La tecnologia delle macchine militari

Fare la guerra. Mentre le persone medievali usavano la tecnologia per ridefinire i modi in cui vivevano ogni giorno, la usavano anche per ridefinire i modi in cui creavano morte e distruzione. La guerra alla fine del Medioevo differiva più profondamente dalle azioni militari all'inizio del periodo di quanto la guerra del primo medioevo fosse diversa dalla battaglia in qualsiasi momento precedente nella storia. Fino alla fine del Medioevo, la gente credeva che la guerra fosse basata su un uomo che attaccava un altro e cercava la vittoria usando le proprie forze. La realtà non era così semplice. Per tutto il Medioevo, la guerra d'assedio, che si basava molto sulle macchine, era il metodo principale per condurre la guerra. Di conseguenza, la tecnologia militare si è concentrata sullo sviluppo e il miglioramento dei metodi di assedio, in particolare macchine che permettevano all'invasore di attaccare una fortificazione a distanza. I primi sviluppi di questo tipo furono diversi tipi di catapulte meccaniche, ma dopo che la conoscenza di come produrre la polvere da sparo arrivò in Europa dalla Cina a metà del XIII secolo, le pistole lentamente, ma inesorabilmente, divennero il fulcro principale dello sviluppo tecnologico.

Catapulte. L'artiglieria meccanica risale almeno agli antichi greci. I greci non erano particolarmente interessati alla tecnologia fine a se stessa, ma, in quanto elemento indispensabile della difesa civica, l'artiglieria era una delle poche macchine considerate degne di uno sviluppo e di una descrizione concertati. Il Medioevo ereditò la conoscenza delle antiche catapulte, che erano semplici dispositivi alimentati da corde o tendini intrecciati. Nel tardo Medioevo, prima che il cannone diventasse il principale dispositivo d'assedio nel XVI secolo, gli ingegneri medievali perfezionarono un tipo di catapulta noto come trabucco. Originario della Cina e arrivato in Europa attraverso l'Islam, il trabucco utilizzava una lunga trave di legno con una fionda attaccata a un'estremità per scagliare pietre e altre sostanze contro il suo bersaglio. La trave era montata su un'intelaiatura decentrata e alta dal suolo in modo tale che, quando l'estremità corta della trave veniva tirata verso il basso, l'estremità lunga si muoveva verso l'alto in un ampio arco, inviando violentemente un proiettile contro un bersaglio. I primi trabucchi, noti come trabucchi da trazione, richiedevano un equipaggio di molti uomini - o anche donne - che tirassero le corde attaccate all'estremità corta per lanciare un missile. Questo metodo era limitato dal numero di persone che potevano essere ammassate sotto la trave e da quanta forza potevano applicare.

Il trabucco contrappeso. Gli ingegneri medievali scoprirono che sostituire gli uomini con una grande scatola piena di rocce ingrandiva immensamente il peso del missile che un trabucco poteva lanciare. Questo trabucco a contrappeso era il pezzo di artiglieria pre-polvere da sparo più efficace mai sviluppato. Trabucchi contrappesi con nomi come "lupo mannaro" e "spaccamuro" apparvero nel XII secolo e continuarono in uso almeno fino alla fine del XV secolo. Erano così potenti che molti residenti di castelli o città si arresero non appena seppero che sarebbero stati assediati da un trabucco. Questi ultimi trabucchi erano in grado di lanciare palle di pietra che pesavano centinaia di libbre e potevano frantumare un muro con un solo colpo. Potrebbero anche lanciare carcasse infestate da malattie o dispositivi incendiari oltre le mura nella roccaforte dei difensori. Verso la fine del XIV secolo, le probabilità di una guerra d'assedio erano per il momento fortemente orientate verso gli attaccanti, e il boom della costruzione di castelli nel XIV secolo arrivò in risposta a queste potenti macchine.

