La scuola del fiume Hudson e l’espansione occidentale

Espansione e dibattito. La pittura americana nella prima metà del diciannovesimo secolo era dominata dagli artisti della Hudson River School: Thomas Cole, Asher B. Durand, Jasper Cropsey, Frederick Church e altri che trovavano nel paesaggio americano un soggetto distintamente americano. Cole ha scritto che "la caratteristica più distintiva, e forse la più impressionante, del paesaggio americano è la sua natura selvaggia". I pittori della Hudson River School hanno celebrato questa "natura selvaggia" in termini romantici; hanno infuso i loro paesaggi con verità trascendenti e bellezza morale. Mentre gli Stati Uniti si espandevano verso ovest, spostando le nazioni indiane e intensificando le rivalità settoriali, i paesaggi della Hudson River School furono modellati (e aiutati a plasmare) il dibattito nazionale. Le loro viste panoramiche hanno coinvolto l'ottimismo americano, richiamando l'occhio e l'immaginazione dell'osservatore verso l'orizzonte e, per estensione, la frontiera. Eppure, anche durante questa celebrazione, alcune delle opere della Hudson River School hanno espresso scetticismo sui progressi dell'impero americano.

Lo scetticismo di Cole. It Era nelle opere di Cole, il fondatore della Hudson River School, che tale scetticismo era più chiaramente presente. Cole era impegnato nella democrazia americana, ma allo stesso tempo metteva in dubbio la capacità della nazione di realizzare i suoi ideali. Il lavoro di Cole rifletteva questa ambiguità; mentre i suoi dipinti spesso celebravano la bellezza e la grandezza del paesaggio americano, alcuni esprimevano un inquieto pessimismo. In Vista da Mount Holyoke, Northampton, Massachusetts o The Oxbow (1836), una vista del fiume Connecticut e un vicino insediamento dalle vette del Monte Holyoke, una nuvola scura appare nell'angolo in alto a sinistra del dipinto. La tempesta sta entrando o uscendo dal piano del dipinto? Presagisce un futuro soleggiato per l'accordo o il conflitto che ci aspetta? L'aspetto a punto interrogativo dell'anca aumenta il senso di ambiguità. Mentre l'oggetto immediato di Il Oxbow è orientale, il dipinto suggerisce anche, per analogia, la tenue sopravvivenza degli insediamenti occidentali.

Il corso dell'Impero . Nella sua serie di tele intitolata Il corso dell'Impero (1836), Cole ha letteralmente messo in dubbio le promesse di Manifest Destiny. La serie, raffigurante l'ascesa e la caduta di un impero allegorico, inizia con il primordiale Stato selvaggio, continua Lo Stato Arcadico o Pastorale, raggiunge il suo apice con Il Compimento dell'Impero, e da lì declina nel dilaniato dalla guerra Distruzione e finisce dentro Desolazione. Mentre alcuni americani consideravano gli Stati Uniti come il compimento del Nuovo Mondo dei grandi imperi greco e romano del Vecchio Mondo, Cole Corso dell'Impero serie ha chiesto loro di considerare anche il destino di quegli imperi. Considerava la guerra messicano-americana "vile" e l'anno prima del completamento Il corso dell'Impero ha scritto nel suo diario, "mi sembra che il principio morale della nazione sia molto più basso di prima ... È con dolore che ho anticipato la caduta del puro governo repubblicano - la sua distruzione sarà un colpo mortale per la libertà".

I seguaci di Cole. L'incertezza di Cole fu trasformata in ottimismo dai suoi seguaci del fiume Hudson negli anni 1840 e 1850. William Sonntag's Progresso della civiltà (1847), ora perduta, riecheggiava quella di Cole Corso dell'Impero ma si concluse con una scena di progressiva urbanizzazione parallela a quella di Cole Consumazione. Cropsey ha invertito quello di Cole Corso dell'Impero con un paio di quadri, passando da Lo spirito della guerra all'idilliaco Spirito di pace (1851). Durand's Progress (The Advance of Civilization) (1853), commissionato da Charles Gould, broker e tesoriere della Ohio and Mississippi Railroad, celebrò i progressi della civiltà e della tecnologia americane. In primo piano a sinistra un gruppo di indiani su un affioramento scuro e scosceso sbircia fuori da un insediamento pieno di luce in cui vedono un carro, un battello a vapore e un treno. Una tale visione suggeriva un'evoluzione da una cultura presumibilmente non illuminata a una miscela solare di pastorizia e tecnologia. Se il lavoro di Cole esprimeva dubbi sull'espansione americana in Occidente, la visione di Durand era quella dell'ottimismo e del progresso pacifico.

L'ambiguità della Chiesa. L'unico allievo di Cole, Frederick Church, ha espresso sia il suo ottimismo che il suo scetticismo. Vasti panorami come Niagara (1857) combinava precisione scientifica e dettagli botanici con un senso di grandezza e promessa. I paesaggi sudamericani di Church, come i suoi spettacolari Cotopaxi (1862), invitano gli americani al di là delle differenze regionali; La visione globale della Chiesa suggeriva che la nazione potesse mantenere la sua promessa, non solo nel continente nordamericano ma anche nell'intero emisfero. Eppure allo stesso tempo l'ambiguità si annidava in alcuni di questi paesaggi. Church's Crepuscolo nel deserto (1860) raffigura un intenso tramonto tropicale. Potrebbe essere visto, come molti hanno visto l'avvicinarsi della guerra civile, come un battesimo del fuoco, l'alba di un nuovo millennio, o come un finale apocalittico simile a quello di Cole. Desolazione. Mentre la nazione si avviava verso una guerra provocata in parte dalle tensioni che circondavano l'espansione verso ovest, Church's Crepuscolo nel deserto tornato all'ambiguità di Cole Il Oxbow, mettendo in discussione il futuro dell'impero americano.