Lalibela

Lalibela (regnò tra il 1181 e il 1221 circa) era un re e santo etiope a cui sono attribuite le famose chiese monolitiche dell'Etiopia settentrionale.

La vita di Lalibela è offuscata dal mito. Quasi nessun documento sopravvive della sua vita, e dobbiamo fare affidamento in gran parte sulla letteratura agiografica scritta secoli dopo, dopo che era stato canonizzato dalla Chiesa etiope.

Lalibela sembra sia nata nella città di Roha, nel nord dell'Etiopia, che allora era la capitale della dinastia Zagwe. Questa città fu successivamente ribattezzata Lalibela in suo onore. Alla fine del XIV o all'inizio del XV secolo un monaco di nome Abba Amba scrisse una biografia di Lalibela. Secondo Amba, Lalibela era un cristiano estremamente devoto nella sua giovinezza, fino al punto di essere un asceta e recluso. Fu con riluttanza che Lalibela sposò e poi accettò la corona d'Etiopia, che in precedenza era stata detenuta da suo fratello.

Durante il XII secolo i saraceni perseguitarono i cristiani in Egitto, e molte di queste persone cercarono rifugio sotto Lalibela, che era estremamente turbata dai musulmani a nord. Il viaggiatore scozzese del XVIII secolo James Bruce scrisse che Lalibela era così irritato che in realtà cercò di tagliare le acque alluvionali annuali verso il basso Nilo deviando i fiumi di origine negli altopiani etiopi. C'erano due versioni del suo fallimento nella realizzazione di questo progetto. Il primo era semplicemente che era morto; e la seconda era che era stato avvertito dei pericoli dell'invasione degli egiziani affamati in quelle che sarebbero state le pianure ancora più fertili del suo paese.

Secondo questa seconda versione, Lalibela ha poi dirottato le sue risorse nella costruzione delle magnifiche chiese rupestri intorno a Roha. Si dice che dieci siano stati costruiti da lui, l'undicesimo da sua moglie, Kebra Maskal, in suo onore. La mancanza di fonti contemporanee, tuttavia, rende difficile valutare l'autenticità di queste storie e molti studiosi ritengono che alcune delle chiese possano essere state le creazioni di altri re Zagwe.

Oltre alla sua costruzione di chiese monolitiche, si dice che Lalibela abbia costruito e generosamente dotato molte altre chiese e monasteri in tutta l'Etiopia. Fu per queste opere pie che in seguito fu canonizzato dalla Chiesa etiope e il 6 giugno viene celebrato come il giorno del suo santo. Ha anche lasciato la reputazione di illustre poeta e oratore.

La vera natura della fine di Lalibela come re potrebbe non essere mai conosciuta, ma secondo Amba, dopo aver costruito le chiese e spogliato le sue ricchezze, si stancò dei doveri secolari del governo e abdicò a favore di Naakuto Laab, che potrebbe aver stato suo nipote. Laab doveva essere l'ultimo re Zagwe in Etiopia, poiché in seguito sembra essersi abdicato in circostanze misteriose per consentire alla vecchia dinastia salomonica di riconquistare il dominio in Etiopia.

Ulteriori letture

Le belle chiese attribuite a Lalibela sono descritte e ampiamente illustrate in I. Offerente, Lalibela; Le chiese monolitiche dell'Etiopia, tradotto da R. Grabham-Hostmann (1959); è incluso anche qualche commento storico. Altre utili fonti generali includono ES Pankhurst, Etiopia: una storia culturale (1955), e E. Ullendorff, Gli etiopi (1960; 2d ed. 1965). □