Leggi sul mais

L'abrogazione britannica delle Corn Laws nel 1846 è solitamente vista come l'inizio di un movimento unilaterale verso il libero scambio che è servito da evento chiave nella diffusione della liberalizzazione economica in tutta l'Europa occidentale. Gli storici hanno anche visto la legge sull'abrogazione come un riflesso della devozione personale del primo ministro Robert Peel (1788-1850) al libero scambio. Era un potente simbolo del suo desiderio di minimizzare il ruolo degli interessi acquisiti e del potere statale nel funzionamento dell'economia, anche con un grande costo politico per il suo partito (Howe 1997).

Ma un lavoro revisionista più recente suggerisce che la transizione a un regime di libero scambio non è avvenuta così rapidamente né agevolmente come presenta la narrativa convenzionale. Né l'abrogazione della legge sul mais è stata così importante per la diffusione del libero scambio in Europa. Molte delle tariffe più onerose e delle restrizioni all'importazione che avevano distorto il commercio britannico per tutto il diciottesimo secolo rimasero in vigore per decenni.

Sebbene spesso visto come simbolo delle varie tariffe e quotazioni sulle importazioni denunciate da Adam Smith (1723-1790) nella sua accusa contro il sistema mercantile in La ricchezza delle nazioni (1776), le stesse leggi sul mais derivarono principalmente dal grande lavoro di Smith. Le leggi sul mais si riferivano alle varie restrizioni sia alle importazioni che alle esportazioni di cereali e prodotti agricoli correlati messe in atto a partire dal 1804, che furono poi seguite da ulteriori restrizioni culminate nella legge sul mais del 1815. Queste leggi, a loro volta, estesero i regolamenti in 1773 che aveva (1) vietato le esportazioni di grano quando i prezzi raggiungevano un livello prestabilito e (2) imposto una scala mobile di dazi sul grano che diminuiva se i prezzi di mercato erano sufficientemente alti.

L'intensa attenzione riservata ai dibattiti politici e ideologici che portarono all'eventuale abrogazione di queste restrizioni negli anni Quaranta dell'Ottocento mostra il pericolo di giudicare l'importanza economica di un cambiamento legislativo concentrandosi sul significato politico e culturale di quell'evento. Qualunque sia il significato simbolico dell'abrogazione per i contemporanei, è ora chiaro che i resoconti storici di una Gran Bretagna solitaria di libero scambio non sono coerenti con un esame obiettivo del record statistico del commercio britannico.

Uno dei motivi per cui l'abrogazione delle tariffe britanniche è sembrata così drammatica è stato l'alto livello delle tariffe medie britanniche negli anni venti dell'Ottocento (il tariffa media è il valore di tutti i dazi all'importazione come frazione del valore di tutte le importazioni). Ciò che importa non è quanto fosse alto il livello legale delle tariffe, ma il livello delle tariffe per le merci che rappresentavano la maggior parte del commercio britannico. (Per un'analisi più tecnica dell'importanza relativa della restrittività tariffaria britannica basata su un modello di equilibrio generale rigoroso, vedere Dakhlia e Nye [2004] e Nye [2007].) E i livelli tariffari britannici erano tra i più alti in Europa negli anni 1820. In effetti, erano del tutto paragonabili alle tariffe medie degli Stati Uniti, una delle nazioni più apertamente protezioniste al mondo. Un confronto con la tradizionale rivale britannica, la Francia, mostra quanto sia stata esagerata la storia del libero scambio unilaterale britannico. Per i primi tre quarti del diciannovesimo secolo, le tariffe medie in Gran Bretagna erano costantemente più alte di quanto non fossero in Francia, una nazione che dichiaratamente non era un libero commerciante. Calcoli più raffinati indicano anche che le politiche tariffarie britanniche imponevano un onere maggiore sul benessere britannico rispetto ai dazi francesi sul commercio francese. In parte ciò è dovuto al fatto che la storia ha esagerato la misura in cui la politica francese era protezionistica.

