Leggi sugli schiavi fuggitivi

Le radici della guerra civile americana (1861-1865) erano complesse, ma la maggior parte degli studiosi ha giustamente dato risalto alla questione della schiavitù, tormentata dai conflitti. Alla sua base, la guerra civile ha messo l'una contro l'altra forze regionali e socio-economiche fondamentalmente diverse. Sebbene l'agricoltura avesse dominato l'economia della prima repubblica americana, la sua importanza variava da regione a regione. L'agricoltura ha definito l'economia del Sud, che si è evoluta in un'aristocrazia agricola basata sulla schiavitù. Gli stati del New England, tuttavia, furono plasmati da forze naturali molto diverse. Privata di terreno fertile, la società del New England sviluppò un'energica cultura mercantile in netto contrasto con lo stile di vita del sud. La regione settentrionale ha dato vita a influenti classi mercantili e imprenditoriali, la cui ricchezza aveva poco o nessun legame con la terra. Sebbene le colonie centrali godessero di un'economia più mista, furono inevitabilmente influenzate dai grandi centri commerciali e commerciali di New York e Filadelfia.

Comprensibilmente, sia la cultura settentrionale che quella meridionale consideravano il suo rivale una minaccia significativa, se non mortale, al suo modo di vivere. Mentre la prima metà del diciannovesimo secolo volgeva al termine, molti meridionali abbracciarono strettamente le salvaguardie al loro stile di vita mentre si sentivano sempre più minacciati dalla cultura urbana dinamica e spesso turbolenta del Nord. Una di queste garanzie era il gruppo di disposizioni costituzionali e legali che imponevano il ritorno degli schiavi in ​​fuga ai loro legittimi proprietari.

Nell'ambito del compromesso settoriale che ha assicurato la ratifica del Costituzione, L'Articolo IV, sezione 2 del documento stabiliva che "nessuna persona tenuta a prestare servizio o lavorare in uno stato, in base alle leggi della stessa, fuggendo in un altro, deve, in conseguenza di qualsiasi legge o regolamento ivi contenuto, essere esonerata da tale servizio o lavoro , ma sarà consegnato su richiesta della parte alla quale tale servizio o lavoro può essere dovuto. " Successivamente il Congresso ha promulgato il Fugitive Slave Act del 1793 per specificare le procedure per aiutare nel recupero degli schiavi in ​​fuga.

Sebbene i proprietari di schiavi possedessero rimedi legali formali per recuperare gli schiavi in ​​fuga, queste misure, incluso il Fugitive Slave Act del 1793, furono sistematicamente disprezzate nel Nord, dove il sentimento contro la schiavitù era generalmente forte. Ironia della sorte, i proprietari di schiavi del Sud, che invocavano abitualmente la dottrina dei diritti degli stati per aiutare a proteggere l'istituzione della schiavitù, erano spesso frustrati nel recupero degli schiavi in ​​fuga dalle leggi sulla libertà personale emanate dalle legislature di diversi stati del nord. In una variante, le leggi sulla libertà personale proibivano ai funzionari statali di partecipare agli sforzi per rimpatriare gli schiavi fuggitivi.

La questione degli schiavi in ​​fuga fu nuovamente posta al Congresso nel famoso Compromesso del 1850. Il compromesso tentò di risolvere le crescenti tensioni Nord-Sud sull'estensione della schiavitù, in particolare nel Texas appena annesso e nel territorio conquistato dagli Stati Uniti nella guerra messicana. (1850–1853). Le misure di compromesso furono originate in gran parte da Stephen A. Douglas (1813–1861) e furono sponsorizzate in Senato da Henry Clay (1777–1852). Il compromesso richiedeva l'ammissione della California come stato libero, l'uso della sovranità popolare per decidere lo status di libero o schiavo per New Mexico e Utah, il divieto della tratta degli schiavi nel Distretto di Columbia e il passaggio di uno schiavo fuggitivo più severo legge. Le prospettive per l'accettazione di queste proposte furono rafforzate dai potenti discorsi dello statista Daniel Webster (1782-1852) e dalla presidenza di Millard Fillmore (1850-1853), un sostenitore del compromesso che entrò in carica dopo la morte del presidente Zachary Taylor (1784–1850). Le proposte furono approvate come progetti di legge separati nel settembre 1850.

La Legge sugli schiavi fuggitivi fu probabilmente la parte più controversa del Compromesso del 1850. La legge conteneva una serie di disposizioni che rafforzavano i detentori di schiavi nella loro ricerca dei fuggitivi. I commissari federali dovevano essere nominati con il potere di emettere mandati e mobilitare i possedimenti. Ai sospetti fuggitivi è stato negato il giusto processo e potrebbero essere inviati al Sud sulla base della dichiarazione del proprietario.

L'opinione del sud era stata infiammata da un lungo record di ostruzionismo settentrionale al recupero dei fuggitivi. La cosiddetta Piattaforma della Georgia adottata alla fine del 1850 sosteneva che il destino dell'unione stessa dipendeva ora dalla fedele osservanza da parte del Nord della nuova legge sugli schiavi fuggitivi. Tale cooperazione non era imminente. L'opposizione popolare al recupero degli schiavi ha ricevuto una copertura frequente nei giornali del nord e del sud. Allo stesso tempo, un certo numero di stati del nord ha approvato leggi più severe sulla libertà personale. In Wisconsin, un giornalista è stato arrestato per aver incoraggiato una folla a liberare un fuggitivo catturato. Il tribunale di stato lo ha rilasciato su mandato di habeas corpus (un ordine del tribunale che determinava un individuo è stato confinato illegalmente) e ha ritenuto incostituzionale il Fugitive Slave Act. Sebbene la Corte Suprema abbia confermato la legge in Abelman contro Booth (1859), lo sforzo diede poco conforto ai meridionali.

L'unico colpo più grande al Fugitive Slave Act e alla causa del sud venne dalle macchine da stampa del nord. Il passaggio del Fugitive Slave Act spinse Harriet Beecher Stowe (1811–1896) a scrivere il suo famoso romanzo, Zio Tom's Cabin, pubblicato nel 1852. Il romanzo fu un potente e convincente atto d'accusa contro la schiavitù, e oltre 300,000 copie del romanzo furono vendute in un anno, una cifra astronomica per quel tempo. Sebbene le ingiustizie del Fugitive Slave Act e le emozioni suscitate dal romanzo di Stowe non abbiano probabilmente convinto la maggior parte degli americani che l'abolizione della schiavitù avrebbe giustificato una guerra civile o lo scioglimento dell'Unione, i risultati del Fugitive Slave Act hanno portato molti americani a respingere ogni futuro tentativo di compromesso politico sulle differenze tra Nord e Sud.