Lago Baikal

Conosciuto come la "Perla della Siberia", il Lago Baikal è il lago più antico e profondo della terra. Sede di più di mille specie endemiche di vita acquatica, è un punto focale per l'attivismo ambientale e l'orgoglio nazionale siberiano.

Situato nella Siberia centro-meridionale, Baikal è lungo 636 chilometri (395.2 miglia), largo 80 chilometri (49.71 miglia) e profondo 1,637 metri (5,371 piedi). Uno spartiacque di 55,000 ettari (212.4 miglia quadrate) alimenta il lago attraverso più di trecento fiumi. Solo il fiume Angara drena il Baikal, che scorre a nord-ovest dalla punta meridionale del lago. Il lago probabilmente iniziò a formarsi circa 25 milioni di anni fa, nel sito di una spaccatura tettonica. La faglia continua ad allargarsi e nelle profondità del lago sono presenti prese termali.

Lo zooplancton del Baikal, chiamato epishura, è alla base di una catena alimentare unica, con il pregiato salmone Omul e la nerpa, l'unica foca d'acqua dolce del mondo, in cima. Epishura è anche un filtro biologico, contribuendo alla straordinaria limpidezza e purezza del lago. Il Baikal Ridge lungo la sponda nord-occidentale del lago è densamente popolato da uccelli e animali e contiene depositi di titanio, piombo e zinco. La catena dei Khamardaban, situata a sud del lago, contiene oro, tungsteno e carbone.

Gli esseri umani hanno abitato l'area intorno a Baikal almeno dal periodo Mesolitico (da dieci a dodicimila anni fa). I popoli indigeni dominanti nell'area dal XII al XIV secolo d.C. sono i Mongoli Buriati. Un'altra tribù locale è quella degli Evenchi, un clan Tungus di renne nomadi tradizionali della taiga. Molti popoli nativi considerano il Baikal sacro e alcuni credono che l'isola di Olkhon, la più grande del lago, fosse il luogo di nascita di Gengis Khan.

Gli esploratori russi arrivarono per la prima volta sulle rive del Bajkal nel 1643 e nel 1650 la Russia aveva completato la sua annessione dell'area intorno al lago. I russi incontrarono poca resistenza da parte delle popolazioni indigene della zona e le popolazioni russe aumentarono gradualmente nei secoli successivi, attratte dal commercio di pellicce e dalle miniere. La città di Irkutsk, sul fiume Angara, è stata meta di detenuti, compresi gli esuli politici, durante il diciannovesimo secolo. La Ferrovia Transiberiana, che corre intorno alla punta meridionale del lago, ha portato più coloni e uno sviluppo economico più rapido nell'area durante gli anni '1890 dell'Ottocento. Una ferrovia Circum-Baikal è stata inaugurata nel 1900. La costruzione della linea principale Baikal-Amur (BAM), una seconda linea ferroviaria transiberiana che passa appena a nord del lago, ha avuto luogo dal 1943 al 1951 e ripresa nel 1974.

La fragile ecologia del lago Baikal deve affrontare molte minacce. Le due grandi linee ferroviarie alle due estremità del lago hanno compromesso i bacini idrografici attraverso il disboscamento e l'erosione. I mulini e le fabbriche di legname vicino a Ulan-Ude inviano ogni anno migliaia di tonnellate di contaminanti nel lago. La mietitrebbia di cellulosa Baikalsk ha alterato l'ecologia della parte meridionale del lago, uccidendo l'epishura e rappresentando alte concentrazioni di PCB e altre tossine. Grandi morie di sigilli nerpa sono state attribuite alla contaminazione da diossina. Gli attivisti ambientali si sono opposti con forza allo sviluppo industriale e hanno concentrato l'attenzione internazionale sul lago. Due riserve naturali (zapovedniks ) e due parchi nazionali proteggono porzioni di riva del lago. L'intero lago e la sua zona di protezione costiera sono diventati patrimonio naturale mondiale dell'UNESCO nel 1996.