L’energia atomica agisce

Ross Rosenfeld e Seth Rosenfeld

L'Atomic Energy Act del 1946 (The McMahon Act) istituì la Atomic Energy Commission (AEC) per salvaguardare e aiutare nella regolamentazione delle risorse atomiche e creò un comitato di cinque persone per supervisionare le attività dell'AEC. Il presidente, su consiglio del Senato, nomina ogni membro del comitato.

La legge del 1946 rifletteva il desiderio dei funzionari statunitensi di mantenere il monopolio delle armi nucleari. La Guerra Fredda era appena iniziata e all'epoca l'enfasi era sulla segretezza e sulla scoperta. Al Congresso è stato istituito un comitato congiunto sull'energia atomica. Questo comitato misto non esiste più; ora ci sono commissioni separate alla Camera e al Senato per l'energia nucleare.

Nel 1946 gli esperti non consideravano l'evoluzione della tecnologia nucleare come una minaccia per la sicurezza pubblica. Si credeva che gli scienziati potessero controllare l'energia attraverso una buona ingegneria. Gli standard per le centrali nucleari sono stati lasciati a una commissione di regolamentazione composta da avvocati e amministratori, non scienziati. C'era un comitato consultivo generale, composto da scienziati, ma i commissari non dovevano aderire alle sue opinioni. Le poche garanzie procedurali nell'atto del 1946 erano dovute ai timori del Congresso che il materiale fissile prodotto negli stabilimenti governativi potesse essere deviato. Il Congresso ha chiesto che la Commissione autorizzasse tutti i materiali fissili e il loro trasferimento, sebbene il Congresso conservasse l'autorità finale. Il Congresso voleva che la commissione proteggesse il pubblico controllando la distribuzione di materiale fissile e autorizzando l'attrezzatura che utilizza materiale fissile dopo che il Congresso aveva avuto novanta giorni per esaminare le implicazioni economiche e di sicurezza dell'introduzione dell'attrezzatura.

Nel 1954 il clima politico era cambiato. Nel 1946 i materiali creati negli Stati Uniti erano la principale preoccupazione. Ma nell'agosto del 1953 l'Unione Sovietica testò con successo un dispositivo termonucleare; gli Stati Uniti non avevano più il monopolio sull'energia atomica e la necessità di estrema segretezza divenne obsoleta, sostituita dalla necessità di alleati e controllo atomico.

I repubblicani, la maggioranza del comitato congiunto, avevano sempre sostenuto la proprietà privata e lo sviluppo di impianti nucleari. Hanno iniziato a redigere emendamenti alla legge del 1946 già nel 1950, ma non hanno ricevuto il sostegno dell'AEC. L'inaugurazione del presidente Dwight D. Eisenhower, un repubblicano, ha sostenuto questi sforzi. Nel 1954 il presidente degli Stati Uniti, l'AEC e le comunità scientifiche e industriali credevano che la legislazione del 1946 dovesse essere modificata per promuovere lo sviluppo commerciale.

Nonostante le riserve dei Democratici al Congresso, che sostenevano che solo il governo avrebbe dovuto gestire le centrali nucleari, il presidente Eisenhower firmò l'Atomic Energy Act del 1954. Eisenhower aveva presentato la sua "Atoms for Peace Initiative" alle Nazioni Unite nel dicembre 1953. L'iniziativa chiamava per la cooperazione internazionale nello sviluppo di applicazioni pacifiche dell'energia nucleare. Eisenhower credeva che alcuni materiali fissili, prontamente usati per scopi non militari, e le informazioni tecnologiche potessero essere condivise con nazioni amiche. Eisenhower voleva anche che l'AEC incoraggiasse l'industria statunitense a sviluppare l'energia nucleare.

Mentre la legge del 1946 aveva affermato che "l'effetto di ... energia atomica per scopi civili ... non può ora essere determinato", la legge del 1954 aveva una visione diversa.

