L’arte dell’abbigliamento

Tessitura di stoffa. Le prove archeologiche e storiche suggeriscono che la coltivazione domestica del cotone e della tessitura di stoffe si sia evoluta intorno al terzo o secondo millennio a.C. nella regione del medio Nilo. All'inizio dell'era comune, sia le tecnologie del cotone che della ceramica si erano sviluppate anche nelle aree del Sudan occidentale e dell'Atlantico dell'Africa occidentale. Queste tecnologie sono state trasmesse attraverso i sistemi di gilda. I giovani apprendisti non solo hanno imparato

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le abilità necessarie per praticare il mestiere ma anche i tabù associati alla loro protezione. Quando la tessitura divenne un'arte, varie culture etniche svilupparono stili distintivi. I documenti storici e archeologici suggeriscono che la tessitura dei tessuti iniziò con l'uso della rafia, fibre trattate in modo speciale ricavate dalla corteccia di un albero chiamato palma rafia. Il tessuto di rafia è stato seguito da strisce tessute di cotone e altre fibre. L'evidenza archeologica fa risalire l'uso di questi tessuti in Africa occidentale almeno all'XI secolo, quando i panni intrecciati venivano usati nei riti funerari nell'area intorno alle scogliere di Bandiagara nell'attuale Mali. Dalla Senegambia al Niger si producono ancora lunghe strisce di stoffa di diverse larghezze e motivi. Durante i primi anni del commercio afro-europeo nel XV secolo, questi tessuti erano così ammirati che i commercianti portoghesi li usavano come valuta lungo la costa atlantica occidentale dell'Africa.

Telai. Con molte varianti, la maggior parte della stoffa tessuta dell'Africa occidentale è ancora prodotta da una delle due tecnologie di tessitura dominanti: un telaio verticale a singolo licci o un telaio a doppio licci. (Un liccio è un insieme di corde parallele che guida l'ordito, o fili longitudinali, su un telaio.) Le strisce tessute su questi telai variano in larghezza, lunghezza e motivo. Le strisce vengono tagliate e cucite insieme da bordo a bordo per creare capi di sei yard che vengono avvolti o cuciti in una varietà di stili in base alle preferenze culturali. Sebbene il design interno di base dei telai sia simile, la costruzione esterna varia dai telai a terra ai telai verticali e ai telai a pedale elaborati. Alcuni frammenti di un telaio a singolo licci sono stati trovati nell'area dell'Igbo-Ukwu tra le opere in ottone che erano datate al carbonio al IX secolo.

Panno per l'Elite. I tessuti Akan e Ewe kente, Yoruba aso oke e Bambara bogolanfini, o fango, sono tessuti dell'Africa occidentale ben noti e popolari. La squisita maestria di questo tessuto tradizionale era associata alle élite dominanti e ai ricchi. Secondo Adu Boahen, la "illuminata e capace" Nana Obunumankoma, che governò il fiorente stato akan di Bono per più di sessant'anni durante il XV secolo, importò tessitori e ricamatori dal nord, molto probabilmente dai Fula. I tessitori furono incaricati di modellare abiti per la sua corte che riflettessero la crescente ricchezza dello stato, dei suoi governanti e degli anziani. Le immagini che rappresentano le credenze filosofiche e spirituali Akan, così come i simboli di stato, sono state ricamate sul tessuto. Questa tradizione esiste oggi in tessuto adinkra. I tessitori Fula sponsorizzati dal tribunale hanno influenzato l'industria tessile locale di Bono. Secondo Doran H. Ross, che cita le ricerche di linguisti e storiografi, la tessitura e i tessuti Fula si erano diffusi in tutta l'Africa occidentale sin dall'XI secolo.

