L’occidente ride per ultimo: scrittori umoristici

Nuove frontiere. Nel luglio 1893, all'Esposizione mondiale della Colombia a Chicago, lo storico Frederick Jackson Turner (1861-1932) pronunciò un discorso su "Il significato della frontiera nella storia americana". "Il vero punto di vista nella storia di questa nazione", ha affermato Turner, "non è la costa atlantica, è il grande West". Nel corso della storia americana, l '"Occidente" ha fatto cenno a esploratori, coloni e speculatori, ispirando tutti con visioni di terre selvagge e risorse non sfruttate. Il rigetto di Turner della "costa atlantica" capovolse le valutazioni culturali tradizionali. Nei circoli letterari, l '"Oriente" aveva sempre regnato sovrano. Il New England ha monopolizzato il mercato letterario fino alla metà del diciannovesimo secolo. New York, il centro del commercio, iniziò a cercare la posizione di capitale culturale americana nei decenni successivi alla guerra civile. Tuttavia, anche se la frontiera celebrata da Turner "si chiudeva", si apriva un nuovo capitolo della storia letteraria americana. Quando gli scrittori occidentali iniziarono a parlare, negli anni 1880 e 1890, lo fecero con una voce letteraria distintiva e convincente.

Auto-definizione attraverso l'opposizione. Raccontando storie alte o filando storie gotiche, scrittori come George Washington Harris (1814-1869), William Gilmore Simms (1806-1870) e Bret Harte (1836-1902) hanno ricordato ai lettori che la "civiltà" definita dalla tradizione letteraria del New England non poteva competere con la brutalità, la diversità e la pura esuberanza della vita occidentale. Fin dall'inizio la letteratura occidentale è stata caratterizzata dalla vitalità linguistica. Il gergo e l'umorismo ampio hanno soffuso il lavoro degli scrittori occidentali, solleticando i lettori mentre sgomentavano i puristi letterari. Gli scrittori occidentali hanno sperimentato con la forma oltre che con lo stile. Come ha commentato William Dean Howells: “L'Occidente, quando iniziò a inserirsi nella letteratura, poteva farlo senza il senso di un mondo più antico o più educato al di fuori di esso; mentre l'Oriente guardava sempre con paura all'Europa e ansioso di rendersi conto di se stesso oltre che di rappresentarsi ".

Diffusione da parte della stampa. La stampa quotidiana ha svolto un ruolo inestimabile nel definire la voce dell'Occidente. Editorialisti e collaboratori hanno sperimentato il dialetto e la poesia leggera; i lettori, molti dei quali si stabilirono in regioni scarsamente popolate, fecero dei giornali la loro principale fonte di informazione e "cultura". Il giornalista Eugene Field (1850-1895) ha scritto una colonna umoristica, "Sharps and Flats", per il Notizie quotidiane di Chicago durante gli anni 1880 e 1890. Molte delle poesie di Field, tra cui “Little Boy Blue” e “Wynken, Blynken e Nod”, divennero tesori nazionali. James Whitcomb Riley (1849-1916), nativo dell'Indiana, scrisse poesie sentimentali narrate in un caratteristico dialetto Hoosier per il Indianapolis Journal. William Sydney Porter (1862-1910), che divenne famoso come O. Henry nei primi anni del ventesimo secolo, affinò le sue capacità di narrazione con pezzi umoristici pubblicati sui giornali texani durante la metà degli anni Novanta dell'Ottocento.

L'umorista preferito d'America. Di tutti gli occidentali che si dilettavano nel giornalismo letterario, il più famoso in assoluto fu Samuel Langhorne Clemens (1835-1910). Cresciuto nella città sul fiume Mississippi di Hannibal, Missouri, Clemens adottò lo pseudonimo di Mark Twain nel 1863, dopo aver iniziato a lavorare a Virginia City, Nevada, Impresa territoriale. Nei decenni successivi Clemens, tipografo operaio, pilota di battelli fluviali, viaggiatore itinerante, conferenziere e scrittore, vide il "vecchio sud-ovest" della sua giovinezza

"Civilizzato" da nuovi coloni e alterato per sempre dall'abolizione della schiavitù. I suoi scritti combinano accenni di nostalgia con acuti commenti politici sulle ingiustizie economiche e morali che hanno sostenuto un passato non idilliaco. I suoi racconti di viaggio— Gli innocenti all'estero (1869) "Sgrossatura" (1872), e The Tramp Abroad (ISSO) - Descrivi in ​​modo umoristico la difficile situazione degli americani "tipici" in un territorio sconosciuto. Il principe e il povero (1881) e Uno yankee del Connecticut nella King Arthur's Court (1889) sono fantasie storiche ambientate in Inghilterra. Il capolavoro di Twain, Avventure di Huckleberry Finn (1884): un seguito alla storia del suo primo ragazzo, Le avventure di Tom Sawyer (1876) - combina fantasticherie nostalgiche e schizzi umoristici con un pungente attacco all'istituzione della schiavitù. Un lavoro successivo, Pudd'nhead Wilson (1894), stimola gli atteggiamenti americani nei confronti della razza con la sua storia di due bambini, uno bianco e uno nero, scambiati alla nascita. Con il progredire della sua vita, la prospettiva di Twain si fece più oscura. Spesso indebitato, profondamente costernato dalla corruzione della "Gilded Age" americana, il preminente umorista americano andò alla sua tomba come un pessimista.