Il cannone. Il fatto che il trabucco abbia continuato ad essere usato così tardi nel Medioevo è una testimonianza della sua forza, nonché un'indicazione del lento sviluppo della forma alternativa di "macchina" da assedio, il cannone. La polvere da sparo è una miscela di carbone, zolfo e salnitro (un sale nitrato che

apporta ossigeno e fa bruciare rapidamente il composto). Quando mescolata in rapporti di circa 1: 1: 6, la polvere da sparo brucia così rapidamente che, se racchiusa in un contenitore abbastanza forte, espellerà un proiettile dalla bocca del contenitore a velocità supersoniche. Anche se la polvere da sparo era conosciuta nel XIII secolo, fu solo alla fine del XV che ebbe un impatto veramente apprezzabile sull'arte della guerra. Gli europei sapevano come usare l'artiglieria e cosa potevano fare con i cannoni in un assedio, ma uno degli ingredienti chiave della polvere da sparo era raro.

La ricerca del salnitro. Quando la ricetta della polvere da sparo apparve in Europa, due dei suoi ingredienti erano prontamente disponibili in quasi tutta la regione: il carbone era facilmente preparato dal legno e si sapeva che i depositi di zolfo si formavano quasi ovunque fossero attivi vulcani o sorgenti termali. Il salnitro, invece, è arrivato per la prima volta dall'Asia con il commercio delle spezie. I primi rapporti suggerivano che il salnitro fosse estratto, e poiché gli europei non conoscevano depositi nella loro regione, era disponibile, se non del tutto, in quantità minime dai farmacisti ea prezzi elevati. Gli europei alla fine scoprirono, tuttavia, che i cinesi non "estraevano" letteralmente il salnitro. Invece, hanno imparato, le forme di salnitro sui depositi di sterco, o guano, lasciati dai pipistrelli delle caverne.

L'industria del salnitro. Il salnitro è un sottoprodotto naturale del decadimento batterico dei rifiuti organici, principalmente sterco animale. Gli europei impiegarono circa un secolo e mezzo per imparare a raccogliere lo sterco grezzo in quantità sufficienti, conservarlo in un luogo fresco e asciutto come una cantina o una grotta, annaffiarlo ogni due settimane con l'urina e raccogliere i sali bianchi che crescevano lentamente sul pareti di grotte o cantine. (Il nome salnitro deriva dal latino sale petra, o sale della roccia.) Una volta che tali industrie furono sviluppate all'inizio del quindicesimo secolo, l'offerta di polvere da sparo aumentò rapidamente e il suo costo diminuì notevolmente. Con l'aumento delle scorte di polvere da sparo, i cannoni inizialmente diventarono estremamente grandi, nel tentativo di scagliare la pietra più grande possibile e porre fine rapidamente a un assedio. Ancora una volta, la tecnologia dell'offesa prese il sopravvento e la tecnologia della difesa - la costruzione del castello - fu costretta a rispondere nel XVI secolo. Armi da fuoco più piccole, come archibugi e moschetti, non furono usate in battaglia fino alla metà del XV secolo o più tardi. Anche la polvere da sparo è diventata più potente poiché è stata migliorata. Inizialmente visti come un complemento di arcieri o balestrieri, i pistoleri in seguito divennero i loro sostituti. Come spin-off di artiglieria con polvere da sparo, bombe incendiarie e "fuochi d'artificio" divennero il pilastro dell'addestramento dei cannonieri. Tali miscele infiammabili erano utili in guerra per bruciare le difese, le navi e le città nemiche, che erano in gran parte fatte di legno e spesso avevano tetti di paglia. In tempo di pace i cannonieri erano chiamati a fornire fuochi d'artificio per feste e celebrazioni come matrimoni, incoronazioni e vittorie militari. Entro la fine del Medioevo, le principali tecnologie di guerra si erano spostate dalle spade e catapulte alle armi da fuoco, e nacque la guerra moderna.