Uniti non seguirono l'esempio.

Stampanti contro autori . La mancanza di un diritto d'autore internazionale andò a vantaggio degli stampatori e degli editori americani, che furono in grado di stampare romanzi popolari britannici a buon mercato senza ritorno all'autore. Ciò ha anche reso gli editori meno propensi a rischiare la pubblicazione di American

lavori, per i quali dovevano essere pagate royalties. La questione del copyright contrapponeva quindi l'industria della stampa americana agli autori americani. Nella misura in cui un copyright internazionale andrebbe a vantaggio degli autori americani e aiuterebbe a sviluppare una letteratura americana, funzionerebbe contro gli interessi dell'industria editoriale americana, che ha beneficiato in modo ordinato della mancanza di tale diritto d'autore.

Agitazione. Nel 1836 un gruppo di eminenti autori britannici presentò una petizione a favore del copyright internazionale al Congresso degli Stati Uniti. La petizione era firmata da Harriet Martineau, Thomas Moore, Thomas Carlyle, Maria Edgeworth, Robert Southey e Benjamin Disraeli, tra gli altri, i cui romanzi e storie venivano mutilati o alterati dagli editori americani che piratavano il loro lavoro. Questi autori hanno chiesto al Congresso di estendere la protezione del copyright americano agli autori stranieri. Henry Clay presentò questo documento al Senato nel febbraio 1837 e fu proposto un disegno di legge che tentava di conciliare i diritti degli autori e gli interessi dell'industria editoriale, rendendo la protezione degli autori stranieri dipendente dalla produzione del loro lavoro negli Stati Uniti. Anche con la clausola di fabbricazione il conto non è stato approvato.

Dickens. Gli anni 1840 videro più attività a favore del copyright internazionale, specialmente dopo la visita di Charles Dickens negli Stati Uniti nel 1842. Sfortunatamente, il tempismo di Dickens non era buono poiché gli Stati Uniti erano nel profondo di una depressione economica. Anche le richieste di Dickens per la protezione del copyright apparivano egoistiche poiché il suo lavoro era popolare negli Stati Uniti, e Dickens avrebbe chiaramente beneficiato finanziariamente di una legge sul copyright che avrebbe impedito agli editori americani di stampare le sue opere senza pagarlo. Nel 1842 un'altra petizione, organizzata da Frederick Saunders e firmata da Washington Irving e da altri ventiquattro importanti scrittori di New York, fu presentata al Congresso, ma senza effetto. Nel 1843 un gruppo di autori americani formò l'American Copyright Club, con il poeta William Cullen Bryant come presidente. L'American Copyright Club ha immediatamente presentato "Un indirizzo al popolo degli Stati Uniti per conto dell'American Copyright Club" con un elenco completo dei membri. Nel 1844 il club assunse Rufus Griswold, il più noto antologo americano del suo tempo, per fare pressione sul Congresso per la riforma del copyright. Fu formato un altro comitato del Congresso, ma non fu intrapresa alcuna azione significativa.

Industria editoriale. Nel 1844 era sorta un'altra barriera al diritto d'autore internazionale. Negli anni venti dell'Ottocento gli editori americani avevano cominciato a prendere accordi con le loro controparti britanniche (o direttamente con gli autori britannici) per inviare anticipatamente fogli di opere letterarie negli Stati Uniti. Gli editori americani hanno sviluppato un'intesa implicita tra di loro che la prima azienda a ottenere una copia di un'opera straniera "possedeva" quell'opera. Inoltre, alcuni autori erano considerati di proprietà di alcuni editori. Le violazioni di questa cortesia di accordi commerciali potrebbero comportare ritorsioni in natura, come quando gli editori di Boston Munroe e Francis ignorarono la rivendicazione di Harpers nei confronti di Thomas Moore Lettere e diari di Lord Byron (1830-1831) e ristampato nel 1833. Harpers colpì prontamente l'opera più preziosa dell'altra azienda comprimendo una serie di venti volumi di romanzi di Edgeworth in dieci volumi e vendendoli per $ 7.50, meno della metà del prezzo di Munroe e Francis. Sebbene questi accordi di cortesia del commercio iniziarono a disfarsi durante la recessione economica che seguì al panico del 1837, il ritorno alla prosperità a metà degli anni 1840 permise a questa regolamentazione non ufficiale del commercio editoriale di riprendere, rimuovendo ogni incentivo per la grande editoria società che hanno beneficiato dell'accordo per sostenere un diritto d'autore internazionale.

Mancanza di risoluzione. La questione del diritto d'autore internazionale è rimasta irrisolta per tutta la prima metà del diciannovesimo secolo. Il conflitto che circonda l'intervento di Dickens nella questione del copyright americano, tuttavia, ha illustrato alcune importanti tensioni nella cultura letteraria americana (e britannica). Favorendo una legge internazionale sul copyright americana, Dickens sembrava aspettarsi soldi per il suo lavoro, per il quale fu deriso da alcuni membri della stampa. Questi attacchi hanno sollevato una questione critica affrontata dall'aspirante autore professionista: scriveva per amore della scrittura o per soldi? Scrivere per soldi ha svalutato l'autore o l'opera? Gli scrittori americani dovrebbero produrre letteratura a beneficio della nazione o per il proprio guadagno finanziario? I due obiettivi erano incompatibili? Con la questione del copyright irrisolta, queste questioni sarebbero rimaste oggetto di dibattito per molti anni.