Abbigliamento come letteratura. Lo storico dell'arte Robert Farris Thompson ha suggerito che i disegni creati da alcuni artisti tessili dell'Africa occidentale possono essere "letti come ideografi legati a un sistema di scrittura". Nella sua mostra fotografica inedita "A Language of Their Own: Yoruba Women's Attire", Andrea Benton Rushing ha illustrato come l'abbigliamento nella cultura yoruba racconta la storia della condizione sociale, coniugale ed economica di una donna attraverso i modelli ei colori del tessuto e dello stile dell'indumento in cui è modellato. Poiché indossare un determinato abito e stile avviene all'interno di una famiglia allargata o in un contesto culturale, porta anche messaggi di connessioni familiari o culturali. Né il linguaggio dell'abbigliamento è unico per gli Yoruba. In effetti, l'abbigliamento nella maggior parte delle società dell'Africa occidentale comunica molto su chi lo indossa e sul suo entourage. In effetti, la parola Dogon per "materiale tessuto" è la stessa di "parola parlata". Ogni gruppo etnico dell'Africa occidentale ha creato simboli per rappresentare le proprie filosofie culturali, epistemologie e realtà ambientali. I colori specifici avevano anche significati diversi per vari gruppi etnici. Questa combinazione di immagine e colore aveva spesso un significato storico oltre che culturale, individuando spesso un popolo in un tempo e in un luogo. In altre parole, quelli esperti in una particolare cultura potrebbero "leggere" la stoffa.

Tessuto Kente. Sebbene sia impossibile documentare le origini della tessitura Akan ed Ewe kente, risale almeno al XIV secolo. I modelli di stoffa Kente vengono creati utilizzando tecniche di tessitura di trama (trasversale) o di ordito (longitudinale) e Ross ha stimato che ci sono più di cinquecento disegni in ciascuna tecnica. Bonwire, una città a nord di Kumasi nella moderna nazione del Ghana, era nota per la tessitura del kente e lo è ancora oggi.

Bogolanfini. A causa dei drastici sbalzi di temperatura nei dintorni del deserto del Sahara, erano necessari indumenti più pesanti, comprese le coperte, e gli indumenti erano realizzati con lana e pelli di animali, nonché con vari cotoni tessuti trattati, tra cui i bogolanfini, realizzati dai Bambara del Mali. La produzione di questo capo ha sempre coinvolto sia uomini che donne. In alcune società gli uomini tessevano le strisce di stoffa e le donne la tingevano. In altri sia donne che uomini tessevano la stoffa. Realizzato durante la stagione secca, il panno di fango è ancora tessuto e tinto a mano. Per secoli le donne hanno appreso le tecniche di tintura dalle loro madri e le hanno trasmesse alle loro figlie. Prima immergono il tessuto in una soluzione composta da una combinazione di varie foglie, creando ricche sfumature di giallo senape, quindi applicano il fango nero in vari disegni. L'acido tannico nella soluzione fogliare si combina con l'ossido di ferro nel fango per creare un colorante resistente al colore chiamato tannato di ferro. Per i modelli che includono il bianco, applicano la soda caustica ad alcune aree. Spesso, i disegni ei colori sulla stoffa indicano un rito di passaggio o qualche evento significativo nella vita di chi lo indossa, comprese le esperienze delle donne come il matrimonio, la nascita di figli e la competizione tra mogli. I disegni includono lische di pesce, stelline, quadrati e una serie di cerchi concentrici.

Aso Oke. Aso oke è un tessuto pesante. La sua data di origine è sconosciuta. Gli storici sanno, tuttavia, che veniva indossato nelle corti di Oyo durante il XVI secolo.

Altri modelli e coloranti. La flora e la fauna dell'Africa occidentale sono le fonti di materie prime per una varietà di coloranti naturali colorati. Un popolare agente colorante è il colorante blu intenso ottenuto dalla pianta indaco, che viene utilizzato in gran parte dell'Africa occidentale per creare disegni caratteristici di ogni diversa tradizione etnica. Per la maggior parte dei popoli dell'Africa occidentale, la tintura è sempre stata un'impresa femminile. Ad esempio, come sottolinea Marietta Joseph, tra la tintura yoruba è sotto l'egida di iya Mapo, "protettrice dei mestieri femminili e custode della tintura indaco". Gli Yoruba tengono in sacro rispetto coloro che trasformano le materie prime in arte, abbigliamento e altri oggetti materiali. In tutta l'Africa occidentale, i praticanti di questo mestiere attingono a un vasto bagaglio di conoscenze tradizionali sulle risorse naturali dell'ambiente locale e sulle interazioni chimiche tra di loro, e sono riconosciuti come portatori di autorità culturale e rituale.