Lingua scritta dei nativi americani

I primi scrittori. Il primo autore indiano a pubblicare in inglese fu Samson Occom, un missionario metodista e autore di Sermone predicato durante l'esecuzione di Moses Paul, un indiano (1772). Nel 1829 William Apess, un Pequot, pubblicò la sua autobiografia, Un figlio della foresta. In seguito ha pubblicato una breve autobiografia nel suo Esperienza di cinque indiani cristiani della tribù Pequot (1833). Entrambe le autobiografie, simili a molte confessioni spirituali del periodo, seguono la storia della vita di Apess da un periodo di ignoranza alla redenzione cristiana. Apess, che fu ordinato metodista, divenne anche uno degli scrittori di protesta nativi più influenti del diciannovesimo secolo. Vedeva l'abuso di alcol come una delle "malattie mortali e sterminatrici" introdotte agli indiani dalla civiltà bianca. Nel suo Elogio al re Filippo (1836), un sermone predicato a Boston, ha criticato i pellegrini per il loro trattamento ostile e duplice nei confronti degli indiani, anche se "sono venuti da questi indiani per il sostegno" e hanno ricevuto molti "atti di gentilezza" da loro.

Copway. George Copway, un ojibwa che si convertì al metodismo nel 1827, era anche un famoso conferenziere e scrittore indiano. Nel 1847 pubblicò la sua autobiografia, La vita, la storia e i viaggi di Kah-ge-ga-gah-bowh. Come l'autobiografia di Apess, il lavoro di Copway è un racconto di salvezza cristiana, ma critica anche gli atteggiamenti americani nei confronti degli indiani. I suoi calorosi ritratti della vita domestica di Ojibwa contrastano gli stereotipi degli indiani come "selvaggi" o "primitivi". Ha anche messo in dubbio il valore dei pagamenti del governo federale per la terra indiana: "Ora vorrei chiedere, cosa sono milioni di soldi senza istruzione?" Di per sé, pensava Copway, il denaro sarebbe stato di scarso valore

Indiani. Ha anche pubblicato il primo libro di viaggio completo di un indiano, Esecuzione di schizzi di uomini e luoghi, in Inghilterra, Francia, Germania, Belgio e Scozia (1851), e pubblicò brevemente un giornale, L'indiano americano di Copway nell'estate e nell'autunno del 1851.

Storie tribali. Mentre il governo federale continuava a fare pressioni sugli indiani perché lasciassero le loro terre, le storie tribali ricordavano al pubblico bianco i costi umani di tali politiche. Molti autori indiani del periodo scrissero storie delle loro tribù basate su tradizioni orali. David Cusick, un Tuscarora, ha pubblicato il suo Schizzi di storia antica delle Sei Nazioni nel 1827. Copway pubblicò il suo Storia tradizionale e schizzi caratteristici della nazione Ojibway nel 1850, descrivendo la cultura Ojibwa, le loro migrazioni e ostilità con gli Irochesi, gli Uroni e i Sioux. Peter Jones scrisse anche una storia degli Ojibwa, pubblicata postuma nel 1861 come Storia degli indiani Ojibway. Il racconto più completo degli Ojibwa è quello di William Wipple Warren Storia dell'Ojibway, basata su tradizioni e dichiarazioni orali, che ha completato nel 1852 ma non è stato pubblicato fino al 1885.

John Rollin Ridge. John Rollin Ridge, figlio di un padre Cherokee e di una madre bianca, ha pubblicato poesie, giornalismo e narrativa con il nome di "Yellow Bird", una traduzione del suo nome Cherokee. Ridge è stato il primo nativo americano a pubblicare un romanzo, La vita e le avventure di Joaquin Murieta, il celebre bandito californiano (1854). Da bambino in Georgia, Ridge ha assistito all'assassinio di suo nonno, il rispettato capo Cherokee Major Ridge, e di suo padre, John, per il loro ruolo nella vendita delle terre tribali. Ridge alla fine è fuggito nella corsa all'oro in California, dove ha contribuito alle riviste di San Francisco Golden Era, Esperiano, e il Pioniere. La maggior parte delle poesie di Ridge (scritte principalmente prima dei vent'anni e pubblicate postume come poesie nel 1868) riflettono il sentimentalismo popolare dell'epoca, ma alcuni suggerivano anche un durevole senso di isolamento ed esilio.