L'energia atomica può essere applicata a scopi pacifici e militari. È ... essere la politica degli Stati Uniti che ... lo sviluppo, l'uso e il controllo dell'energia atomica devono essere diretti in modo da dare il massimo contributo al benessere generale soggetto in ogni momento all'obiettivo fondamentale di dare il massimo contributo alla difesa e alla sicurezza comuni; e ... lo sviluppo, l'uso e il controllo dell'energia atomica devono essere diretti in modo da promuovere la pace nel mondo, migliorare il benessere generale, aumentare il tenore di vita e rafforzare la libera concorrenza nell'impresa privata.

La proprietà privata degli impianti nucleari era ora consentita. L'AEC doveva sviluppare iniziative per introdurre l'energia atomica al pubblico. La legge del 1954 ha anche liberalizzato i diritti di brevetto e l'accesso industriale alle informazioni tecnologiche.

Tuttavia, i problemi di sicurezza pubblica non sono stati affrontati per la maggior parte. L'atto specificava che le centrali nucleari devono avere una protezione adeguata e non dovrebbe essere consentito avviare alcun programma che possa rappresentare un rischio indebito per il pubblico. Tuttavia, questi termini erano appena definiti. L'AEC è stato lasciato per stabilire norme di pubblica sicurezza e incaricato di autorizzare tutte le strutture e gli operatori che producono o utilizzano materiali radioattivi. Per una centrale nucleare, la parte che richiedeva l'autorizzazione dell'AEC necessitava di una licenza di costruzione e di una licenza operativa, con tale approvazione basata su rigide linee guida AEC.

In base all'atto, se una licenza viene negata, qualsiasi parte interessata alla decisione può richiedere un'audizione. È inclusa una disposizione di revisione giudiziaria per consentire il risarcimento e proteggere i richiedenti dall'abuso di potere o dall'inosservanza dei doveri da parte dei funzionari dell'agenzia. La Corte Suprema degli Stati Uniti ha affermato questa parte dell'atto in Florida Power & Light Co. contro Lorion (1985).

L'atto non inibisce i diritti degli Stati di regolamentare le questioni relative all'energia nucleare ai sensi del Decimo Emendamento - la disposizione dei poteri riservati della Costituzione - a meno che una legge statale contraddica direttamente la legge. In Silkwood contro Kerr-McGee (1984) la Corte Suprema degli Stati Uniti ha stabilito che uno stato potrebbe concedere danni punitivi a una vittima di contaminazione da plutonio causata da un impianto nucleare con licenza federale, purché non siano in conflitto con gli obiettivi dell'atto. La legge prevedeva anche la responsabilità limitata e stanziava fondi per le vittime di incidenti.

Alcuni contestarono la legittimità di alcune delle decisioni dell'AEC durante gli anni '1970, mettendo in dubbio l'apparente conflitto di interessi nell'avere la stessa organizzazione che sviluppò l'energia nucleare proteggendo il pubblico dal pericolo nucleare. Il Congresso ha affrontato questi problemi con l'Energy Reorganization Act del 1974, dividendo l'AEC nella Nuclear Regulatory Commission (NRC) e nell'Energy Research and Development Administration (ERDA), in seguito il Dipartimento dell'Energia. Il Congresso riteneva che questo cambiamento avrebbe anche aiutato a coordinare la ricerca nucleare durante una situazione di crisi.

Queste organizzazioni non possono decidere cosa possa essere classificato come "materia atomica" senza il consenso scritto rispettivamente del presidente e del Congresso. Quando i documenti devono essere declassificati, l'approvazione deve provenire dal Dipartimento della Difesa e dal presidente. Il segretario all'energia, l'NRC, il Dipartimento della Difesa e il Dipartimento di Stato sono tutti incaricati di tenere informati i comitati per l'energia atomica alla Camera e al Senato.

Il Dipartimento dell'Energia può distribuire materiale nucleare o di fonte solo su licenza e solo con il concorso del Dipartimento di Stato, del Dipartimento della Difesa e dell'NRC. Nessuna licenza di esportazione atomica può essere concessa senza l'approvazione dell'esecutivo.

Chiunque divulghi informazioni riservate in quest'area può essere incarcerato a vita o per un periodo determinato e / o essere multato per meno di centomila dollari. Se una parte causa intenzionalmente l'interruzione di un impianto nucleare, quella parte può essere multata di oltre diecimila dollari e / o incarcerata fino a vent'anni.