L’Inghilterra imperiale e il nuovo mondo

Lotte religiose. Mentre il Portogallo e la Spagna rivendicavano il cattolicesimo romano come l'unica vera fede, gli inglesi, come i francesi, si impegnarono in un aspro dibattito nazionale sulla religione di stato e sulla tolleranza religiosa. Inoltre, i governanti d'Europa consideravano la famiglia Tudor che governò l'Inghilterra per gran parte del XV secolo come rozzi pretendenti al trono. Enrico VIII, tuttavia, lasciò il segno dei Tudor sulla scena internazionale quando nel 1534 si staccò dal Papa e diede inizio alla Riforma inglese. La questione della fede ufficiale, tuttavia, era tutt'altro che risolta perché Maria Regina di Scozia, moglie di Filippo II di Spagna, regnò tra il 1553 e il 1558 e restaurò il cattolicesimo come chiesa stabilita d'Inghilterra. Dopo l'adesione di Elisabetta I nel 1558, la Corona ristabilì il protestantesimo e la regina entrò in una lunga guerra con il re Filippo di Spagna. Dopo la sconfitta della sua armata nel 1588, Elisabetta I assunse il manto di protettrice del protestantesimo, e guardò al Nuovo Mondo come un campo di battaglia dove le forze della sua fede potessero darsi battaglia con quelle del Papa e della Spagna.

Il viaggio di John Cabot. Sulla scia dei tre viaggi di Cristoforo Colombo nel Nuovo Mondo, gli inglesi decisero di farsi coinvolgere nell'Era della Scoperta per trovare una rotta veloce per le Isole delle Spezie. Nel 1497 il marinaio veneziano John Cabot salpò sul Mathew verso ovest alla ricerca del "passaggio a nord-ovest" verso l'Asia. Raggiunse Terranova, vide lacci e reti da pesca sulla costa dell'isola, fu colpito dall'abbondanza di merluzzo bianco, ma non trovò una scorciatoia per l'Asia.

Il nordest. Un lungo periodo di inattività seguì il viaggio di Cabot. Sebastian Cabot, suo figlio, esplorò il gelido Mare Artico e John Rut tornò per esplorare Terranova nel 1527, ma le loro scoperte suscitarono scarso interesse a casa. Solo nel 1576 gli inglesi riacquistarono il loro interesse per il Nuovo Mondo, quando Martin Frobisher si mise alla ricerca del Passaggio a Nord-Ovest. Come Cabot, fallì nel suo obiettivo originale, ma tornò con campioni di rocce dorate lucide che i geologi inglesi dichiararono essere d'oro. Dopo una seconda ricerca infruttuosa per il passaggio, ha riportato altro del minerale d'oro, che era su un secondo test considerato pirite di ferro, o "oro degli sciocchi". Gli investimenti nei viaggi successivi crollarono, ma la Corona si interessò alla costruzione di colonie per fornire mercati alla fiorente economia industriale dell'Inghilterra e una casa per la fiorente popolazione del paese. Sir Humphrey Gilbert guidò la prima delle nuove spedizioni colonizzatrici e

ha offerto tratti di terra in Nord America, a vista non vista. Reclamò Terranova per l'Inghilterra nel 1583, ma la sua nave scomparve poco dopo e non venne fuori nulla dall'impresa speculativa.

Il sud-est. Dopo aver letto in diversi volumi pubblicati sulla ricerca di spagnoli e francesi per un passaggio in Asia, gli inglesi hanno capito che il percorso sfuggente doveva trovarsi da qualche parte tra la penisola della Florida e il fiume San Lorenzo. Secondo i principali geografi inglesi, la baia di Chesapeake ha segnato la strada per l'Oriente e per la leggendaria terra di Chicora. Nel 1584 la regina Elisabetta concesse a Sir Walter Raleigh, fratellastro di Humphrey Gilbert, il titolo di tutte le terre che avrebbe potuto rivendicare nella regione "in realtà non posseduto da alcun principe cristiano, né abitata da persone cristiane". Entro un mese Raleigh inviò Arthur Barlowe a esplorare la costa e a selezionare un sito per una colonia. Dopo due mesi Barlowe raggiunse le Outer Banks dell'attuale North Carolina e riferì a Raleigh che la terra era "la più ricca, dolce, feconda e sana di tutto il mondo". Oltre ai suoi brillanti rapporti, riportò in Inghilterra due indiani, Manteo e Wanchese.