Lawrence, te (1888-1935)

Soldato britannico, archeologo e scrittore.

Thomas Edward (TE) Lawrence, noto ai posteri come Lawrence d'Arabia, fu il leader della rivolta araba del 1916-1918 contro l'Impero ottomano nella prima guerra mondiale. Nato nel 1888, apprese da adolescente di essere illegittimo, come anzi era sua madre. Non avendo "nessun nome" nel senso vittoriano del termine, si sarebbe sentito libero di rinunciare a un nome e sceglierne un altro più avanti nella sua vita. Ha seguito una brillante laurea a Oxford con il lavoro su uno scavo del British Museum in Iraq. Nel 1914 si arruolò nell'esercito britannico e fu inviato al Dipartimento di Intelligence Militare del Cairo. Nel novembre 1917 Lawrence era l'ufficiale di collegamento britannico tra le forze britanniche in Egitto e Palestina e le tribù arabe in rivolta contro la Turchia. È stato arrestato sotto mentite spoglie, mentre stava esplorando le difese della città siriana di Deraa. È stato poi duramente picchiato e violentato. Ha continuato dopo essere stato rilasciato e ha contribuito a plasmare una guerra partigiana che ha contribuito alla sconfitta dell'esercito turco. Lawrence è diventato una leggenda.

Dopo l'armistizio (11 novembre 1918), Lawrence fu smobilitato ma continuò a lavorare con i suoi alleati e amici arabi. Ha accompagnato il re Faisal dell'Arabia Saudita in Francia per prendere parte alla Conferenza di pace di Parigi del 1919. Fin dall'inizio era evidente che gli alleati in guerra dovevano essere riordinati come popoli dominanti e subordinati. Lawrence aveva assicurato ai suoi amici arabi che la Gran Bretagna sarebbe stata all'altezza della sua parola e avrebbe dato agli arabi la loro libertà. Non è successo niente del genere. Ha lavorato nel 1921 e nel 1922 come consigliere per gli affari arabi di Winston Churchill, allora segretario coloniale, e ha cercato di recuperare le promesse non mantenute, la fede non mantenuta. In questi anni ha contribuito a plasmare il futuro dell'Iraq moderno.

Dopo questa carriera altamente pubblica, Lawrence ha trascorso il resto della sua vita a scappare dal suo status di celebrità e dai suoi ricordi. Nel 1922 prese un nuovo nome e costruì una nuova vita nella Royal Air Force (RAF) come Airman First Class John Hume Ross. Non ci volle molto perché la stampa scoprisse chi fosse e Lawrence fu dimesso. La ricerca dell'anonimato era tutt'altro che finita. Questa volta si arruolò nel Tank Corps come soldato privato, sotto il nome di TE Shaw, trovato a caso nel Elenco dell'esercito. Era un appassionato di pericolo e lo cercava in molti modi. Uno era sulla sua moto. Ha confidato ad un amico:

Quando il mio umore diventa troppo caldo e mi ritrovo a vagare senza controllo, tiro fuori la mia moto e la lancio a tutta velocità per queste strade inadatte per ora dopo ora. I miei nervi sono stanchi e sono quasi morti, così che niente di meno che ore di pericolo volontario li punterà alla vita. (Wilson, p. 71)

Questo è stato scritto dall'autore di I sette pilastri della saggezza, il racconto classico della rivolta nel deserto durante la prima guerra mondiale. Il libro fu scritto tra il 1920 e il 1922, poi rivisto e pubblicato nel 1926. Diventò un bestseller in America e in Gran Bretagna.

Maggiore è lo status di celebrità, maggiore è il desiderio di evitarlo, di svanire sullo sfondo. "Conosco il rovescio di quella medaglia", scrisse, "e odio la sua falsa faccia così profondamente che lotto come un coniglio in trappola per non esserlo più", o almeno per "evitare i piaceri", un parziale "alleviamento del pena necessaria per sopravvivere "(Wilson, p. 714). Dopo il Tank Corps venne il lavoro letterario, seguito dal rientro nella Royal Air Force. Questa volta ha testato i motoscafi e ha trovato un po 'di quiete nel servizio. È persino arrivato al punto di cambiare il suo nome per atto di sondaggio in Shaw. Dopo dodici anni nella RAF in Gran Bretagna e India, perseguitato fino alla fine dalla stampa, ha cercato di trovare conforto nel Devon, in una casa di campagna costruita secondo le sue specifiche. Ma i giornalisti lo tenevano ancora duro e lo spogliavano della tranquillità che cercava così disperatamente. L'11 maggio 1935 salì sulla sua moto per inviare un telegramma a un altro veterano e scrittore della prima guerra mondiale, Henry Williamson. Non l'ha mai mandato: ha sterzato fuori strada per evitare di colpire due ciclisti su una strada di campagna. Non erano feriti. Si schiantò, subì danni cerebrali, entrò in coma e morì il 19 maggio 1935, all'età di quarantasei anni.

Lawrence era uno scrittore e linguista geniale, un uomo che incarnava il fascino britannico per l'Arabia. In quanto tale, è arrivato a rappresentare coloro la cui dedizione e decenza sono state tradite dalla logica dell'imperialismo nel periodo della prima guerra mondiale.