Le sfere celesti

La regina delle scienze. Il desiderio di trovare leggi generali che governassero l'universo fornì la logica per l'ampio sviluppo di un lato della scienza medievale. Nel Medioevo, così come durante il Rinascimento, gli studiosi credevano che Dio rivelasse la sua opera nella natura, quindi le sue leggi erano verità divine e comprenderle avrebbe portato a una maggiore comprensione di Dio. Credendo che Dio si trovi nei cieli, gli studiosi medievali attribuirono maggiore importanza all'astronomia e all'astrologia cristiana che ad altre scienze. Dall'XI secolo in poi, molti ecclesiastici pensarono e scrissero sul funzionamento dei cieli, facendo dell'astronomia la Regina delle Scienze.

Le sfere celesti. L'astronomia medievale differiva poco dal suo antico predecessore. Basato sul concetto di un universo centrato sulla terra che era stato enunciato più chiaramente dall'astronomo alessandrino Claudio Tolomeo nel I secolo d.C., il modello medievale dei cieli serviva a un solo scopo: spiegare la creazione di Dio. Ma, come in tutta la scienza medievale, dovettero riconciliare la loro visione cristiana dell'universo con le idee di Aristotele al riguardo. Le cosmologie tolemaica e aristotelica sono complementari in molti modi, ma si avvicinano all'astronomia in modo diverso, e nessuna delle due è un riflesso perfetto di ciò che le persone vedono nei cieli.

L'universo di Aristotele. La principale differenza tra l'astronomia aristotelica e quella tolemaica era che Aristotele ideò una teoria fisica per spiegare il moto dei pianeti, e Tolomeo ne fornì una matematica. La teoria fisica di Aristotele postulava molte sfere cristalline, centrate sulla terra e annidate l'una nell'altra come gli strati di una cipolla. Ogni sfera contiene una sostanza o un corpo specifico e comunica i movimenti ai suoi vicini. La terra è circondata da sfere di acqua, aria e fuoco; sette sfere per il sole, la luna e i cinque pianeti conosciuti (Mercurio, Venere, Marte, Giove e Saturno); e una sfera per le stelle fisse. Il all'inizio in movimento (first mover), lo spirito o intelligenza finale, attiva il Primo motore (prima spostato), che a sua volta mette in movimento la sfera esterna, e così via attraverso le sfere interne. L'idea di un file all'inizio in movimento—Il motore immobile — era attraente per i filosofi cristiani perché Dio poteva essere facilmente collocato in quel ruolo.

L'universo di Tolomeo. La spiegazione matematica di Tolomeo concordava con l'ordine dei pianeti di Aristotele ma ometteva le sfere degli elementi intorno alla terra e minimizzava la necessità di un all'inizio in movimento. L'universo di Tolomeo era descritto dalle relazioni matematiche tra le distanze tra i pianeti e le loro velocità di movimento relative. Anche l'astronomia tolemaica, trasmessa attraverso gli astronomi arabi, aveva assunto un potere esplicativo. L'idea di causalità matematica ha un antico pedigree, che risale agli antichi pensatori greci Platone e Pitagora, che credevano nella realtà ultima dei numeri. Se fossero reali, potrebbero causare cose. Tuttavia, il sistema di Tolomeo era principalmente descrittivo e predittivo, piuttosto che esplicativo, come quello di Aristotele.

Moto planetario. Da Tolomeo gli astronomi medievali hanno appreso le idee del epiciclo e la deferente. Questi due concetti matematici furono usati per spiegare perché - sebbene Tolomeo, come Aristotele, fosse sicuro che tutto il movimento nei cieli fosse di forma circolare e di velocità uniforme - i pianeti sembravano vagare tra le stelle in percorsi decisamente non circolari ea velocità non uniformi. Infatti, sullo sfondo delle stelle fisse, alcuni pianeti, come Marte, sembravano fermarsi e invertire la direzione. Il sistema epiciclo-deferente ha risolto questo apparente problema. Il deferente, secondo Tolomeo, era un percorso circolare centrato sulla terra. L'epiciclo era un cerchio più piccolo in cui un pianeta si muoveva a una velocità uniforme. Il centro

dell'epiciclo si trovava sul deferente e procedeva a spostarsi attorno ad esso a un ritmo uniforme. Creando la nozione di due movimenti circolari separati e uniformi - e in alcuni perfezionamenti successivi anche tre - il sistema tolemaico forniva un modo accurato per tracciare e prevedere la posizione dei pianeti.

Astrologia . Gli astronomi medievali erano anche astrologi. Sebbene le posizioni dei pianeti non siano di grande utilità per i calcoli del calendario, i pianeti conosciuti e le stelle, tuttavia, avevano un grande significato per gli europei medievali, che consideravano l'astronomia (la "denominazione" dei cieli) e l'astrologia (le "leggi" dei cieli) come due parti della stessa scienza. Anche questa tradizione è stata ereditata dall'antichità; perché non solo Tolomeo scrisse il suo Almagesto (The Great Mathematical Synthesis, nome acquisito dalle versioni arabe) sui moti dei pianeti, compose anche il Tetrabiblos (Quattro libri) di astrologia, che stabiliscono le regole di base di ciò che i cieli significano per le attività umane. Le sue regole sulle costellazioni in cui i pianeti sembrano sorgere e tramontare, così come le relazioni dei pianeti tra loro e i segni dello zodiaco, erano tutte esposte in grande dettaglio matematico. Così sono stati anche i processi per calcolare tre tipi di oroscopi: oroscopi "genetliaci" che si riferiscono al momento della nascita e del destino di un individuo; Oroscopi "mondani" (mondani) che trattano di affari di stato; e oroscopi "elettorali" che si occupano di determinare il momento corretto per avviare qualsiasi impresa.