Libro di laurea

Il Libro dei gradi della genealogia reale è la prima storia narrativa della terra russa. L'enorme testo che riempie circa 780 fogli di manoscritti composti tra il 1556 e il 1563 è uno dei vari ambiziosi progetti letterari avviati dal metropolita Macario, arcivescovo di Mosca e capo della chiesa russa durante il regno di Ivan il Terribile come zar (1547-1584). Ivan, i cui antenati con sede a Mosca si erano spietatamente appropriati di vasti tratti di territorio per il loro dominio, incoraggiava gli scrittori a difendere la sua legittimità. Gli ecclesiastici hanno risposto con una versione della storia della dinastia che trasmette la loro prospettiva sul corso futuro del paese. Confrontando cronache, vite di santi e leggende, il libro traccia l'ascendenza dei principi di Mosca in diciassette gradini o gradi da Cesare Augusto ed evidenzia le nobili gesta di ogni sovrano dal Gran Principe Vladimir I (980–1015) allo zar Ivan. Lo scopo del libro non era solo quello di lodare lo zar. L'obiettivo più ampio dei suoi autori era quello di ritrarre lo stato moscovita come un impero divinamente protetto i cui governanti sarebbero fioriti fintanto che avessero obbedito ai comandamenti di Dio, ascoltato i metropoliti e sostenuto gli interessi della chiesa.

Il Libro di lauree è un'opera di significato sia storiografico che letterario. Come esercizio di storiografia, la sua portata e ideologia sono paragonabili alle raccolte del IX secolo della storia dei Franchi che glorificano la linea dei governanti carolingi. Come gli storici carolingi, i suoi autori definiscono il loro paese come il "nuovo Israele". In tal modo, legittimano i membri di un clan principesco minore i cui fondatori non avevano pretese di potere né politiche né dinastiche, ma che desideravano essere trattati come gli eguali degli imperatori bizantini. I circoli politici d'élite accettarono le rappresentazioni del libro come prova autorevole della discesa imperiale dei governanti. I ritratti dei principi di Mosca come paladini della loro fede non avevano meno autorità per la chiesa. Vite, composte di recente per il libro, raffiguranti governanti come santi uguali agli apostoli o come taumaturghi, servirono come testimonianza per la canonizzazione di alcuni principi di Mosca e membri delle loro famiglie.

Come opera letteraria, il Libro di lauree segna una svolta critica tra gli scritti medievali prevalentemente monastici e frammentari e la prosa narrativa della prima età moderna. Le voci raccolte dalle compilazioni annalistiche (principalmente le cronache Nikon, Voskresensk e Sophia) e le vite dei santi hanno fornito i suoi elementi costitutivi, ma il libro trascende le categorie generiche tradizionali e non ha un unico modello letterario. Guidati dal sacerdote Andrei (metropolita Afanasy), gli scrittori hanno unificato i loro materiali in modo sistematico, modellando frammenti in racconti estesi e integrando ogni racconto in una storia progressivamente dispiegata di uno zardom il cui corso è stato guidato dalla divina provvidenza. Una prefazione espone le premesse teologiche del libro in termini di metafore che servono come figure o tipi per il corso storico della Russia: l'albero (che collega l'albero genealogico dei governanti, l'albero di Jesse e l'albero nel sogno profetico di re Nabucodonosor); la scala (una fusione tra la scala di Giacobbe e la scala divina della perfezione di San Giovanni Climaco); e acqua (battesimo). I lettori sono indirizzati a un indice dettagliato, il primo del suo genere, che espone il design unico del libro e consente di individuare rapidamente i singoli capitoli. Il confronto delle tre prime copie sopravvissute del testo (le copie di Chudov, Tomsk e Volkov, tutte datate negli anni Sessanta del Cinquecento), mostra come le voci originali siano state alterate, integrate e talvolta spostate dalle loro posizioni testuali iniziali dagli editori per supportare la loro interessi ideologici.

Il valore del libro come fonte autorevole e dichiarazione dell'identità della nazione fu riconosciuto da Pietro il Grande, che nel 1716 ordinò che una sinossi fosse utilizzata per la sua storia pianificata, ma mai eseguita, della Russia. Data l'importanza del libro per il canone, l'Accademia Russa ne commissionò un'edizione a stampa nel 1771. Come primo racconto coeso della storia nazionale, il Libro di lauree servì da modello per le successive storie della Russia e da fonte per ricostruzioni mitologiche e artistiche di un passato idealizzato.