Letteratura ii: lettura e stampa

Importazione di letteratura. Dalla fondazione delle colonie fino al XIX secolo la grande maggioranza dei libri che circolavano nelle colonie furono stampati in Gran Bretagna. Sebbene alla fine del diciottesimo secolo esistessero stampatori nelle principali città americane così come in molte cittadine, le macchine da stampa locali non potevano stampare opere abbastanza a buon mercato o in quantità sufficiente per soddisfare le esigenze del pubblico americano dei lettori. Come dimostrano le pubblicità sui giornali coloniali, il libraio urbano era il mezzo attraverso il quale gli americani mantennero la loro identità culturale di britannici, al passo con le ultime mode e gli sviluppi in tutte le arti. Alcuni dei più importanti sviluppi filosofici dell'Illuminismo ebbero la loro più grande influenza nelle colonie attraverso libri di consulenza e romanzi, nuovi generi di letteratura che continuano ad essere i punti fermi nelle librerie americane. La nuova psicologia dell'educazione di John Locke, organizzata attorno all'esperienza individuale, e le idee di buon senso sul senso morale hanno entrambe insegnato ai lettori coloniali a immaginare un ideale dell'infanzia meno coercitivo e più "liberale", in cui la fiducia della propria innata capacità di simpatia e ragione era più importante dell'obbedienza all'autorità esterna.

Edizioni americane. Quando uno stampatore coloniale scelse di pubblicare un'edizione americana di un'opera britannica, ebbe importanti conseguenze per lo sviluppo della cultura da questa parte dell'Atlantico. Gli stampatori coloniali svilupparono i gusti di lettura degli americani, aiutando sia a soddisfare le richieste interne di illuminazione culturale che stimolando la produzione locale di scrittori e compositori. Prima dell'invenzione delle moderne forme di produzione meccanica, la stampa era un processo lungo e laborioso, e la prima America dipendeva dall'importazione di materiali costosi come il tipo. Costava moltissimo semplicemente stampare un libro, e i libri erano così costosi che la maggior parte delle famiglie non ne avrebbe mai posseduti più di pochi. Per questo motivo gli stampatori erano conservatori in ciò che decisero di pubblicare: non potevano permettersi di produrre nemmeno un libro che non avrebbe venduto almeno quanto bastava per coprire i costi di stampa. La maggior parte di ciò che veniva pubblicato nell'America coloniale erano scommesse "sicure", come bibbie e versioni dei salmi. Almanacco del povero Richard, pubblicato per la prima volta da Benjamin Franklin nel 1732, era un altro tipo di libro popolare e poteva vendere fino a diecimila copie all'anno. Libri di consulenza britannici come Philip Dormer Stanhope, Lord Chesterfield's Lettere a suo figlio (1774) furono anche affidabili best-seller per tutto il tardo diciottesimo secolo e le sue edizioni americane, a partire dal 1775, contribuirono a plasmare una cultura meno religiosa e più cosmopolita in America. Soprattutto nel caso del romanzo, le edizioni coloniali di opere britanniche hanno contribuito a creare un gusto letterario completamente nuovo in America. Sebbene gli americani non abbiano scritto romanzi prima della rivoluzione, certamente li hanno letti.

Il romanzo in America. Molti dei libri più venduti dell'era rivoluzionaria erano edizioni di famosi romanzi britannici stampati a New York, Philadelphia e Boston: Oliver Goldsmith's Il vicario di Wakefield (1772), di Laurence Stern La vita e le opinioni di Tristram Shandy (1774), di Daniel Defoe Robinson Crusoe (1775), di Samuel Richardson Clarissa (1786) e di Jonathan Swift i viaggi di Gulliver (1793) vendettero tutti più di ventimila copie. Su entrambe le sponde dell'Atlantico, la narrativa nel diciottesimo secolo era accettata solo come strumento educativo che dimostrava nuove idee psicologiche. Per questo motivo le edizioni americane dei romanzi britannici erano sempre degli adattamenti, dalle versioni dei libri di testo per bambini alle versioni per adulti che venivano abbreviate o addirittura riscritte per enfatizzare temi particolari. Robinson Crusoe, per esempio, apparve in 125 edizioni negli Stati Uniti tra il 1775 e il 1825, e nessuna di esse era fedele al testo originale britannico, pubblicato per la prima volta nel 1719. Edizioni americane di Clarissa ha cambiato il titolo del romanzo per enfatizzare un messaggio politico contemporaneo: "in cui le arti di un cattivo progettista e i rigori dell'autorità genitoriale hanno cospirato per completare la rovina di una figlia virtuosa". Gli americani hanno interpretato il romanzo come un'allegoria politica di un'eroina martirizzata che guida una causa rivoluzionaria. "Il ministero è Lovelace e il popolo è Clarissa", disse in seguito John Adams, e "l'abile furfante perseguiterà l'innocente adorabile ragazza fino alla sua rovina e alla sua morte." I suoi commenti suggeriscono non solo quanto fosse diventato pervasivo il gusto per particolari romanzi britannici nella giovane nazione, ma anche fino a che punto gli stampatori americani rimodellarono sottilmente la letteratura importata secondo le circostanze e i valori locali. Il loro successo nel realizzare romanzi sulla seduzione e la rovina delle giovani donne sembravano mezzi "migliorativi" di educazione morale e politica spianarono la strada al successo negli ultimi 1780 e 1790 di romanzieri americani come Susanna Rowson, Hannah Foster, William Hill Brown e Charles Brockden Brown, e in generale hanno contribuito a rendere il romanzo il genere letterario più popolare del diciannovesimo secolo.