La prima rivoluzione industriale: la tecnologia del ferro stimola l’innovazione

Il sistema di fabbrica. Mentre prima della rivoluzione industriale si faceva molto lavoro a casa, l'uso di macchinari specializzati portava alla concentrazione dei lavoratori in un sito e imponeva anche vincoli geografici, principalmente la necessità di una fonte di energia vicina, acqua o carbone. Pertanto, le fabbriche si raggruppavano vicino a fiumi o depositi di carbone e l'industrializzazione era più regionale che nazionale. Questo nuovo tipo di produzione ha consentito una maggiore divisione del lavoro e una gestione più efficiente e più gerarchica, riducendo così i costi di produzione. Di conseguenza, sempre più persone potevano permettersi beni manufatti e la loro richiesta aumentava.

Ferro e carbone. I miglioramenti nella produzione di ferro resero possibile la rapida meccanizzazione dell'industria e, come nel settore tessile, la Gran Bretagna aprì la strada. La chiave del predominio britannico nella produzione del ferro derivava dal loro uso del carbone, piuttosto che del carbone, nella fusione, una pratica che all'inizio sembrava uno svantaggio. I produttori di ferro preferivano il carbone perché, come combustibile vegetale, non trasmetteva impurità al ferro fuso. Nell'Inghilterra del diciottesimo secolo, tuttavia, la carenza di legna diffusa rendeva il carbone costoso, quindi gli inglesi usarono il carbone come combustibile sostitutivo e ottennero gran parte del loro ferro dalle loro colonie nordamericane. La perdita delle tredici colonie dopo la guerra di indipendenza americana (1775-1783) aumentò la richiesta di un modo per impedire al carbone di creare impurità nel ferro fuso. I maestri del ferro hanno sperimentato fino a quando non hanno scoperto come applicare il calore indirettamente utilizzando un forno a riverbero, che separava il carbone dal contatto diretto con il ferro. Questo processo, noto come "puddling", è stato sviluppato dall'inglese Henry Cort nel 1784 e perfezionato negli anni 1790. Ulteriori miglioramenti resero il ferro fuso a carbone uguale o superiore in termini di qualità a quello prodotto con il carbone e consentirono una rapida espansione della produzione di ferro inglese alla fine degli anni 1790 e una crescita ancora più rapida durante i primi decenni del diciannovesimo secolo, quando le macchine fatte di ferro diventarono sempre più essentia allo sviluppo economico.

Forza vapore. Gli esperimenti di artigiani e produttori di ferro con carbone e nuovi macchinari hanno avuto un enorme impatto sulla creatività tecnologica britannica. L'esempio più importante è stato il motore a vapore. Sviluppato per la prima volta alla fine del diciassettesimo secolo e migliorato nel corso del diciottesimo secolo, il motore a vapore alimentato a carbone alla fine ha sostituito la dipendenza dal potere umano o animale. Poiché i primi motori a vapore erano altamente inefficienti, tuttavia, furono usati solo in luoghi in cui il carbone a buon mercato era facilmente disponibile, di solito per pompare l'acqua dalle miniere di carbone. Diversi ingegneri britannici qualificati, in particolare quelli con esperienza nella progettazione e costruzione di strumenti di precisione, erano responsabili del miglioramento del motore a vapore. Negli anni '1760 del Settecento John Smeaton (1725-1792), un costruttore di strumenti di Leeds, migliorò i progetti esistenti delle macchine a vapore e raddoppiò la loro efficienza. L'ingegnere scozzese James Watt (1736-1819), un costruttore di strumenti di Glasgow, ha trascorso due decenni ad armeggiare con il motore, risolvendo diversi problemi tecnici. I suoi miglioramenti hanno salvato un enorme

"Questo testo è stato soppresso a causa di limitazioni dell'autore"

quantità di carbone e ha permesso di spostare il motore. Imprenditori e artigiani britannici adattarono rapidamente la versione del motore che Watt perfezionò nel 1778 per far funzionare tutti i tipi di macchine industriali. Costantemente migliorata, la macchina a vapore era essenziale per la meccanizzazione industriale e per l'emergere del sistema di fabbrica. Nonostante la loro mobilità, i motori di Watt erano ancora troppo grandi e producevano una pressione insufficiente per far funzionare i veicoli a vapore. Nel 1800 l'inglese Richard Trevithick (1771-1833) sviluppò un più piccolo motore a vapore ad alta pressione abbastanza potente per i battelli a vapore e le locomotive ferroviarie, i più importanti progressi nel trasporto della prima era industriale.

Ferrovia. Utilizzando il motore a vapore ad alta pressione di Trevithick, che è stato costantemente migliorato da ingegneri britannici di talento, la ferrovia è emersa come una tecnologia praticabile nel 1814, quando le locomotive a vapore sono state utilizzate per trasportare il carbone nelle miniere. L'inventore delle locomotive per diverse miniere fu George Stephenson (1782-1848), che nel 1825 progettò il Attivo (successivamente rinominato Locomozione), che ha trainato il primo treno passeggeri da Darlington a Stockton a una velocità di quindici miglia all'ora. Nel 1829 quello di Stephenson razzo raggiunse le trentasei miglia orarie, vincendo una gara per determinare quale locomotiva sarebbe stata utilizzata sulla nuova linea ferroviaria tra Liverpool e Manchester, inaugurata nel 1830. Nel suo primo anno questa linea trasportava più di quattrocentomila passeggeri, rendendo il trasporto di persone più redditizie rispetto al trasporto di merci, una situazione che esisteva fino agli anni '1850 dell'Ottocento. Il successo finanziario di questa linea, nel cuore della regione in rapida industrializzazione del Lancashire, ha stimolato la costruzione di nuove ferrovie. In vent'anni una rete di binari ferroviari attraversò le isole britanniche; altre reti si diffusero rapidamente nell'Europa occidentale e nel Nord America. Nel 1870 estesi sistemi ferroviari coprivano la maggior parte del continente europeo, oltre a Stati Uniti, Canada, Australia e India. Alla vigilia della prima guerra mondiale (1914-1918) le ferrovie unirono parti disparate del mondo, creando l'inizio della struttura economica globale. Come il massimo

la velocità del treno ferroviario aumentò da cinquanta miglia orarie nel 1850 a quasi cento miglia orarie nel 1914, così come il ritmo della vita moderna.

Effetti economici e sociali. Le ferrovie hanno abbassato il costo del trasporto di merci pesanti, consentendo alle aree remote di diventare parte di un'economia globale. Le ferrovie trasportavano manufatti e materie prime in modo più semplice ed economico che mai. Con l'allargamento dei mercati e il calo dei costi di produzione, è stato possibile costruire fabbriche più grandi, consentendo maggiori profitti potenziali. La facilità e la relativa accessibilità del trasporto ferroviario hanno permesso agli industriali di costruire fabbriche più lontane dalle fonti di materie prime e più vicine ai consumatori. Di conseguenza, le città sono cresciute e in molti paesi industrializzati la classe operaia urbana ha sostituito gli agricoltori come il più grande gruppo professionale singolo.