L’invasione occidentale: conflitto franco-spagnolo in nord america

Interessi. All'inizio degli anni Sessanta del Cinquecento, l'incapacità di Panfilo de Narváez e Hernando de Soto di scoprire ricchezze facilmente estraibili e l'ostilità di potenti tribù indiane come i Calusa si combinarono per diminuire l'interesse spagnolo nella parte sud-orientale del Nord America. La Florida, tuttavia, ha continuato ad attirare l'attenzione della Spagna e di altri stati europei a causa della sua posizione strategica appena a nord del percorso che la flotta annuale del tesoro spagnola intraprendeva nel suo viaggio di ritorno a Siviglia. Dopo la pace di Cateau-Cambrésis nel 1560, la corona francese in particolare considerava la Florida un luogo ideale da cui i corsari potevano attaccare la flotta del tesoro e saccheggiare gli insediamenti del Nuovo Mondo della Spagna. Di conseguenza, la Francia progettò di stabilire un forte sulla costa atlantica della penisola. Per la corona spagnola, invece, la Florida fungeva da baluardo critico che proteggeva i suoi possedimenti caraibici dai predoni. Di conseguenza, gran parte degli sforzi della Spagna per difendere il suo impero del Nuovo Mondo si concentrarono nel garantire che un rivale europeo come la Francia non prendesse mai possesso della penisola.

Fort Caroline. In seguito al fallimento della spedizione Tristán de Luna y Arellano nel 1562, il re Filippo II di Spagna concluse che gli indiani Timucua e Calusa erano essi stessi abbastanza potenti e ostili da tenere i concorrenti europei della Spagna fuori dalla Florida. Quello stesso anno, tuttavia, l'ammiraglio francese Gaspard de Coligny, un ugonotto, o protestante francese, inviò una spedizione per stabilire una colonia di breve durata sul sito dell'attuale Port Royal, nella Carolina del Sud. Anche se quell'insediamento fallì, Coligny decise di inviare una seconda forza di duecento soldati e coloni sotto il comando di René Goulaine de Laudonnière in Florida con l'ordine di stabilire una base permanente. Arrivando nel giugno 1564, il gruppo di de Laudonnière costruì Fort Caroline vicino alla foce del fiume St. John, sulla costa atlantica della Florida. Il conflitto arrivò rapidamente per loro; non molto tempo dopo aver costruito il loro insediamento, si trovarono coinvolti nelle guerre intertribali degli indiani Timucua locali. Ancora più importante, gli uomini di de Laudonnière cominciarono presto a razziare insediamenti e navi spagnole nei Caraibi.

Risposta spagnola. La notizia dell'insediamento francese ha presto convinto Filippo a revocare il suo recente decreto contro la colonizzazione della Florida. Di conseguenza ordinò a Pedro Menéndez de Aviles, ex comandante delle flotte delle Indie, di guidare una spedizione in Florida, porre fine alla minaccia francese e stabilire un insediamento spagnolo permanente che potesse controllare la penisola. La potente forza di ottocento uomini di Menéndez arrivò in Florida nell'agosto del 1565 solo per scoprire che uno squadrone francese che trasportava cinquecento rinforzi li aveva battuti a Fort Caroline. Consapevole che la fanteria ugonotta appena arrivata rendeva impossibile un assalto anfibio al forte, Menéndez decise di navigare per quaranta miglia a sud e stabilire una base prima di intraprendere un attacco via terra alla fortezza francese. Poco dopo che gli spagnoli arrivarono a terra e allestirono il loro campo, gli indiani Timucua ostili ai francesi informarono Menéndez che il comandante della marina francese, Jean Ribault, stava spogliando Fort Caroline della maggior parte dei suoi difensori per lanciare un attacco anfibio a sorpresa contro gli spagnoli. Approfittando di queste informazioni e di una forte tempesta che disperse e distrusse la flotta di Ribault, Menéndez fece marciare le sue truppe via terra e prese d'assalto Fort Caroline in un riuscito attacco all'alba. In linea con la natura selvaggia e spietata della guerra della Riforma, successivamente accusò di eresia più di cento ugonotti recentemente arresi e li fece giustiziare sul posto. La maggior parte dei sopravvissuti della flotta di Ribault, compreso il suo comandante, ha ricevuto un destino simile. Con l'aiuto della natura e degli indiani Timucua, quindi, la Spagna aveva posto fine alla minaccia francese alla Florida.

Conseguenze. La lotta tra Francia e Spagna per il controllo della Florida ebbe importanti conseguenze sia per la colonizzazione del sud-est che per la guerra europea nel Nuovo Mondo. La vittoria spagnola pose fine a una seria minaccia per le future flotte del tesoro e limitò notevolmente la capacità della Francia di immischiarsi nei territori caraibici spagnoli. La capacità della Spagna e della Francia di rimanere in pace in Europa mentre le loro forze combattevano nel Nuovo Mondo, nel frattempo, ha rafforzato le disposizioni implicite nel Trattato di Cateau-Cambrésis secondo cui la guerra "oltre la linea" non ha influenzato le relazioni nel Vecchio Mondo e che "potrebbe aggiustare" nelle Americhe. Soprattutto, il conflitto ha portato la Spagna a concludere che avrebbe potuto garantire contro un'altra potenza europea stabilendo una base in Florida solo mantenendo un insediamento permanente nella penisola. Sant'Agostino, la base che Menéndez aveva stabilito per il suo attacco via terra a Fort Caroline, divenne così il primo insediamento europeo permanente nel Nord America.