Lo stile architettonico di Chicago

Uno stile nazionale. In HH Richardson (1838-1886) l'America ha riconosciuto il genio indiscutibile. Ma un architetto, o uno stile architettonico, può essere individuato come tipicamente americano? Nel corso degli anni ottanta del XIX secolo infuriava un dibattito tra quegli architetti desiderosi di identificare uno stile "americano" rappresentativo e coloro che credevano che nessuno stile potesse sperare di rappresentare la vitalità - e la diversità - della nazione. Un critico ha suggerito che i suoi connazionali “mirano a unire la quieta serenità mostrata nel greco con la tendenza al cielo del gotico. Cerca di avere proporzioni piacevoli e il tutto armonioso come il greco. Piacevole come i francesi. Vigoroso come gli inglesi. Raffinato come il fiorentino. Sistematico come il tedesco. ... e potrebbe venire il momento in cui gli stranieri copieranno da noi con la stessa impazienza che facciamo ora da loro ". I campioni dell'architettura regionale americana non erano d'accordo. Frederick Corser, un Minnesotan, fulminò contro la propensione americana a importare stili architettonici dall'estero. Una buona architettura, insisteva Corser, rispondeva ai "bisogni di vita" di una popolazione nativa. Corser ha consigliato agli architetti americani di "adattare i tuoi edifici alla natura delle cose invece di cercare di ottenere stili nazionali o importare la moda di King this e Queen that".

Fuori dalle ceneri. Chicago, la città più grande nella regione in più rapida crescita del paese, ha risposto alla richiesta di Corser di un'architettura autoctona vitale. Nel 1871 un devastante incendio aveva quasi raso al suolo il centro della città. Quando il fumo si è diradato, un edificio su tre è stato bruciato irreparabilmente. Miracolosamente, nei due decenni successivi, dalle ceneri è emersa una nuova vivace città. La popolazione di Chicago è più che raddoppiata tra il 1880 e il 1890; edifici di sette, otto, nove, fino a dodici piani punteggiavano il centro della città. Nel 1893, con i visitatori che passeggiavano sulle rive del Lago Michigan e si meravigliavano dell'Esposizione colombiana mondiale, Chicago era decisamente entrata nei ranghi delle città di livello mondiale. I sostenitori di Chicago hanno valutato la loro città al di sopra delle metropoli invecchiate della costa orientale. "Quanto pensi che le persone in Iowa, Kansas e Minnesota pensino a Down East?" chiede un personaggio del romanzo di Henry Blake Fuller I Cliff-Dwellers (1893). "Non molto", continua l'oratore, aggiungendo: "È Chicago che stanno cercando. Questa città si profila davanti a loro e esclude Boston e New York, e l'intera costa dalla vista e dai pensieri dell'Ovest e del Nordovest, del Nuovo Nordovest, del Far West e di tutti gli altri West ancora da inventare. " La prosa di Fuller cattura lo spirito di una città rinata. Con i suoi alti grattacieli e gli imponenti edifici commerciali Chicago incombeva letteralmente e figurativamente nell'immaginazione della nazione.

Sviluppare il ciclo. Un percorso in tram che circonda il centro di Chicago ha dato origine a un soprannome per l'area: "The Loop". Tra gli architetti che trasformarono il Loop all'indomani del Grande Incendio, lo statista più anziano fu William Le Baron Jenney (1832-1907), laureato a Yale che aveva proseguito i suoi studi di architettura a Parigi. Jenney arrivò a Chicago nel 1867, dopo un periodo di cinque anni nel corpo degli ingegneri dell'esercito durante la guerra civile. Nel decennio successivo lo studio di architettura di Jenney servì come campo di addestramento per diversi architetti i cui nomi sarebbero stati associati alla rinascita di Chicago: Daniel Burnham (1846-1912), William Holabird (1854-1923), Martin Roche (1853-1927) e Louis Henri Sullivan (1856-1924). Altri due noti architetti, Dankmar Adler (1844-1900) e John Wellborn Root (1850-1891), emigrarono a Chicago e unirono le forze rispettivamente con Sullivan e Burnham. Lavorando come collaboratori e concorrenti, questo gruppo di architetti ha trasformato il Loop in un centro commerciale vetrina.

Edifici notevoli. Molti edifici commerciali del dopoguerra in America furono progettati come pubblicità virtuale per un'era di cospicuo consumo. I grandi magazzini presero la forma di palazzi; così hanno fatto gli uffici assicurativi, le banche e gli edifici del mercato azionario. Chicago ha respinto il vistoso. Un edificio commerciale dovrebbe assomigliare a un edificio commerciale: grande, audace e schiettamente funzionale. Tra gli edifici degni di nota sviluppati a Chicago durante gli anni 1880 e 1890 ci sono l'Home Insurance Building (Jenney, 1884), la prima struttura americana completamente supportata da un telaio in acciaio; il Rookery (Burnham and Root, 1885-1888), un ampio edificio per uffici in granito con un cortile interno arioso; il Tacoma Building (Holabird e Roche, 1886-1888), alto quattordici piani, con una struttura in acciaio rivettato; il Monadnock Building (Burnham and Root, 1889-1892), alto sedici piani e lodato da Sullivan come “un'incredibile scogliera di mattoni”; il Second Leiter Building (Jenney, 1889-1891), una struttura a traliccio modellata sul negozio Marshall Field di Richardson; e il Reliance Building (Burnham and Root, 1890-1895), con uno scheletro d'acciaio racchiuso in terracotta grigiastra.

Commercialismo contro Classicismo. La Chicago della fine del diciannovesimo secolo ospitava aspirazioni di alta cultura. L'Istituto d'Arte è stato fondato nel 1879; la Chicago Symphony nel 1891; e l'Università di Chicago nel 1892. Tuttavia, il commercio e l'industria erano la linfa vitale della città

—E il paesaggio urbano rifletteva questo esuberante materialismo. L'Esposizione Colombiana Mondiale del 1893 avrebbe potuto servire da vetrina per lo stile commerciale distintivo della città. Invece, sotto la direzione di Daniel Burnham, i progettisti della fiera hanno guardato indietro piuttosto che avanti. Nelle parole di un architetto collaboratore, "È l'alta funzione dell'architettura non solo adornare questo trionfo del materialismo, ma condonarlo, spiegarlo e completarlo, in modo che alcuni elementi di 'dolcezza e luce' possano essere portati avanti per controbilanciare il vanaglorioso filisteo dei nostri tempi ". In effetti, in forma finita, la fiera ha apertamente ripudiato il Loop. Con le sue cupole, le statue e gli onnipresenti stucchi bianchi, la Città Bianca sguazzava in uno stile classico revival. Louis Sullivan era tra coloro che consideravano la Città Bianca "una spaventosa calamità" che ha deformato il corso dell'architettura americana. Tuttavia, non tutto era perduto

per gli aderenti allo "stile commerciale" di Chicago. Molto tempo dopo che la folla del 1893 si era dispersa e la fiera dei libri di fiabe era stata chiusa, gli edifici del Loop di Chicago rimasero in mostra e, cosa più importante, in uso.