Libri di testo delle scuole pubbliche

"Magazzini della conoscenza". Gli educatori del diciannovesimo secolo credevano che i libri di testo fossero "i grandi magazzini della conoscenza, e chi ha l'abitudine di usarli in modo intelligente ha la chiave di tutta la conoscenza umana". Le innovazioni tecnologiche avevano portato a stampe più economiche e prodotte in serie, e libri di testo, dalla grammatica al latino, all'algebra, hanno contribuito a definire conoscenze accettabili e dare forma all'istruzione. I libri di testo presumibilmente democratizzavano le informazioni, rendendo l'apprendimento specializzato disponibile a tutti. William T. Harris, un fedele amico del liceo e in seguito commissario per l'istruzione degli Stati Uniti (1889-1906), difese questi libri nel 1880 dall'accusa di promuovere "un'istruzione senza vita" poiché la maggior parte del lavoro di classe consisteva nella memorizzazione del contenuto del testo. I testi standard, ha affermato, hanno permesso "all'allievo brillante, anche con i peggiori metodi di istruzione, di partecipare all'esperienza registrata e alla saggezza dell'umanità", e hanno anche aiutato "anche gli ottusi e gli stupidi, in una certa misura".

Voci di autorità. Gli autori più famosi di libri di testo delle scuole superiori erano di solito uomini bianchi, protestanti, nati nel New England, che avevano frequentato il college o altre scuole superiori. Molti insegnavano in importanti accademie o college del nord. Lo scienziato Alonzo Gray ha insegnato alla Phillips Andover nel Massachusetts. Emma Willard, fondatrice del Troy Female Seminary di New York, ha scritto una storia popolare e un testo di geografia. John Hart, autore di eminenti lettori e testi di letteratura in lingua inglese, è stato preside della prestigiosa Central High School di Filadelfia e in seguito professore a Princeton. Come molti altri scrittori di libri di testo, era un ministro ordinato la cui fede era inestricabile dalla sua voce didattica. I libri di questi autori contenevano visioni culturali comuni (e generalmente conservatrici) verso l'umanità, le relazioni di genere, la natura, il capitale, il lavoro e il destino dell'America. Queste voci di autorità insegnavano ai giovani di talento i precetti intellettuali e morali comuni. Sia durante le lezioni di chimica che di filosofia naturale, gli studenti hanno imparato che il potere di Dio era tutto importante. La classificazione zoologica chiamava l'uomo “il signore del regno animale. . . e l'uomo solo è creato a immagine di Dio ". L'Onnipotente richiedeva lavoro duro e produttività attraverso problemi di matematica che collegavano l'apprendimento e la vita, poiché i testi mostravano che coloro che erano "senza turno" finivano per essere poveri. Le lezioni di grammatica promuovevano idee prevalenti sulla società e sul gusto borghese.

Poiché i libri di testo erano così ideologicamente selettivi, i meridionali risentiti avvertivano i parenti di "stare attenti ai libri yankee".

Scienza, matematica e valori. Il curriculum scolastico dipendeva dai libri di testo ampiamente disponibili: matematica, scienze, inglese, storia, filosofia morale e classi pratiche come mensuration (lo studio della misurazione) e astronomia. La scienza era fondamentale per l'istruzione secondaria e le scuole più grandi offrivano fisica, fisiologia, chimica, botanica e talvolta geologia e zoologia. Le leggi della scienza hanno contribuito a legittimare una società il cui sistema economico ha favorito la crescita e il dominio dell'uomo sulla natura. I testi di chimica delle scuole superiori, ad esempio, promettevano un'istruzione pratica che avrebbe rivelato il lavoro di un "Dio benefico che ha sempre benedetto un popolo produttivo". Nel 1884 la Woman's Christian Temperance Union approvò ufficialmente una versione di un testo di fisiologia di Dorman Steele che attingeva alla chimica per attaccare l'abuso di alcol, tabacco e droghe. Le leggi della scienza date da Dio proteggevano i giovani, promise Steele, ma solo se gli studenti avessero imparato la chimica. Ha spiegato che l'alcol era uno stimolante, non un depressivo (una visione errata, anche se ampiamente condivisa), e ha permesso "agli istinti animali di assumere il dominio dell'uomo". L'associazione tra la conoscenza dei libri di testo e il comportamento rispettabile era chiara. Gli educatori sostenevano che la scienza allenava anche la mente, insegnava logica e ragione e affinava i poteri di osservazione. Molti scrittori educativi alla fine del 1800 hanno abbracciato l'importanza della matematica come provvidenziale. La matematica era parte integrante del curriculum perché "ha contribuito alla diffusione di opinioni cristiane, repubblicane e civili sull'uomo e sulla società". Una nazione che gode di un'espansione geografica aveva bisogno della matematica per aiutare a costruire strade migliori, esaminare terreni, costruire case e in altro modo migliorare il commercio e l'impresa umana. "Nelle miniere occidentali, avranno bisogno della geometria per aiutarli nell'estrazione e nella fusione", avvertiva un libro di testo degli anni Ottanta dell'Ottocento. Questi libri di testo del diciannovesimo secolo divennero familiari e influenti quanto quelli di William McGuffey Lettori eclettici (1836-1837) era stato alle moltitudini nelle scuole di grammatica.

Fonte

William J. Reese, Le origini del liceo americano (New Haven: Yale University Press, 1995), pagg. 103–122.