Lagrange, joseph-louis (1736-1813)

LAGRANGE, JOSEPH-LOUIS (1736-1813), matematico francese. Lagrange, uno dei principali matematici dell'Illuminismo, ha contribuito a una vasta gamma di campi e ha svolto un ruolo di primo piano nella creazione del sistema metrico. Nato a Torino da una famiglia francese di alti funzionari al servizio dei duchi di Savoia, Lagrange era destinato a una carriera nella legge. Durante la sua adolescenza fu introdotto allo studio della matematica avanzata quando lesse un trattato sul calcolo dell'astronomo reale inglese Edmond Halley (1656-1742). Le notevoli capacità matematiche di Lagrange furono rapidamente riconosciute e nel 1755, all'età di diciannove anni, fu nominato professore di matematica alla scuola di artiglieria di Torino. Trascorse gli undici anni successivi nella sua città natale e si affermò come uno dei principali matematici d'Europa. Nel 1766 Lagrange lasciò Torino per diventare il direttore della sezione di matematica dell'Accademia di Berlino, subentrando a Leonhard Euler (1707–1783), recentemente tornato a San Pietroburgo. Nel 1787, in seguito alla morte del suo mecenate Federico II di Prussia (governato dal 1740 al 1786), Lagrange si trasferì a Parigi come membro "veterano" dell'Accademia delle scienze di Parigi. Vi rimase fino alla morte e durante i tumultuosi anni che seguirono riuscì a tenersi lontano dalla mischia politica che assorbì molti dei suoi colleghi.

All'età di vent'anni Lagrange aveva già dato uno dei suoi più importanti contributi alla matematica, il calcolo delle variazioni, che sviluppò insieme a Eulero. A differenza del calcolo ordinario, che analizza le caratteristiche puntuali di funzioni specifiche, il calcolo delle variazioni si occupa delle caratteristiche estreme delle funzioni nel loro complesso. L'opera attirò rapidamente l'attenzione di Pierre-Louis Moreau de Maupertuis (1698–1759), presidente dell'Accademia di Berlino, che la utilizzò per sostenere il suo "principio di minima azione" contro numerosi critici.

Lagrange ha applicato con successo il suo calcolo delle variazioni a molti campi scientifici. Nel 1759 si schierò con Eulero contro Jean Le Rond d'Alembert (1717–1783) nella controversia sulla corretta rappresentazione matematica delle corde vibranti. Tra la fine degli anni Sessanta e l'inizio del Settecento, Lagrange prese parte a numerosi concorsi a premi sponsorizzati dall'Accademia di Parigi su questioni di meccanica celeste. Ha vinto più volte il primo premio con saggi sull'orbita e la rotazione della Luna, le traiettorie delle comete, le perturbazioni orbitali delle lune di Giove e il problema dei tre corpi in generale. Dopo aver pubblicato su questi e altri argomenti in meccanica dei fluidi e dei solidi nel corso della sua carriera, ha riassunto il suo lavoro in Meccanica analitica nel 1788. Là propose di stabilire la meccanica come una serie di formule generali il cui sviluppo avrebbe prodotto le equazioni necessarie per la soluzione di ogni problema specifico. Lagrange ha anche contribuito in modo sostanziale ai dibattiti sui fondamenti del calcolo, promuovendo una comprensione puramente algebrica della materia rispetto alle visioni geometriche di colleghi come d'Alembert.

Nel 1790 l'Assemblea costituente francese istituì il Comitato per i pesi e le misure e nominò Lagrange il suo presidente. In questa posizione Lagrange era in gran parte responsabile dell'adozione e della diffusione del sistema metrico decimale. Durante gli anni '1790 del Settecento insegnò alla neonata École Polytechnique e negli ultimi anni si occupò di rivedere e ripubblicare le sue opere. Durante l'impero passò sotto il patronato di Napoleone I, che fece di Lagrange un conte dell'impero, un senatore e un grande ufficiale della Legion d'Onore. Alla sua morte nel 1813 Lagrange fu sepolto nel Pantheon.