Leggi sulla libertà personale

Leggi sulla libertà personale. Le leggi federali del 1793 e del 1850 consentivano l'arresto e la rimozione di presunti schiavi fuggitivi con solo prove minime presentate dal padrone o dall'agente del padrone che rivendicava una persona come fuggitiva. Molti stati del nord hanno adottato varie leggi, generalmente note come "leggi sulla libertà personale", progettate per impedire il rapimento di neri liberi e per fornire un processo equo per il ritorno dei fuggitivi effettivi. Il rapimento di un certo numero di bambini neri liberi a Filadelfia, alcuni dei quali non furono mai restituiti alle loro famiglie, portò all'approvazione della legge del 1826 della Pennsylvania. La maggior parte delle prime leggi statali richiedevano prove più chiare che la persona arrestata fosse in realtà uno schiavo fuggitivo. Le leggi hanno inoltre conferito ai presunti latitanti maggiori diritti procedurali. La legge della Pennsylvania del 1826, ad esempio, richiedeva che chiunque rimuovesse un nero dallo stato come schiavo fuggitivo ottenga prima un certificato di rimozione da un giudice dello stato, giudice di pace o assessore. Altre leggi, come l'atto del Vermont del 1840, garantivano specificamente che un presunto fuggitivo ricevesse un processo con giuria. Sebbene queste leggi fornissero protezione per i neri liberi e diritti procedurali per i fuggitivi effettivi, contenevano anche linguaggio e disposizioni che consentivano ai ricorrenti di rivolgersi agli Stati per l'applicazione della legge sugli schiavi fuggitivi. In base a queste leggi, ad esempio, i funzionari statali potevano emettere mandati di arresto per i fuggitivi e incarcerarli durante un processo per determinare il loro status.

In Prigg contro Commonwealth of Pennsylvania (1842), il giudice Joseph Story della Corte Suprema degli Stati Uniti ritenne incostituzionale qualsiasi legge statale che rallentasse il processo di rimozione o che in qualche modo interferisse con il ritorno degli schiavi fuggitivi. Storia affermata:

Non abbiamo la minima esitazione nel ritenere che, ai sensi e in virtù della Costituzione, il proprietario di uno schiavo è rivestito di tutta l'autorità, in ogni stato dell'Unione, per sequestrare e riconquistare il suo schiavo, ogni volta che può farlo senza qualsiasi violazione della pace o violenza illegale. In questo senso, e fino a questo punto si può propriamente dire che questa clausola della Costituzione si esegue da sola; e di non richiedere alcun aiuto dalla legislazione, statale o nazionale.

A seguito di questa decisione, alcuni stati del nord hanno adottato nuove leggi sulla libertà personale, ritirando tutto il loro sostegno per l'applicazione delle leggi sugli schiavi fuggitivi. In base a queste leggi, agli ufficiali statali era vietato aiutare a far rispettare la legge e le strutture statali, come le prigioni, erano chiuse ai cacciatori di schiavi.

In parte in risposta a queste nuove leggi sulla libertà personale, il Congresso approvò la Legge sugli schiavi fuggitivi del 1850. Questa legge creò un meccanismo per l'applicazione nazionale, incluso, se necessario, l'uso di marescialli statunitensi, milizie statali e truppe federali per riportare gli schiavi fuggitivi a i loro padroni. Almeno nove stati hanno risposto a questa legge con nuove leggi sulla libertà personale, chiudendo le strutture statali ai cacciatori di schiavi e negando qualsiasi sostegno statale o locale per il ritorno degli schiavi fuggitivi. Queste leggi hanno contribuito a minare l'efficacia della nuova legge.

Bibliografia

Morris, Thomas D. Uomini liberi tutti: le leggi della libertà personale del nord, 1780–1861. Baltimora: Johns Hopkins University Press, 1974.

PaulFinkelman