La prima rivoluzione industriale: il cotone apre la strada

La scienza dell'osservazione. Il metodo scientifico del Settecento fu una rottura decisiva con il passato. Piuttosto che accettare gli insegnamenti della religione organizzata e dedurre informazioni dall'apprendimento tradizionale, i filosofi naturali (che ora sarebbero chiamati scienziati) nell'Età dell'Illuminismo basarono le loro conclusioni sull'indagine di prima mano sulla natura e sui fenomeni naturali. Hanno utilizzato approcci osservativi e sperimentali rigorosi per esaminare cosa era successo, anche quando non avevano ancora capito perché fosse accaduto. Come risultato di questo nuovo interesse scientifico per il mondo naturale, un gran numero di non studiosi di tutte le classi sociali osservò i cieli, sperimentò con macchine e classificò specie animali e vegetali. La loro disponibilità a indagare, la loro capacità di applicare il nuovo metodo scientifico e la loro enfasi sul "cosa" piuttosto che sul "perché" hanno giocato un ruolo chiave nelle scoperte tecnologiche della rivoluzione industriale. In effetti, i fondamentali sviluppi tecnologici della Prima Rivoluzione Industriale, iniziata nella seconda metà del Settecento e proseguiti anche nel successivo, furono realizzati da artigiani nelle loro botteghe, non da scienziati formati all'università. Sebbene gli sviluppi scientifici del diciassettesimo e diciottesimo secolo incoraggiassero e consentissero tali ritocchi, non vi era alcun collegamento diretto tra i progressi teorici della rivoluzione scientifica e la tecnologia che ha innescato la rivoluzione industriale.

Cotone e tecnologia. Durante la seconda metà del diciottesimo secolo gli sviluppi tecnologici critici hanno cambiato il processo di produzione in modo così significativo che la trasformazione divenne nota come la "rivoluzione industriale". La maggior parte delle nuove macchine o processi sono stati inventati in risposta a problemi specifici che hanno rallentato la produzione. In questo senso, questi progressi sono stati guidati dalla "domanda" economica piuttosto che dalla "offerta" scientifica. La rivoluzione industriale è iniziata nell'industria tessile, in particolare nella produzione di tessuti di cotone. Poiché il cotone è più resistente e più facile da lavorare rispetto alla lana, al lino o alla seta, i tessuti in cotone sono più facilmente prodotti dalle macchine e il cotone era ampiamente disponibile. Il cotone aveva un enorme mercato potenziale, superiore a quello di qualsiasi altro tessuto.

Filatura. Il primo ostacolo all'espansione della produzione era una difficoltà nel produrre abbastanza filo di cotone per tenere il passo con la domanda. Questo problema è stato risolto da Richard Arkwright (1732-1792) con il suo filatoio ad acqua (1769), da James Hargreaves (morto nel 1778) con la sua jenny rotante a mano (brevettata nel 1770) e Samuel Crompton (1753-1827) ) con il suo mulo rotante (1779). La macchina di Crompton combinava entrambe le fonti di alimentazione in modo impressionante; un mulo che gira faceva da duecento a trecento volte il lavoro di un filatoio. Questa meccanizzazione ha messo sotto pressione i tessitori per tenere il passo con la produzione di filo. Nel 1785 Edmund Cartwright

(1743-1823) ha risposto sviluppando il telaio elettrico. Anche se per diversi decenni il telaio a motore non ha prodotto tessuti più velocemente di un tessitore, un operaio poteva far funzionare due telai, e in seguito molti telai, aumentando notevolmente la produzione. Nel 1780 Arkwright migliorò notevolmente le prime cardatrici, che pettinavano e stiravano il cotone. Un altro importante contributo alla lavorazione del cotone arrivò nel 1793, quando l'inventore americano Eli Whitney (1765-1825) sviluppò la sgranatrice per ottenere semi e sporcizia dal cotone grezzo.

Sbiancamento. Il filato finito poteva essere sbiancato con cloro utilizzando un processo sviluppato dal chimico francese Claude-Louis Berthollet (1748-1822) nel 1784. Nel 1799 il chimico inglese Charles Tennant (1768-1838) migliorò notevolmente una scoperta dell'Europa continentale combinando il cloro con la calce per rendere la polvere decolorante più facile, più efficace e più economica da usare.

Crescita. Sebbene la produzione di lana rimase la più grande industria tessile per tutto il diciottesimo secolo, l'industria del cotone si espanse rapidamente. La produzione britannica di cotone aumentò di circa dieci volte tra il 1760 e il 1800 e accelerò ancora più rapidamente nel diciannovesimo secolo. Nel 1830 i prodotti di cotone costituivano la metà di tutte le esportazioni britanniche.