Lettonia e lettoni

La Repubblica di Lettonia si trova sul litorale orientale del Mar Baltico e la stragrande maggioranza dei lettoni del mondo (stimati 1.5 milioni nel 2000) vive nello stato che porta il loro nome. Occupano questo territorio costiero insieme agli altri due popoli baltici con stati propri, estoni e lituani, nonché un numero consistente di altri gruppi di nazionalità, compresi i russi. Il complesso rapporto tra questa regione e lo stato russo risale al Medioevo. La storia moderna di questo rapporto, tuttavia, può essere fatta risalire alla fine del XVIII secolo, quando l'Impero russo, sotto Caterina la Grande, concluse il processo (iniziato da Pietro il Grande) di assorbimento dell'intera regione. Da allora fino alla prima guerra mondiale, la popolazione lettone della regione fu soggetta allo zar russo. La disintegrazione dell'impero durante la guerra portò alla nascita delle tre repubbliche baltiche indipendenti nel 1918 (Lettonia, Estonia, Lituania), che, tuttavia, furono annesse dall'URSS nel 1940. Erano formalmente repubbliche socialiste sovietiche fino al crollo del l'URSS nel 1991. Da allora, la Lettonia e le altre due repubbliche baltiche sono stati paesi indipendenti, con forti aspettative di una futura adesione sia alla NATO che alla Comunità europea. L'idea tra i leader politici in Russia che i territori baltici, tra gli altri, fossero i russi "vicini all'estero", tuttavia, è rimasta forte durante gli anni '1990.

Prima di essere unite in un unico stato nel 1918, le popolazioni di lingua lettone della regione baltica vissero per molti secoli in entità politiche diverse anche se adiacenti, ognuna delle quali aveva una propria storia culturale distinta. I lettoni in Livonia (Ger. Livland) condividevano lo spazio vitale con una consistente popolazione estone nella parte settentrionale della provincia. Quelli nella parte più orientale del territorio di lingua lettone erano, fino al diciottesimo secolo, sotto il controllo del Commonwealth polacco-lituano, e successivamente parte della provincia di Vitebsk dell'Impero russo. I lettoni di Curlandia (Ger. Kurland), fino al 1795, risiedevano nel ducato semindipendente di Curlandia e Semigallia, i duchi dovettero la loro fedeltà al re polacco fino a quando il ducato entrò a far parte dell'Impero russo. L'acquisizione finale di tutti questi territori da parte dell'Impero russo non fu tuttavia accompagnata da un consolidamento interno della regione e la maggior parte dei confini amministrativi del diciottesimo secolo rimase sostanzialmente invariata. Rimasta invariata per tutto il diciannovesimo secolo fu anche la stratificazione culturale e linguistica della regione. Nei territori di lingua lettone, il dominio sociale e culturale rimase nelle mani dei cosiddetti tedeschi baltici, una sottopopolazione che era arrivata nel litorale baltico come crociati politici e religiosi nel XIII secolo e da allora aveva formato ordini superiori apparentemente immutabili della società. La potente nobiltà tedesca baltica (Ger. Ritterschaften) e patriziati urbani (soprattutto nella principale città regionale di Riga) continuarono a mediare le relazioni tra gli ordini inferiori provinciali e il governo russo a San Pietroburgo.

La maggior parte degli storici ritiene che una coscienza nazionale che trascendeva i confini provinciali stava iniziando a svilupparsi tra i parlanti lettoni di queste province durante il diciottesimo secolo. Il principale risveglio nazionale dei lettoni, tuttavia, ebbe luogo dalla metà del 1800 in poi, e al tempo della prima guerra mondiale aveva prodotto un forte senso di comunanza culturale che si manifestava in una fiorente letteratura in lingua lettone, un gran numero di organizzazioni culturali e sociali e una popolazione altamente alfabetizzata. Sfidando il controllo provinciale tedesco baltico, alcuni nazionalisti lettoni cercarono aiuto nel movimento slavofilo russo; questa ricerca di amici si concluse, tuttavia, con le politiche sistematiche di russificazione sotto Alessandro III alla fine degli anni 1880, che limitarono l'uso del

La lingua lettone nei sistemi educativi e giudiziari e quindi ha influenzato la vita quotidiana. D'ora in poi, sia l'elite politica tedesca baltica che il governo russo sembravano a molti nazionalisti lettoni forze ostili alle aspirazioni di indipendenza lettoni.

I principali eventi nella regione durante il ventesimo secolo hanno cambiato la natura degli antagonismi ereditati dell'area lettone, ma non li hanno risolti. L'emergere di uno stato lettone ha frenato la crescita del nazionalismo lettone, ma ha creato nel nuovo stato la necessità di risolvere i problemi di sviluppo economico, sicurezza nazionale e nazionalità minoritarie. La popolazione russa in Lettonia negli anni tra le due guerre rimase tra il 7 e il 10 per cento. Nell'autunno del 1939 praticamente l'intera popolazione baltica tedesca della Lettonia emigrò nelle terre del Terzo Reich. La seconda guerra mondiale, tuttavia, portò l'annessione all'Unione Sovietica nel 1940, l'occupazione da parte del Terzo Reich dal 1941 al 1945 e dal 1945 la continua sovietizzazione dello stato lettone che era iniziata nel 1940 e nel 1941. Come repubblica costituente dell'URSS , la SSR lettone dalla metà degli anni Quaranta in poi ha sperimentato, nei successivi quattro decenni, un afflusso di russi e di lingua russa che ha cambiato completamente la sua struttura di nazionalità. Allo stesso tempo, la lingua lettone è stata declassata nella maggior parte delle sfere della vita pubblica e dell'istruzione, e la resistenza a queste tendenze è stata attaccata dal Partito comunista lettone come nazionalismo borghese. La capitale lettone, Riga, divenne il quartier generale del distretto militare baltico, ampliando notevolmente la presenza dell'esercito sovietico. Per molti lettoni tutti questi sviluppi sembravano mettere in pericolo la loro lingua, cultura nazionale e persino l'autonomia nazionale. Così

la partecipazione su larga scala dei lettoni (anche membri del Partito Comunista) al Fronte Popolare Lettone nel periodo di Gorbaciov non era sorprendente, e l'idea che la Lettonia dovesse rivendicare la propria indipendenza divenne una potente forza politica dal 1989 in poi.

Il crollo dell'URSS e il ritorno all'indipendenza lettone hanno lasciato il paese con una popolazione di circa il 52% di etnia lettone e il 48% di russi, ucraini, bielorussi e altri. Nel 2001 la percentuale di lettoni era del 57.9%, le altre nazionalità erano state ridotte dall'emigrazione e dai bassi tassi di fertilità. Circa il 40 per cento delle minoranze slave erano cittadini lettoni, lasciando l'integrazione sociale e politica di altri membri di queste popolazioni come uno dei problemi principali man mano che il paese veniva integrato nelle organizzazioni economiche, sociali e di sicurezza occidentali.