La trasformazione dello scambio indiano: il commercio di pellicce

Causa del cambiamento. L'arrivo degli europei nel Nord America tra la fine del XV e l'inizio del XVI secolo

ha avviato un processo che, nei successivi 150 anni, avrebbe cambiato per sempre il sistema socioeconomico degli indiani orientali. Durante quel periodo le tribù che vivevano nel Nordest iniziarono gradualmente a scambiare pellicce di castoro con manufatti europei. All'inizio questo commercio era condotto in modo coerente con il sistema di scambio reciproco di doni dei nativi americani. Con il passare degli anni, tuttavia, la crescente partecipazione degli indiani del nord-est al commercio di pellicce trasformò radicalmente il loro tradizionale sistema di scambio e la natura della loro società, lasciandoli economicamente dipendenti dagli europei.

Origini. Il commercio di pellicce iniziò come attività secondaria per i pescatori europei tra la fine del XV e l'inizio del XVI secolo. I marinai bretoni, francesi, baschi, spagnoli e portoghesi completavano i profitti che guadagnavano pescando al largo di Terranova scambiando manufatti con pellicce di castoro, l'unica merce di valore posseduta dagli indiani. Il commercio iniziale era in linea con il sistema tradizionale di scambio reciproco: i nativi americani barattavano le pelli con bigiotteria decorativi come orecchini e perline di vetro al fine di stabilire buoni rapporti con gli europei. Ben presto, però, le tribù costiere come Micmac e Abenaki si scambiarono le pellicce

con gli europei non per affermare legami sociali e politici, ma per acquistare oggetti utilitaristici come bollitori di ottone, ami da pesca e, soprattutto, armi di ferro.

Espansione. Il commercio di pellicce divenne una delle principali attività economiche durante la seconda metà del XVI secolo. La domanda in forte aumento di cappelli di pelliccia di castoro alla moda in Europa, la costruzione di stazioni di lavorazione del pesce su Labrador e Terranova e l'istituzione di scambi regolari tra il porto francese di St.Malo e l'insediamento Montagnais di Tadoussac sul fiume San Lorenzo all'inizio degli anni ottanta del Cinquecento si combinarono per stimolare un drammatico aumento dello scambio di pelli con manufatti. Alla ricerca del prestigio e dell'utilità che accompagnavano il possesso di beni europei, tribù come i Micmac dedicarono gradualmente sempre meno tempo all'agricoltura di sussistenza in modo da potersi concentrare sulla caccia ai castori. La risultante trappola eccessiva di animali da pelliccia costrinse presto tali tribù a fare guerra con gli indiani vicini per espandere i loro territori di caccia. Tale guerra territorialmente motivata, a sua volta, spinse altri indiani a partecipare al commercio di pellicce in modo che potessero acquisire le armi di ferro necessarie per difendersi e ripristinare l'equilibrio del potere. La necessità militare ha quindi giocato un ruolo fondamentale nel portare gli indiani del nord-est nell'economia atlantica in espansione.

Specializzazione e dipendenza. Nel corso del tempo il commercio di pellicce ha trasformato radicalmente il sistema socioeconomico degli indiani nord-orientali e la natura del loro commercio. Il crescente desiderio di beni europei di alto prestigio portò gradualmente tribù come Micmac, Montagnais, Malecite e Passamaquoddy ad abbandonare le attività di sussistenza e la produzione di strumenti a favore di un focus esclusivo sulla cattura di pellicce. All'inizio del XVII secolo, quindi, queste tribù non erano più società autonome basate sulla sussistenza che garantivano relazioni personali e politiche attraverso lo scambio reciproco di doni. Invece erano diventati partecipanti specializzati in un'economia atlantica che dipendeva dal commercio continuato con gli europei per la loro sopravvivenza.

Continuazione. Nel 1600 il commercio di pellicce era sulla buona strada per cambiare irrevocabilmente la base materiale della società dei nativi americani. Il desiderio di manufatti europei utilitaristici e di alto prestigio aveva già trasformato le tribù del Canada orientale da società autonome basate sulla sussistenza in società dipendenti specializzate nella cattura. Alla fine del XVI secolo questo processo non aveva ancora interessato le tribù situate nell'interno e nel sud, sebbene le merci europee si stessero già spostando verso ovest lungo le rotte commerciali indigene. La crescente domanda di beni europei; la maggiore penetrazione di commercianti francesi, olandesi e britannici; e la necessità di armi di ferro per tenere il passo con i vicini ostili armati in modo simile, combinata, tuttavia, per assicurare che il commercio di pellicce avrebbe presto alterato la base economica e il sistema di commercio tra tutte le tribù situate nell'America settentrionale orientale.