L’istituzione smithsoniana

James Smithson. Quando la Smithsonian Institution fu fondata nel 1846, la "capitale scientifica" della nazione si trasferì ufficialmente a Washington, DC, la capitale politica. Il denaro per fondare lo Smithsonian, stranamente, fu lasciato in eredità al governo degli Stati Uniti da un oscuro scienziato britannico di nome James Smithson, il figlio illegittimo del duca di Northumberland. Smithson studiò chimica e mineralogia al Pembroke College di Oxford e si unì alla Royal Society of London nel 1787. Visse la maggior parte della sua vita adulta nel continente europeo, partecipò a spedizioni geologiche e scrisse più di duecento articoli scientifici, ventisette di cui sono stati pubblicati.

Un lascito insolito. James Smithson non ha mai raggiunto la fama in vita, ma a quanto pare ha pianificato consapevolmente di farsi un nome dopo la sua morte, a un certo punto scrivendo: "Il mio nome vivrà nella memoria dell'uomo quando i titoli delle Northumberlands ... saranno estinti e dimenticato. " Smithson nutrì un risentimento per tutta la vita nei confronti di una cultura che gli negava la posizione sociale a causa delle circostanze della sua nascita. Era così predisposto ad ammirare gli ideali custoditi nella democrazia americana, sebbene non avesse mai visitato gli Stati Uniti e ne fosse così risparmiato le contraddizioni. Morì nel 1829 a Genova, lasciando una proprietà pari a mezzo milione di dollari a suo nipote, Henry James Hungerford. Nel caso in cui Hungerford morisse senza figli, il testamento di Smithson stabilì che la proprietà andasse interamente “negli Stati Uniti d'America, per fondare a Washington, sotto il nome di Smithsonian Institution, un istituto per l'aumento e la diffusione della conoscenza tra gli uomini. " Nel 1835 Hungerford morì davvero senza figli, e un allarmato presidente Andrew Jackson e il Congresso si trovarono responsabili di una somma di denaro spettacolare per l'epoca, incerti sia sulla costituzionalità che sulla correttezza di accettarla e perplessi su come interpretare la frase " aumento e diffusione della conoscenza. "

Protezione dei fondi. Il presidente e la maggior parte dei membri del Congresso nutrivano scarso entusiasmo per il lascito o per il suo oggetto dichiarato, ma un campione sorse nella forma del rappresentante del Massachusetts (ed ex presidente) John Quincy Adams. Attingendo alla sua abilità e alle sue conoscenze, Adams riuscì a far approvare un disegno di legge attraverso il Congresso accettando sia il lascito che le condizioni ad esso associate. Il presidente Jackson firmò il disegno di legge il 1 ° luglio 1836. Il Congresso inviò Richard Rush, figlio del famoso medico Benjamin Rush, a vedere il lascito attraverso i tribunali britannici. Due anni dopo Rush ha accompagnato undici scatole di monete d'oro del valore di $ 508, 318.46 attraverso l'Atlantico.

L'istituzione fondata. Per i successivi otto anni il Congresso ha discusso il significato delle disposizioni del lascito e ha discusso su innumerevoli proposte avanzate per l'utilizzo del denaro. Infine, il 10 agosto 1846, il presidente James K. Polk firmò il disegno di legge che istituiva lo Smithsonian Institution e stabiliva che avrebbe incluso un museo, un laboratorio, una galleria d'arte e una biblioteca. Il disegno di legge ha anche istituito un consiglio di reggenti per sorvegliare l'istituzione e assumere una segretaria per gestire le operazioni quotidiane. Alla fine la definizione di cosa, esattamente, l'ente avrebbe fatto era lasciata alla discrezione dei suoi dirigenti, i quali erano incaricati di utilizzare i proventi della dotazione

"Come ritengono più adatto per la promozione degli scopi di James Smithson."

Direzione per il futuro. I reggenti scelsero Joseph Henry, professore di filosofia naturale al College of New Jersey, a capo della nuova istituzione. Quella scelta ha determinato in modo decisivo la direzione che avrebbe preso lo Smithsonian. Henry disdegnava l'idea dell'istituzione come ricettacolo di curiosità per intrattenere le ore di riposo. Nel suo "Programma di organizzazione" Henry ha sottolineato che il testamento di Smithson conteneva due parole chiave, aumentare con diffondere. Aumentare la conoscenza significava promuovere la ricerca originale concedendo sovvenzioni per condurre tale ricerca e offrendo "ricompense adeguate" per le pubblicazioni che dettagliavano la ricerca che aveva portato a "nuove verità". A titolo di esempio ha delineato aree che riteneva mature per la scoperta di nuove verità: studi meteorologici, esplorazioni e rilievi topografici, "problemi sperimentali" nelle varie scienze naturali, "indagini statistiche" su "soggetti fisici, morali e politici. , "E ricerche storiche ed etnologiche. Per raggiungere lo scopo di "diffondere" la nuova conoscenza acquisita attraverso tale ricerca, Henry istituì nel 1848 una serie di pubblicazioni intitolata Contributi Smithsonian alla conoscenza. Oltre alla pubblicazione, la Smithsonian Institution ha avviato nel 1849 un sistema di scambio internazionale di pubblicazioni accademiche, specialmente nel campo delle scienze. La zelante supervisione di John Quincy Adams nel realizzare la Smithsonian Institution, la saggia decisione di lasciare le effettive attività dell'istituzione ai suoi reggenti piuttosto che ai capricci politici del Congresso, e la scelta di un uomo di scienza dedicato per il primo segretario tutto ha contribuito a plasmare il futuro di una grande istituzione pubblica che ha dato un contributo significativo allo sviluppo della scienza americana.