La trasformazione dell’europa post-colombiana: l’impatto del contatto

Vecchio e nuovo mondo. Per la prima volta nella storia documentata, i viaggi di Cristoforo Colombo stabilirono contatti regolari e duraturi a lungo termine tra le civiltà e le culture del Nuovo Mondo americano da un lato e quelle del Vecchio Mondo di Europa, Africa e Asia dal altro. Per il popolo delle Americhe, l'arrivo degli europei ha ovviamente avuto conseguenze di vasta portata che hanno trasformato radicalmente le loro vite. Dal punto di vista dei nativi americani, l'eredità di questo contatto è stata ampiamente negativa. La conquista europea e l'imperialismo, la riduzione in schiavitù delle popolazioni indigene in molte aree e le epidemie di malattie del Vecchio Mondo come il vaiolo contro le quali gli americani non avevano immunità provocarono morte e sofferenza diffuse. Eppure l'Oceano Atlantico nell'era dell'esplorazione e dell'espansione non era semplicemente una strada a senso unico. Il contatto con le Americhe aveva anche implicazioni sociali, culturali e intellettuali di vasta portata per i nativi del Vecchio Mondo. In Europa, ad esempio, il contatto prolungato con le Americhe ha trasformato in modo sostanziale campi di pensiero e di attività diversi come l'agricoltura e la medicina, la geografia e la cartografia.

Lo scambio colombiano. I viaggi di Colombo iniziarono un massiccio scambio reciproco transemisferico di piante, animali e malattie che gli storici chiamano collettivamente lo scambio colombiano. Gli europei portarono nelle Americhe, ad esempio, una varietà di specie animali e vegetali originarie del Vecchio Mondo e precedentemente sconosciute nel Nuovo Mondo. Queste introduzioni europee nel Nuovo Mondo includevano, ad esempio, il grano e il cavallo, due

specie che hanno avuto un enorme impatto nel rimodellare le culture e i paesaggi delle Americhe. Allo stesso modo, molte specie originarie solo del Nuovo Mondo furono introdotte per la prima volta agli europei da viaggiatori di ritorno dalle Americhe, determinando una trasformazione dell'agricoltura e delle diete europee. Oggi, ad esempio, è difficile per noi immaginare la cucina italiana senza salsa di pomodoro. Eppure i pomodori sono originari delle Americhe, e furono introdotti in Italia e nel resto d'Europa solo dopo il 1492. Allo stesso modo il mais, o mais, e molte varietà di fagioli sono colture originarie delle Americhe che, dopo la loro introduzione in Europa durante l'età di esplorazione ed espansione, è venuto gradualmente a svolgere ruoli significativi nell'agricoltura europea. Dall'Europa molte di queste colture del Nuovo Mondo si diffusero successivamente in Asia e Africa, determinando significativi cambiamenti nella dieta tra le civiltà del Vecchio Mondo. A lungo termine nessuna specie vegetale americana ha avuto un impatto maggiore sulle diete del Vecchio Mondo della patata. Tuttavia, quando fu riportata per la prima volta dalle Americhe nel XVI secolo, molti europei temevano che la patata fosse velenosa e si rifiutarono di mangiarla. Nel diciottesimo e diciannovesimo secolo, tuttavia, la patata era diventata un alimento base indispensabile in molte aree d'Europa.

Medicina europea. I prodotti americani precedentemente sconosciuti in Europa hanno cambiato anche molti aspetti della pratica medica europea nell'era dell'esplorazione e dell'espansione. In Spagna, ad esempio, un medico di nome Nicolás Monardes pubblicò diversi libri tra il 1565 e il 1574 in cui delineava metodi per curare o curare varie malattie utilizzando piante appena disponibili dalle Americhe. I suoi libri furono rapidamente tradotti in tutte le principali lingue europee e nel 1577 una traduzione inglese combinata dei libri di Monardes fu pubblicata a Londra con il titolo Joyfull Newes dal Newe Founde Worlde. Una delle principali preoccupazioni di Monardes e di altri medici europei dell'epoca era la malaria, una malattia che fin dall'antichità era stata un killer costante e persistente nella regione mediterranea e altrove. Nel suo libro Monardes ha proposto che il tè ottenuto dalla pianta americana di sassofrasso non solo costituisse un tonico eccezionale, ma potesse anche essere usato efficacemente come trattamento per la malaria e per altre malattie. Come hanno scoperto molti lettori di Monardes, il tè al sassofrasso ha fatto poco o niente per aiutare le vittime della malaria, ma è rimasto per secoli un tonico popolare tra gli europei. Un'altra pianta importata dagli europei dal Nuovo Mondo, tuttavia, fornirebbe finalmente ai medici europei un mezzo efficace per curare la malaria. Come altri medici spagnoli scoprirono alla fine del 1500 e all'inizio del 1600, il chinino, un estratto dalla corteccia dell'albero della china sudamericana, cura efficacemente la malaria. L'uso del chinino non solo ha permesso agli europei di sradicare gradualmente la malaria nella stessa Europa, ma anche nei secoli a venire di inviare eserciti di conquista nelle aree tropicali infestate dalla malaria senza paura di perdere la maggior parte dei loro soldati a causa della malattia mortale.