L’invasione occidentale: prime spedizioni spagnole in nord america, 1513-1562

Florida. Gli interessi spagnoli in Nord America durante la prima metà del XVI secolo si concentrarono su La Florida. Conquistadores come Juan Ponce de León e Panfilo de Narváez lanciarono ripetute invasioni a partire dal 1513 nella speranza di trovare oro, sequestrare schiavi e prendere il controllo della penisola strategica. Sebbene le loro spedizioni includessero spesso centinaia di soldati equipaggiati con moschetti, cavalli e armature, non riuscirono a raggiungere i loro obiettivi a causa dell'opposizione di potenti tribù indiane come Timucua, Calusa, Aute e Apalachee. La resistenza dei nativi americani fu così efficace, infatti, che aiutò a persuadere il re Filippo II di Spagna a decretare nel 1562 che la Florida non sarebbe più stata oggetto degli sforzi di colonizzazione spagnola.

I primi sforzi. Juan Ponce de Leon guidò la prima spedizione spagnola in Florida nel 1513. Alla ricerca di oro e schiavi, sbarcò sulla costa orientale della penisola appena a sud dell'attuale St. Augustine. I suoi soldati non riuscirono a stabilire un punto d'appoggio, tuttavia, a causa della formidabile opposizione degli indiani Timucua già irritati dalle precedenti incursioni degli schiavi spagnoli. Più tardi, i guerrieri Calusa armati di arco sconfissero il tentativo di de Leon di atterrare a San Carlos Bay, sulla costa occidentale della Florida. Nel 1517 una forza comandata da Hernández de Córdoba sbarcò nella baia di San Carlos in cerca di acqua dolce. Nonostante il vantaggio delle armi d'acciaio e dei moschetti, gli spagnoli dovettero nuovamente ritirarsi a causa dell'intensa resistenza degli arcieri Calusa. Nel 1521 de León fu tra quelli uccisi dai Calusa in un terzo tentativo fallito di atterrare nella baia di San Carlos.

Narvaez. La violenta resistenza indiana e l'assenza di tesori spostarono l'attenzione dalla Florida. L'interesse spagnolo si riaccese rapidamente, tuttavia, dopo che la conquista di Hernando Cortés del favolosamente ricco impero azteco fece sorgere la possibilità di ricchezze nascoste nell'entroterra della Florida. Di conseguenza, il brutale conquistatore di Cuba e Giamaica, Pánfilio de Narváez, guidò una spedizione di quattrocento uomini e quarantadue cavalli nella penisola nel 1528 alla ricerca di "altri messicani". Di fronte a una forza spagnola così grande e ben armata, i Timucua adottarono una strategia di resistenza passiva progettata per spostare gli invasori fuori dal loro territorio con il minor spargimento di sangue possibile. Di conseguenza nascondevano il cibo, evitavano il contatto e, dopo aver scoperto ciò che volevano gli spagnoli, ripetevano ripetutamente agli invasori che i loro tradizionali nemici, gli Apalachee, possedevano grandi quantità d'oro.

Decesso. Incoraggiate dai Timucuani, le forze spagnole si spostarono a nord nel territorio degli Apalachee dove attaccarono il primo villaggio che incontrarono. Sebbene l'assalto non produsse oro - gli Apalachee non ne possedevano nessuno - provocò gli indiani armati di arco a iniziare una campagna di guerriglia di attacchi mordi e fuggi. L'assenza di tesori e la ferocia della resistenza degli Apalache spinsero presto Narváez a spostarsi verso ovest nel territorio degli Aute. Dopo nove giorni di imboscate e attacchi notturni per mano degli Apalachee, gli spagnoli arrivarono al villaggio di Aute solo per scoprire che gli indiani avevano dato fuoco al loro insediamento per impedire agli invasori di trovare

qualsiasi cibo. La mancanza di provviste, la morte spesso dei soldati in imboscate aute, e un'epidemia di malaria alla fine convinsero Narváez a costruire barche e abbandonare la sua spedizione. Solo quattro sopravvissuti sono tornati in Messico.

De Soto. Mentre il fallimento della spedizione Narváez diminuì temporaneamente l'interesse spagnolo nel sud-est del Nord America, la conquista del ricco impero Inca da parte di Francisco Pizarro all'inizio degli anni Trenta riaccese la speranza che La Florida avesse vaste riserve di tesori nascosti. Uno dei luogotenenti di Pizarro, Hernando de Soto, di conseguenza sbarcò una potente forza di spedizione di fanteria e cavalleria a Tampa Bay nel 1530. Risolse i problemi che avevano afflitto la spedizione Narváez estorcendo brutalmente cibo ai nativi americani e facendo indossare ai suoi uomini abiti leggeri Armature azteche piuttosto che pesanti corazze in stile europeo. Le sue truppe furono così in grado di trascorrere i quattro anni successivi girando per il Nord America facendo il prepotente con gli indiani e cercando ricchezze. I continui attacchi dei nativi americani e la mancata scoperta dell'oro, tuttavia, convinsero gli spagnoli ad abbandonare la spedizione e tornare nella Nuova Spagna nel 1539.

Incursioni successive. L'incapacità di De Soto di trovare un tesoro diminuì le speranze che la Florida contenesse ricchezze minerarie ma non pose fine all'interesse spagnolo per la penisola. Nel 1549 il sacerdote domenicano Luis Cáncer de Barbastro cercò di convertire gli indiani della Florida stabilendo una missione tra i Timucuas. Ancora arrabbiati con gli spagnoli a causa delle depredazioni di Narváez e de Soto, i Timucuani distrussero rapidamente la missione e uccisero Cáncer. Alla fine del 1550 Filippo II ordinò al viceré della Nuova Spagna, Luis de Velasco, di stabilire una colonia fortificata sulla costa orientale della Florida che potesse aiutare i marinai naufragati e proteggere la flotta del tesoro. Comandata da Tristán de Luna y Arellano, questa nuova spedizione fallì in gran parte perché un potente uragano affondò la maggior parte delle navi e

ha ucciso molti dei coloni. Altri tre tentativi per stabilire una colonia in Florida tra il 1560 e il 1563 si rivelarono ugualmente infruttuosi, in parte a causa dell'incessante ostilità indiana. Il fallimento di quelle spedizioni, a sua volta, portò Filippo II a fermare tutti gli sforzi per insediarsi in Florida. Dal 1513 al 1562, quindi, gli indiani di La Florida avevano resistito con successo a una serie di sforzi ben organizzati e su larga scala da parte dello stato più potente d'Europa per sottometterli.