L’importanza dell’agricoltura

Tre sorelle. Il mais o il mais, i fagioli e la zucca erano le risorse alimentari più importanti per quasi tutti gli indiani che risiedono negli Stati Uniti di oggi. Chiamate "tre sorelle" dagli Irochesi perché crescevano naturalmente bene insieme, mais, fagioli e zucca fornirono la base nutritiva e la principale fonte di sussistenza per la maggior parte degli indiani fino al ventesimo secolo. I gambi di mais hanno fornito la superficie di arrampicata per le viti di fagioli, mentre i fagioli e la zucca hanno ripristinato l'azoto nel terreno impoverito dal mais affamato di minerali. Nel 1000 d.C., gli indiani che vivevano nel sud-ovest, lungo i fiumi Missouri e Mississippi, e nell'America settentrionale orientale coltivavano tutti e tre i raccolti. Molte varietà di mais sono state utilizzate da diversi gruppi indiani, a seconda del clima particolare nella loro zona. Il mais che necessitava di relativamente poca acqua fioriva nel semiarido sud-ovest, mentre le varietà di mais a crescita rapida si adattavano alla breve stagione di crescita dell'area di confine canadese.

Gli usi del mais a hochelaga

Nel settembre 1535 il francese Jacques Cartier risalì il fiume San Lorenzo fino a raggiungere la città Huron di Hochelaga. Mentre era lì ha commentato i molti usi del mais:

Ci sono dei solai nella parte alta delle loro case, dove conservano il grano di cui fanno il pane. Questo lo chiamano carraconny, e lo fanno nel modo seguente. Hanno mortai di legno, come quelli usati in Francia per ragliare la canapa, e in questi pestelli di legno pestano il grano in farina. Questo lo impastano nell'impasto, di cui fanno dei piccoli pani, che poggiano su una larga pietra calda e poi li ricoprono di ciottoli caldi. In questo modo cuociono il pane per mancanza di forno. Con questo mais fanno anche molti tipi di zuppa, oltre a fagioli e piselli [sic], di cui hanno una notevole scorta.

Fonte: David Beers Quinn, New American World: A Documentary History of North America to 1612, 5 volumi (New York: Arno, 1979), I: 315.

Origini. Il mais costituiva una parte così importante della dieta di alcune tribù che ne attribuivano l'origine a forze o persone soprannaturali. Quasi ovunque nella nativa America, i poteri creativi delle donne furono associati alle capacità di coltivare mais. Le donne hanno trovato il mais originale o sono stati mostrati i segreti della sua coltivazione da poteri soprannaturali secondo molte società indigene, in particolare quelle del sud-est, dove il mais costituiva l'alimento principale. Nelle tradizioni orali Cherokee

la moglie di Kanati (il Lucky Hunter) è stato nominato Il villaggio (che significa "mais"), e ha introdotto i Cherokee al mais, che ha generato sfregandosi lo stomaco o attraverso il sangue. Dopo la sua morte, i gambi di grano germogliarono ovunque il suo sangue toccasse il suolo. Nella mitologia Creek una donna produceva per la prima volta mais lavandosi i piedi e strofinandoli; poi istruì altre donne Creek come coltivare il mais e trasformarlo in pane e altri piatti. Queste tradizioni hanno contribuito a spiegare perché le donne erano responsabili della produzione agricola, così come perché le donne possedessero poteri soprannaturali di creazione.

Cerimonie stagionali. Gli eventi pubblici che ruotavano attorno al primo raccolto stagionale di mais hanno fornito la parte più importante del calendario cerimoniale per gli indiani a est del fiume Mississippi. Nel sud-est la cerimonia del mais verde si è svolta tra tutti i gruppi in agosto o settembre. Il termine Creek per la cerimonia, poskita, o stecca, significa "digiunare". Negando a se stessi il cibo per la durata del rituale, che dura diversi giorni, e bevendo emetici (miscele che inducono il vomito), hanno cercato la purezza liberando i loro corpi dagli agenti inquinanti. Allo stesso modo, gli indiani del sud-est hanno buttato via i loro vecchi effetti personali e vestiti e talvolta hanno demolito e costruito nuove case e altre strutture come parte della Cerimonia del mais verde. Hanno spento le vecchie cucine e i fuochi sacri e li hanno sostituiti con quelli nuovi avviati da anziani e funzionari religiosi. Hanno anche perdonato tutti i reati tranne l'omicidio commesso durante l'anno precedente. Tale purificazione significava che un nuovo anno poteva iniziare senza che i fardelli del precedente venissero trasferiti a quello successivo. La Cerimonia del mais verde ha rappresentato un momento di rinnovamento e di solidarietà comunitaria, così come un momento per gli indiani per ringraziare la natura per aver dato loro cibo e vita.