Legge sulla protezione delle varietà vegetali (1970)

Mark D. Janis

Il Plant Variety Protection Act (PVPA) (PL 91-577, 84 Stat.1542) fornisce la protezione della proprietà intellettuale per le piante coltivate da seme. "Proprietà intellettuale" si riferisce a brevetti, copyright e altri tipi di diritti su beni immateriali. Ad esempio, i diritti di proprietà intellettuale potrebbero proteggere il concetto innovativo che fa funzionare un computer o l'espressione creativa in un libro o in una canzone. La protezione delle varietà vegetali (PVP) è generalmente più debole della protezione brevettuale e i certificati PVP sono concessi dall'ufficio PVP del dipartimento dell'agricoltura degli Stati Uniti, non dall'ufficio brevetti e marchi degli Stati Uniti.

All'inizio del ventesimo secolo, il miglioramento genetico delle piante è stato riconosciuto come una "scienza" e i coltivatori sostenevano che le piante dovrebbero essere riconosciute come invenzioni brevettabili. Nel 1930 il Congresso approvò un Plant Patent Act, ma concesse la protezione brevettuale solo alle piante che venivano riprodotte asessualmente, cioè per talea. In pratica, i brevetti sulle piante sono andati a vantaggio degli operatori di vivai che hanno propagato alberi da frutto, piante ornamentali e rose principalmente attraverso talee, ma non hanno beneficiato gli allevatori che hanno propagato nuove varietà di colture (come le colture di grano o il cotone) attraverso i semi.

Negli anni '1960 diversi paesi europei accettarono di incorporare la protezione della "varietà", un nuovo tipo di protezione della proprietà intellettuale per le piante, nelle loro leggi nazionali, in virtù di un trattato noto come Trattato UPOV. Gli Stati Uniti non firmarono immediatamente il trattato, ma adottarono la protezione della varietà, approvando il PVPA nel 1970.

Qualsiasi varietà di piante coltivate da semi è potenzialmente idonea per la protezione PVPA se il costitutore presenta una domanda adeguata all'ufficio PVP e se la varietà soddisfa tutti i prerequisiti per la protezione. Ci sono quattro prerequisiti principali: la varietà deve essere nuova, distinta, uniforme e stabile. "Nuovo" significa che la varietà non è stata affatto commercializzata prima della data di deposito della domanda PVP, oppure è stata commercializzata solo entro un tempo specificato prima della data di deposito e non prima. "Distinto" significa che la varietà è chiaramente distinguibile da altre varietà conosciute. "Uniforme" e "stabile" significano che le caratteristiche della varietà sono prevedibili quando la varietà viene riprodotta.

Se l'Ufficio PVP decide che un'applicazione soddisfa tutti i prerequisiti, rilascia un certificato PVP, che rimane in vigore per vent'anni per la maggior parte delle varietà. Il proprietario di un certificato PVP ha il diritto di impedire ad altri negli Stati Uniti di riprodurre la varietà protetta senza autorizzazione. Tuttavia, ci sono molte limitazioni a questo diritto generale. Ad esempio, la riproduzione di una varietà protetta da PVP per scopi non commerciali o per ricerche in buona fede sulla selezione vegetale non è vietata. Un'altra importante limitazione, l'esenzione "seme salvato", consente agli agricoltori che coltivano varietà protette da PVP di salvare parte del seme risultante per produrre un raccolto successivo da utilizzare nella fattoria, ma non consente all'agricoltore di vendere il seme salvato ad altri per la produzione agricola.

L'ufficio PVP ha emesso certificati PVP per molte varietà di colture, sebbene i proprietari di certificati PVP abbiano avviato pochissime azioni legali. Nel 1994 il Congresso ha emendato il PVPA per chiarire l'esenzione del "seme salvato" e per prevedere che i diritti del PVP si estendessero non solo alla varietà protetta ma anche alle varietà "essenzialmente derivate" dalla varietà protetta. Nel 2001 la Corte Suprema ha stabilito che la legge generale sui brevetti degli Stati Uniti si applica alle piante da seme, quindi i coltivatori di piante oggi possono richiedere sia la protezione brevettuale che la protezione ai sensi del PVPA per le piante da seme.