Legge sul gas naturale (1938)

Joseph P. Tomain

Insieme al Federal Power Act del 1935, il Natural Gas Act del 1938 (NGA) (PL 75-688, 52 Stat. 821) è stato un pezzo essenziale della legislazione energetica nella prima metà del ventesimo secolo. Questi statuti regolavano le attività interstatali delle industrie elettriche e del gas naturale, rispettivamente. Gli atti sono strutturati in modo simile e costituiscono la classica forma di regolamento di comando e controllo che autorizza il governo federale a stipulare un patto normativo con le utility. In breve, il Natural Gas Act ha consentito ai regolatori federali di fissare i prezzi per il gas venduto nel commercio interstatale in cambio di diritti esclusivi per il trasporto del gas.

L'impulso alla base della NGA fu un rapporto della Federal Trade Commission del 1935 che rilevava che i gasdotti interstatali esercitavano un potere di monopolio abusivo. La NGA ha conferito alla Federal Power Commission (ora Federal Energy Regulatory Commission) l'autorità di stabilire tariffe giuste, ragionevoli e non discriminatorie. I gasdotti interstatali hanno quindi dedicato il gas naturale al commercio interstatale e avevano un territorio di servizio protetto a livello federale. La costituzionalità della NGA è stata confermata nei casi di FPC contro Natural Gas Pipeline Co. (1942) e FPC v. Hope Natural Gas (1944).

Al momento della promulgazione della NGA, la regolamentazione del gas era generalmente divisa tra il governo federale e gli stati. Il governo federale aveva giurisdizione sulle vendite all'ingrosso tramite oleodotti interstatali e sul trasporto tramite oleodotti interstatali. Gli stati esercitavano una regolamentazione sulle vendite al dettaglio e sulle transazioni intrastatali.

Lo schema ha funzionato relativamente bene in quanto la Federal Power Commission ha affermato la giurisdizione sulle condutture interstatali ma non ha affermato la giurisdizione sui produttori. Tuttavia, questa giurisdizione limitata ha causato alcuni problemi perché le vendite interstatali sono state definite per escludere il prezzo che i produttori del campo addebitavano al gasdotto (il prezzo della testa pozzo). I prezzi della testa di pozzo applicati dai produttori venivano automaticamente trasferiti ai consumatori. Pertanto, qualsiasi protezione offerta ai consumatori potrebbe essere facilmente ostacolata da prezzi eccessivi alla testa pozzo. Nel 1947 la Corte Suprema degli Stati Uniti stabilì che la Federal Power Commission aveva giurisdizione sui prezzi che i produttori addebitavano agli oleodotti affiliati in Interstate Natural Gas Co. contro FPC. La giurisdizione federale sui prezzi alla produzione non affiliati è stata estesa nel 1954 nel caso di Phillips Petroleum contro Wisconsin regolamentare i prezzi eccessivi praticati nel commercio interstatale. Una conseguenza diretta del Phillips Petroleum caso era che la Federal Power Commission non era in grado di condurre tutte le singole udienze necessarie per rivedere i prezzi alla produzione. Invece di udienze individuali per i gasdotti o i produttori, la Federal Power Commission ha prima fissato le tariffe per area per il gas naturale nel caso del Tasso dell'area del bacino del Re Permiano (1968), e poi ha fissato le tariffe nazionali in Shell Oil Co. contro FPC (1975).

L'NGA ha funzionato in modo relativamente fluido fino all'inizio degli anni '1970, quando il mercato del gas naturale è crollato. La determinazione delle tariffe federali per fissare i prezzi del gas naturale si basava sui costi storici medi di gasdotti e produttori. Allo stesso tempo, tuttavia, i prezzi mondiali sono aumentati al di sopra dei costi storici medi ed è stato creato un doppio mercato. I gasdotti e i produttori che avevano dedicato il gas al commercio interstatale vendevano gas molto al di sotto del prezzo del mercato mondiale e cercavano di estrarsi dal mercato interstatale per vendere il loro gas nei mercati intrastatali dove i prezzi erano più alti e fissati più da vicino al livello mondiale. Una carenza di gas è stata la fine effettiva della legge sul gas naturale come era stata precedentemente amministrata. Il doppio mercato è stato affrontato nel Natural Gas Policy Act del 1978 quando la deregolamentazione dell'industria del gas naturale è iniziata e continua ancora oggi.