Lo sciopero della fattoria

I semi dei guai. Uno dei più violenti scontri tra affari e lavoro di questo periodo turbolento coinvolse un'azienda che caratterizzava la nuova economia industriale: la Carnegie Steel, che nel 1892 era diventata la più grande fabbrica di acciaio della nazione. A causa dell'importanza del suo proprietario e perché erano industrie come l'acciaio a guidare questa nuova economia, lo sciopero all'acciaieria di Carnegie's Homestead nella Pennsylvania occidentale divenne una lotta emblematica dell'epoca. Prima dello sciopero, Carnegie aveva pubblicamente approvato la sindacalizzazione e aveva risolto le precedenti controversie con i suoi lavoratori a condizioni relativamente generose. Ma l'uomo che scelse nel 1889 per gestire gli affari del suo Homestead Milk, Henry C. Frick, era fatto di cose diverse. In qualità di operatore di miniere di carbone, Frick si era fatto una reputazione non solo come astuto manager, ma anche come un duro sindacalista; nel 1890 aveva represso violentemente gli scioperi ai suoi bacini carboniferi. Arrivò a Homestead, dove dodici mulini impiegavano quasi quattromila uomini, determinati a smantellare la potente leva che il loro sindacato, l'Associazione Amalgamated of Iron and Steel Workers, controllava le operazioni nello stabilimento. Amalgamated è stata fondata nel 1876 e nel 1891 contava più di ventiquattromila membri, rendendola il più grande sindacato artigianale della nazione all'epoca. Tuttavia, escludeva i lavoratori non qualificati e non era riuscita a organizzare le più grandi acciaierie. Homestead è stata l'eccezione e, quindi, un banco di prova per il sindacato.

Preparativi per l'assedio. Frick fece la sua mossa nelle trattative per il rinnovo del contratto nella primavera del 1892, chiedendo riduzioni salariali e annunciando che la società non avrebbe più contrattato con Amalgamated. Nel frattempo, Frick ha stipulato un contratto con l'agenzia investigativa Pinkerton per una forza di guardie armate. Presso i mulini stessi, la direzione si scagliò per una battaglia, suonando "Fort Frick", come gli operai chiamavano ora l'impianto, con torri di guardia, feritoie per le armi e una recinzione d'acciaio alta dodici piedi.

Battaglia. Lo sciopero iniziò il 1 ° luglio 1892, dopo che il sindacato sospese i lavori e Frick chiuse i mulini e annunciò i suoi piani per riaprire utilizzando manodopera non sindacale. I lavoratori hanno circondato lo stabilimento con un picchetto armato. Frick ha cercato di far entrare trecento guardie Pinkerton di nascosto, su due chiatte e un rimorchiatore lungo il fiume Monongahela, ma mentre le guardie hanno cercato di sbarcare il 6 luglio, hanno affrontato una massa di lavoratori armati e le loro famiglie. Tra gli scioperanti sono scoppiati colpi di arma da fuoco

e i Pinkerton, che erano rimasti bloccati sulla riva del fiume. Nella battaglia che seguì, sette guardie e nove operai furono uccisi; alcuni dei feriti (venti Pinkerton e quaranta scioperanti) morirono in seguito. Assicurandosi la garanzia di un passaggio sicuro dal leader dell'attacco Hugh O'Donnell, le guardie si sono arrese ma hanno dovuto farsi strada attraverso una folla inferocita per fuggire.

La sconfitta. Per un breve periodo aleggiava una pace inquieta. Il 10 luglio è arrivata la milizia statale per rafforzare la pace. Gli scioperanti hanno salutato le truppe con una banda di ottoni e un comitato di accoglienza formale, ma il governatore Robert E. Pattison aveva inviato la milizia per far rispettare l'ordine alle condizioni della compagnia, scortando gli scioperanti al lavoro e radunando i leader dello sciopero per affrontare le accuse per omicidio, rivolta e cospirazione. Il 23 luglio, Alexander Berkman, un anarchico che si è infuriato per il modo in cui Frick ha trattato gli scioperanti di Homestead, ha sparato due volte al collo dell'uomo d'affari mentre era seduto nel suo ufficio di Pittsburgh. Sebbene gravemente ferito, Frick è sopravvissuto e si è ostinatamente rifiutato di lasciare il suo ufficio per le cure fino alla dose della giornata lavorativa. Nel frattempo gli scioperanti hanno ottenuto il sostegno di Samuel Gompers e della Federazione americana del lavoro, che hanno cercato di mobilitare uno sforzo per impedire il reclutamento di scioperanti, per organizzare una difesa legale per gli scioperanti davanti al processo e per sostenere i lavoratori di Homestead attraverso scioperi di simpatia. L'opinione pubblica ha condannato Carnegie e Frick per le loro misure repressive e una giuria locai ha prontamente assolto i tre imputati portati in giudizio. Tuttavia, a questo punto, la marea stava girando contro gli scioperanti. L'atto violento di Berkman ha screditato il movimento operaio. Inoltre Frick aveva avviato gli stabilimenti con manodopera scabra (lavoratori non sindacalizzati) entro settembre e il 20 novembre, dopo quattro mesi, Amalgamated ha annullato lo sciopero. "La nostra vittoria è ora completa e gratificante", ha telegrafato Frick a Carnegie in Scozia. "Non credo che avremo mai più seri problemi di lavoro."

Fonte

Leon Wolff, Lockout, the Story of the Homestead Strike: A Study of Violence, Unionism, and the Carnegie Steel Empire (New York: Longmans, Green, 1965).