Lewis, wyndham (1882-1957)

Scrittore e pittore inglese.

Percy Wyndham Lewis è nato in Canada e si è trasferito in Inghilterra con la sua famiglia all'età di sei anni. Abbandonato dal padre americano, è stato allevato dalla madre inglese, che gestiva un'attività di riciclaggio nel nord di Londra. All'età di sedici anni ha ricevuto una prestigiosa borsa di studio alla Slade School of Art ma è stato poi espulso per comportamento indisciplinato. Per il decennio successivo ha vissuto una vita bohémien sostenuta da sua madre, trascorrendo del tempo a Madrid, Monaco e Parigi. Pubblicò il suo primo racconto, "The Pole", nel 1909 e nel 1910 sembrava sul punto di diventare uno scrittore. Ma nel 1911 contribuisce alla sua prima mostra collettiva: i suoi quadri vengono subito notati dalla critica, che ne ammira il disegno teso e vigoroso. Entro un anno stava producendo importanti dipinti che attingevano al linguaggio del cubismo contemporaneo ma elaboravano uno stile distintamente personale: immagini di strani automi, i loro volti bloccati in smorfie rigide, che barcollano attraverso campi desolati di archi e angoli penetranti.

È stato un momento propizio. La famosa mostra di Roger Fry di artisti postimpressionisti si era svolta nel dicembre 1910, seguita dalla prima mostra di pittura futurista all'inizio del 1912, suscitando un dibattito senza precedenti sull'arte contemporanea. Lewis ammirava l'assalto polemico concertato che i futuristi avevano organizzato e decise di dare forma a un movimento tutto suo. Collaborando con Ezra Pound, ha lanciato il vorticismo con Blast, un giornale d'avanguardia irto di manifesti combattivi e tipografia.

Lewis, in breve, divenne una celebrità. Ma stava anche conducendo una doppia vita. I suoi figli illegittimi, nati nel 1911 e nel 1913, erano accuditi dalla madre anziana, e nel 1919 e 1920 ne ebbe altri due, affidati a una casa per orfani. Dopo aver prestato servizio come artigliere di artiglieria durante la prima guerra mondiale, Lewis tornò ad affrontare debiti sempre crescenti. Ha tenuto importanti mostre nel 1921 e nel 1937, ma nessuno dei due riuscì a correggere la sua indigenza. Si è rivolto alla ritrattistica e, sebbene abbia prodotto capolavori moderni, tra cui molti di TS Eliot, non è riuscito a guadagnare un reddito vitale. Ha anche iniziato a scrivere sul serio, pubblicando enormi volumi di critiche filosofiche e culturali come L'arte di essere governati (1926) e Tempo e uomo occidentale (1927) e romanzi come Le scimmie di Dio (1930), una satira mordente sulla ricca Boemia, macchiata da correnti sotterranee di antisemitismo.

Nel 1930 sposò Gladys Anne Hoskins. Nello stesso anno ha messo insieme una biografia di Adolf Hitler, la prima in qualsiasi lingua. La ricerca era scarsa, la scrittura sciatta e nel 1933, quando il clima di opinione era irrevocabilmente alterato, i passanti sputavano sulle vetrine dei negozi che esponevano il libro. La reputazione di Lewis è stata permanentemente danneggiata.

Imperterrito, Lewis ha continuato a produrre libri di viaggio, romanzi, commenti di attualità e ritratti occasionali. Nel 1937 pubblicò La vendetta dell'amore, un romanzo di inganni e tradimenti ambientato sullo sfondo della guerra civile spagnola. Non ha portato alcun sollievo alle sue disperate difficoltà finanziarie. Lewis partì per gli Stati Uniti e il Canada nel 1939, ma le commissioni non si concretizzarono lì.

Quando tornò in Inghilterra nel 1945, Lewis dovette affrontare arretrati di affitto e tasse non pagate. Ha anche imparato che stava diventando cieco. Da alcuni anni un tumore stava crescendo nel suo cervello, schiacciando lentamente i suoi nervi ottici. Lewis ha completato il suo ultimo ritratto nel 1949 e due anni dopo ha annunciato pubblicamente la sua cecità. I suoi ultimi anni furono passati a scrivere i romanzi Mostro gay con Partito maligno (entrambi pubblicati nel 1955). Nel 1956, solo otto mesi prima della sua morte, i suoi dipinti furono oggetto di una grande mostra retrospettiva alla Tate Gallery.