Ma il punto importante è che dopo l'abolizione delle Corn Laws, la maggior parte dei dazi aboliti dalla Gran Bretagna riguardavano manufatti o articoli di minore importanza per il commercio. Poiché la Gran Bretagna aveva un vantaggio assoluto e comparativo nella produzione di tessuti e altri manufatti, l'effetto di queste liberalizzazioni sul commercio britannico fu attenuato. Sebbene la Gran Bretagna nel 1850 avesse solo pochi dazi, erano fissati a livelli molto alti e venivano imposti su beni di consumo come vino, liquori, tè, caffè e zucchero che costituivano una grande porzione del commercio di importazione britannico.

Al centro del sistema c'erano le tariffe quasi proibitive sul vino e sugli alcolici - imposte dopo la guerra di successione spagnola all'inizio del 1700 - che erano progettate per far dispetto al nemico della Gran Bretagna, la Francia, e favorire gli alleati britannici come il Portogallo. La Gran Bretagna era stata particolarmente preoccupata per il suo grande deficit commerciale con la Francia, e la guerra fornì un pretesto per paralizzare il commercio francese. Nonostante ciò, la Gran Bretagna gestì un deficit commerciale di merci per gran parte del diciottesimo secolo e per tutto il diciannovesimo. Il trattato di Methuen del 1804, citato come un primo esempio da Adam Smith del vecchio sistema mercantilista, stabilì una tariffa preferenziale permanente per i vini e gli alcolici portoghesi in cambio del continuo accesso alle esportazioni britanniche ai mercati portoghesi. Dato che quasi tutte le esportazioni di alcolici portoghesi sono andate a una sola nazione, la Gran Bretagna, a causa di questa preferenza, questo smentisce il famoso esempio di commercio tra la Gran Bretagna e il Portogallo di David Ricardo (1772-1823) come illustrativo delle virtù del vantaggio comparativo .

Tariffe elevate sui vini e sugli alcolici importati, nonché sulle bevande sostitutive come il tè e il caffè, hanno avuto l'effetto di proteggere i produttori nazionali di birra, whisky e altri alcolici. Tariffe preferenziali complicate favorivano anche i prodotti coloniali come il rum.

Il cambiamento veramente importante avvenne con il Trattato di Commercio anglo-francese del 1860 mediato da Richard Cobden (1804-1865) e Michel Chevalier (1806-1879). Nonostante le giuste affermazioni dei liberi commercianti impegnati secondo cui le riduzioni tariffarie unilaterali erano le prime migliori, la riluttanza della Gran Bretagna ad abbassare le tariffe sul vino prima del 1860 ha fatto poco per ispirare altre nazioni a passare al libero scambio. Tuttavia il trattato del 1860 portò la Francia a rimuovere tutti i divieti sui tessili britannici e ad abbassare il livello generale delle tariffe in cambio di concessioni britanniche su vino e alcolici. Questo evento, non l'abrogazione delle leggi sul mais negli anni Quaranta dell'Ottocento, fu in realtà il vero inizio del libero scambio europeo. Nel 1840 quasi tutte le potenze leader in Europa dovevano firmare trattati commerciali della nazione più favorita con Gran Bretagna e Francia, portando così alla rapida creazione di una rete commerciale veramente ampia e aperta. Laddove la semplice esortazione aveva fatto poco per indurre altre nazioni a liberalizzare il commercio, la minaccia di essere esclusi dagli accordi commerciali tra le due grandi potenze europee era l'incentivo fondamentale per un regime commerciale liberale sostenibile.

L'unica grande eccezione nel mondo occidentale sono stati gli Stati Uniti. Mentre la maggior parte delle nazioni in Europa stava abbassando le tariffe negli anni 1860, gli Stati Uniti iniziarono ad aumentare le tariffe in modo significativo. In una certa misura, queste restrizioni sono state parzialmente compensate dall'apertura dei mercati dei capitali mondiali e dalla politica di immigrazione liberale americana, che ha consentito la libera circolazione dei lavoratori.

Verso la fine del secolo, le preoccupazioni per il calo dei prezzi del grano a causa dell'aumento delle importazioni dall'Est portarono Francia e Germania ad aumentare i dazi e ad abbandonare il sistema della nazione più favorita. Ma il commercio in Europa è rimasto abbastanza aperto e le tariffe britanniche erano ai minimi storici. Questo felice periodo di aperto commercio europeo sarebbe stato distrutto solo con l'arrivo della prima guerra mondiale (1914-1918).