L’economia agricola della prateria

Sugar Creek, Illinois . Dopo la guerra del 1812 molti agricoltori americani si stabilirono nella regione di praterie e boschi nell'Illinois centrale, in particolare lungo Sugar Creek. La maggior parte di questi coloni proveniva dal Kentucky e da altre aree dell'Upper South. (Come spesso accadde nell'economia in espansione del Sud, la schiavitù delle piantagioni limitava così tanto le opportunità dei piccoli agricoltori che molti si trasferirono a ovest e nord-ovest.) Alcuni dei coloni di Sugar Creek acquistarono rapidamente terreni e altri diventarono abusivi.

Spostandoci nella prateria . Il mais, i maiali e la caccia costituirono l'iniziale economia basata sulla sussistenza per coloro che vivevano nella prateria dell'Illinois. La maggior parte delle famiglie inizialmente si stabilì nelle aree boschive al confine con ruscelli e fiumi perché trovavano scoraggianti i prati aperti. Sebbene alla fine i contadini scoprissero che la prateria possedeva un terreno incredibilmente ricco, i primi pionieri dell'Illinois la pensarono diversamente. Credevano che gli alberi rappresentassero un terreno fertile e pensavano che la terra senza alberi fosse più adatta per il pascolo. Alcuni cercarono di coltivare la prateria, ma era difficile tagliare la dura zolla della prateria fino agli anni '1830 dell'Ottocento, quando un nuovo aratro rese possibile l'agricoltura con maggiore successo. Solo quando gli agricoltori adottarono l'aratro in acciaio negli anni Quaranta e Cinquanta dell'Ottocento potevano coltivare ampie zone di prateria.

Economia di una comunità della prateria . I primi agricoltori della prateria dell'Illinois avevano scarso accesso ai mercati esterni prima del 1840; hanno prodotto in gran parte per se stessi. Qualunque cosa non riuscissero a fare da soli proveniva da negozi locali dove il baratto era comune. Si scambiavano carne di maiale, whisky, pellicce, burro, vestiti fatti a mano e legname con prodotti in ferro, polvere da sparo, sale e caffè. La famiglia fungeva da unità economica di base. Una famiglia di successo dipendeva dal fatto che uomini e donne lavorassero insieme. Tuttavia, le reti economiche esistevano fuori casa. La condivisione frequente tra parenti e vicini ha prodotto legami di reciprocità. I primi pionieri spesso prendevano in prestito gli uni dagli altri e ampi legami di credito tenevano uniti gli agricoltori. Lo scambio di manodopera e la partecipazione ad attività comunitarie come l'allevamento di capanne hanno reso più facili le molte difficoltà di un insediamento precoce. Questo sostegno reciproco consentiva anche ai poveri abusivi di vivere a sufficienza.

Un'economia in maturazione . Le comunità nella prateria dell'Illinois cambiarono negli anni 1840 e 1850. Nell'area di Sugar Creek, ad esempio, alcuni agricoltori locali, specialmente quelli con abbondanza di terra, premevano per migliori vie di trasporto, come le strade, in modo da avere un migliore accesso ai mercati orientali. Il pieno ingresso nell'economia più ampia divenne un dato di fatto nel 1852 quando la ferrovia raggiunse la comunità di Sugar Creek. Successivamente, i residenti vendevano grano e bestiame a clienti lontani. Lo scambio, ovviamente, è andato in entrambe le direzioni; i manufatti provenienti dall'est divennero più familiari nei negozi della prateria. Legami più stretti con il mondo esterno hanno incoraggiato gli agricoltori a trasformare appezzamenti di prateria ancora più grandi; hanno recintato e arato sempre di più la terra. Come la maggior parte dei cambiamenti economici moderni, la crescita dell'agricoltura orientata al mercato ha beneficiato alcune persone più di altre.

Disuguaglianza nella prateria . L'affitto aumentò quando le famiglie più povere che non potevano più essere abusive coltivano la terra di qualcun altro. A loro volta gli inquilini davano una percentuale dei loro raccolti al proprietario terriero. Anche il lavoro salariato è aumentato notevolmente. Gli uomini più poveri svolgevano lavori agricoli per salari invece di sviluppare le proprie fattorie. Allo stesso modo, i coltivatori più ricchi hanno guadagnato una percentuale maggiore della superficie della regione. Nell'area di Sugar Creek, ad esempio, il 10% più ricco della popolazione possedeva il 25% della terra nel 1838; il primo decimo ha tenuto il 35 per cento due decenni dopo. Allo stesso modo, nel 1838 il 20% più povero della popolazione controllava solo il 10% della terra, ma nel 1858 questa stessa quota di popolazione possedeva solo il 5%. I ricchi non solo ottennero più proprietà; impiegarono anche molti dei nuovi strumenti e tecniche agricole che rendevano la loro terra ancora più produttiva, creando un surplus di raccolti ancora maggiore. In meno di una generazione l'Illinois centrale è passato dall'agricoltura di sussistenza all'agricoltura orientata al mercato.

Cambiare il paesaggio . Questa trasformazione economica ha anche alterato il paesaggio. I primi coloni tendevano a creare le loro fattorie in aree boschive lungo i corsi d'acqua. Sebbene potessero acquistare la superficie circostante, hanno disposto le loro fattorie più secondo la formazione naturale del terreno che le linee squadrate tracciate dai geometri federali. Inoltre, molti primi pionieri usavano le praterie adiacenti come un pascolo comune (condiviso) dove bestiame e maiali pascolavano liberamente. Man mano che gli agricoltori si intrecciavano maggiormente nel sistema del mercato, cambiavano i loro modi di utilizzare la terra; recintano i pascoli per tenere fuori il bestiame dei concorrenti. I confini della proprietà e le strade alla fine seguirono le linee di sezione, imponendo così una griglia sul terreno anche se questo nuovo sistema di delimitazione della proprietà ignorava la topografia naturale. Nel 1860 il paesaggio del Midwest iniziò a prendere la sua forma moderna: campi quadrati, strade a griglia e fattorie produttive si potevano trovare in tutta la prateria.

Fonte

John Mack Faragher, Sugar Creek: Life on the Illinois Prairie (New Haven: Yale University Press, 1986).