La vita da cowboy

Nat Love ... 149

Quando la maggior parte delle persone pensa al West americano, pensa ai cowboy. Lo storico Walter P. Webb ha descritto questa immagine eroica in Le Grandi Pianure:

C'è qualcosa di romantico in lui. Vive a cavallo come fanno i beduini [membri delle tribù nomadi del deserto in Africa]; combatte a cavallo, così come i cavalieri della cavalleria; va armato di una strana nuova arma che usa in modo ambidestro e preciso; impreca come un soldato, beve come un pesce, si veste come un attore e combatte come un diavolo. È gentile con le donne, riservato verso gli estranei, generoso con i suoi amici e brutale con i suoi nemici. È un cowboy, un tipico occidentale.

Questo stereotipo del cowboy è il contributo più riconoscibile dell'Occidente alla nostra mitologia nazionale. Ma com'era veramente la vita del cowboy? E che dire delle donne che vivevano anche nel paese del bestiame occidentale? Questo capitolo presenta le storie di due veri cowboy e una cowgirl.

Paese di bestiame

In realtà l'era del cowboy durò solo pochi decenni, da subito dopo la Guerra Civile (1861-65) a circa il 1890. Prima della Guerra Civile, molti texani possedevano bestiame ma pochi si arricchivano. Dopo la guerra civile, tuttavia, l'aumento dei prezzi della carne bovina nelle regioni nord-orientali del paese ha creato una nuova domanda di carne a basso costo e le ferrovie che sono state costruite durante la guerra civile hanno reso possibile la spedizione di carne bovina dal Midwest. All'improvviso il bestiame che valeva quattro dollari in Texas valeva quaranta dollari se poteva essere portato nei mercati del nord. L'unico problema per gli allevatori di bestiame era come portare il bestiame al mercato. La loro risposta è stata la trasmissione del bestiame, in cui i cowboy hanno guidato migliaia di bovini verso nord fino alle stazioni ferroviarie (il punto finale di una linea ferroviaria) in Kansas. Da lì il bestiame poteva essere spedito verso est e si poteva fare molto denaro. È così che è iniziato il boom del bestiame.

Per due decenni, i cowboy hanno guidato il bestiame dai ranch in Texas, Wyoming, Montana, Colorado, New Mexico, Idaho e altri stati occidentali verso una varietà di stazioni ferroviarie. Il bestiame veniva quindi spedito a est per la macellazione e la vendita nelle città orientali. In tutte le regioni occidentali, gli allevatori hanno assunto giovani uomini duri per entrare nella catena montuosa (praterie aperte e non recintate) e riportare tutto il bestiame contrassegnato con il marchio dell'allevatore al ranch per prepararlo per il viaggio.

Le trasmissioni di bestiame erano guidate da un capotreno, il cui compito era assumere gli altri cowboy per il viaggio, pianificare il percorso (assicurandosi che avessero fonti d'acqua), individuare i campeggi e condurre il suo bestiame a nord. Un cowboy veniva assunto per ogni 250-300 capi di bestiame; questo significava che una mandria tipica da 2,000 a 3,000 corna lunga richiederebbe da otto a dodici cowboy. I cowboy si sono presi cura degli animali sul sentiero, li hanno tenuti in movimento lungo il sentiero e hanno cercato di impedire loro di precipitare in una fuga precipitosa. Il cuoco, di solito un cowboy più anziano, spesso chiamato la Vecchia Signora, era uno dei membri più importanti di una squadra di guida del bestiame. Un buon cuoco teneva i cowboy felici con un buon "cibo", curava le ferite e si prendeva cura di altri doveri domestici. Era il secondo membro più pagato dell'equipaggio dietro il trail boss. Il membro meno pagato dell'equipaggio era l'attaccabrighe, un cowboy più giovane che si prendeva cura della mandria di cavalli da lavoro.

Una mandria su sentiero si spostava per circa dieci miglia al giorno. Ad aprire la strada c'erano il capotreno e la Vecchia Signora con il suo carro. A lato della mandria cavalcava la maggior parte dei cowboy, che continuavano a non separare il bestiame vagante dal resto della mandria. A tirare su la retroguardia e a mangiare la polvere di diverse migliaia di bovini che si trascinavano, c'erano i trascinatori. I cowboy hanno scherzato sul fatto che la resistenza era dove un cowboy ha imparato a imprecare.

Guidare una mandria di bestiame attraverso le praterie era un lavoro duro e pericoloso, perché il terreno era difficile e il bestiame poteva spaventarsi e fuggire in qualsiasi momento. Le difficoltà aumentavano quando i cowboy attraversavano terre controllate da tribù di nativi americani ostili o pattugliate da ladri di bestiame (ladri che rubavano il bestiame). Nonostante tali problemi, molti dei cowboy hanno trovato vero piacere nell'indipendenza e nel cameratismo della vita sulle tracce, per non parlare del divertimento sfrenato che hanno avuto una volta arrivati ​​in città. Con le tasche piene di soldi e desiderosi di eccitazione, i cowboy hanno contribuito a creare il selvaggio West che viene celebrato nei film e nei romanzi.

Dopo il 1885 una serie di fattori portò alla fine dell'era dei cowboy. L'aumento degli insediamenti del Kansas portò alla chiusura delle principali città di bestiame, tra cui Abilene e Dodge City, e l'espansione delle linee ferroviarie significava che gli allevatori non dovevano guidare il loro bestiame verso stazioni ferroviarie lontane. Enormi bufere di neve che hanno colpito le pianure nel 1886 e nel 1887 hanno ucciso migliaia di bovini nelle pianure settentrionali, dimostrando che il bestiame non poteva essere lasciato a se stesso. Alla fine, gli agricoltori rivendicarono più terra occidentale e gli allevatori furono costretti ad acquistare e recintare la terra per il loro bestiame. Uomini che una volta erano cowboy ora sono diventati semplici braccianti, ma la leggenda del cowboy continua a vivere nei romanzi, nei film e negli spettacoli televisivi che celebrano il cowboy americano duro e fieramente indipendente.

I racconti di veri cowboy e una cowgirl estratti di seguito forniscono prove che ti permetteranno di giudicare l'accuratezza della leggenda del cowboy. Nat Love è diventato un cowboy in giovane età e ha scritto delle sue avventure colorate mentre viaggiava attraverso le Grandi Pianure. Perché Love è stato uno dei pochissimi afroamericani a registrare le proprie esperienze sul campo, la sua La vita e le avventure di Nat Love, meglio conosciuto nel Paese del bestiame come "Deadwood Dick" è stato di grande interesse per gli storici, anche se molti sono rimasti delusi da quanto poco la razza di Love sembrasse importargli. EC "Teddy Blue" Abbott è diventato anche un cowboy in giovane età. Sebbene non abbia mai raggiunto la fama di Nat Love, la sua autobiografia, Li abbiamo indicati a nord: Ricordi di un Cowpuncher, fornisce un resoconto dettagliato della vita di un cowboy. In Nessuna vita per una signora, Agnes Morley Cleaveland offre la sua prospettiva unica di donna che si occupava di un ranch nel New Mexico sudoccidentale alla fine del diciannovesimo secolo.