La leggenda di Murieta. Il romanzo di Ridge era basato sulla leggenda di Joaquin Murieta, noto ad alcuni come uno spietato bandito messicano e ad altri come una romantica figura tipo Robin Hood. Ridge's Vita presenta Murieta come un uomo offeso, un galante bandito gentiluomo che cerca giustizia dopo che una banda di anglosassoni ha violentato la moglie e impiccato il fratellastro. È questa "crudeltà sfrenata e la tirannia del pregiudizio" che costringe Murieta a diventare un fuorilegge. Egli giura "che [vivrà] d'ora in poi per vendetta e che il suo cammino [sarà] segnato di sangue". Mentre vendica freddamente sua moglie e il fratellastro, Murietta fa anche piani per guidare il popolo messicano in una rivolta contro gli invasori anglo della California. Il romanzo di Ridge è notevole non solo perché ritrae vividamente il pregiudizio anti-messicano tra gli anglosassoni, ma anche perché suggerisce, per analogia, l'ingiustizia con cui i Cherokee furono allontanati dalla loro terra. Mentre il romanzo di Ridge non ebbe un successo immediato, la leggendaria Murieta iniziò ad apparire nelle opere di altri scrittori. Murieta è stata oggetto di numerosi romanzi, opere teatrali, "biografie" e, infine, di un film. Alcuni storici contemporanei, come Hubert Howe Bancroft, furono così influenzati dal romanzo di Ridge che lo accettarono come reale, perpetuando così ulteriormente la leggenda.

I cherokee

Il popolo Cherokee, forse più di ogni altro Indiano, ha attirato l'attenzione dei cittadini e del governo degli Stati Uniti. Sono esistite così tante associazioni tra i bianchi e loro; tanti nobili ed emozionanti incidenti hanno riempito la loro storia; così tanti eventi tragici si sono verificati tra di loro e, infine, il loro destino, negli ultimi dodici o tredici anni, è stato così sfortunatamente oscuro, che filantropi e uomini di stato non potevano non guardarli con il massimo interesse. Vedere un ramo degli aborigeni di questo continente, tranquillamente seduto nel loro territorio riconosciuto; avendo abbandonato i loro costumi e le loro abitudini selvagge per la condizione di vita civile; creare per se stessi una forma di governo semplice ma saggia e raccogliere intorno a sé tutte quelle circostanze favorevoli al loro progresso nella conoscenza umana e nella felicità umana, era davvero una visione bella e bella. Ma vederli, mentre erano così prosperi e felici, bruscamente scagliati dal braccio di ferro della fredda politica statale, dall'orgogliosa elevazione che avevano raggiunto con il lavoro di lunghi e dolorosi anni; vedere le marche di fuoco della discordia e della contesa scagliate in mezzo a loro, far esplodere e appassire le loro energie, e annullare quasi efficacemente tutto il bene che avevano fatto loro stessi, era davvero un contrasto doloroso e uno spettacolo straziante. [Ah, può bene l'intelligente Cherokee piangere per la condizione decaduta della sua tribù, e maledire, profondamente e amaramente maledizione, la mano che l'ha posta lì.]

Fonte: John Rollin Ridge, "The Cherokees: Their History — Present Condition and Future Prospects (1849)", in A Trumpet of Our Own: Yellow Bird's Essays on the North American Indian, a cura di David Farmer e Rennard Strickland (San Francisco: Book Club of California, 1981), p, 49.