La nascita del grattacielo

Un'innovazione americana. Il grattacielo domina lo skyline della città odierna. Il più distintivo contributo americano all'architettura mondiale, il grattacielo incarna l'essenza idealistica e materiale della metropoli moderna. L'edificio più alto di oggi al mondo si erge a circa 1,535 piedi sopra Shanghai, in Cina. Altre strutture superano i 900 piedi a Hong Kong, Giappone, Kuala Lumpur, Singapore, Chicago, New York, Philadelphia, Atlanta, Dallas, Houston, Los Angeles, Seattle e Toronto. Il grattacielo è diventato un luogo così comune visivo che è facile dimenticare che, prima del 1883, la parola grattacielo non esisteva nemmeno. Negli anni Novanta dell'Ottocento gli architetti americani eressero i primi edifici in assoluto per raggiungere il cielo, sperimentando nuovi materiali e tecnologie che rendevano possibili le loro aspirazioni.

Il bisogno di altezza. La nascita del grattacielo rappresenta una confluenza tra necessità commerciali e innovazione tecnica. Alla fine della guerra civile, gli edifici più alti in città come New York e Chicago raggiunsero solo quattro o cinque piani sopra il livello stradale. Un decennio dopo una manciata di edifici per uffici aveva raggiunto un'altezza di nove o dieci piani. Più di ogni altro fattore, l'invenzione dell'ascensore passeggeri ha reso possibile questo primo spostamento verso il cielo. Inventato nel 1850 e integrato negli edifici commerciali durante il 1860 e il 1870, l'ascensore per passeggeri (a vapore, nelle sue prime incarnazioni) ha reso commercialmente fattibile lo spazio in affitto al piano superiore. L'energia elettrica, l'illuminazione a incandescenza e l'invenzione del telefono - tutte le innovazioni tra la fine degli anni Settanta e l'inizio dell'Ottocento - trasformarono ulteriormente la capacità degli spazi commerciali e, non a caso, fecero aumentare il prezzo degli immobili urbani.

Risolvere un dilemma strutturale. Il costo crescente dei lotti urbani alla fine del diciannovesimo secolo ha reso i grattacieli un'opzione interessante per gli sviluppatori. Il grande incendio di Chicago del 1871 costrinse gli architetti a sviluppare tecniche avanzate di protezione antincendio. L'unico ostacolo rimasto tra la terra e il cielo era il dilemma strutturale di come gli edifici potevano essere progettati per sostenere il peso di piani aggiuntivi. Durante gli anni '1870 dell'Ottocento i costruttori impiegarono la "costruzione portante" per erigere edifici alti che inevitabilmente presentavano muri esterni costruiti in pietra o mattoni; questi muri in muratura sostenevano tutto il peso dell'edificio. Muri più spessi e più spessi, in particolare a livello del suolo, consentivano edifici più alti, ma, oltre un certo punto, questa soluzione ha sconfitto l'obiettivo dell'utilità commerciale. Chi affitterebbe un ufficio al piano terra con muri così spessi che le finestre, ammesso che esistessero in ali, sarebbero state ridotte alla dimensione di una fessura? Gli architetti del 1880 hanno risolto il dilemma spostando il supporto primario dai muri esterni a quelli interni. I grattacieli costruiti dalla metà degli anni Ottanta dell'Ottocento in poi erano invariabilmente edifici con intelaiatura metallica, o "muratura sospesa", liberati dai vincoli di gravità dalla magia della costruzione scheletrica, prima con il ferro e poi con l'acciaio.

Un insieme esteticamente piacevole. L'avvento della costruzione in metallo ha permesso lo sviluppo di un'estetica da edificio alto. I tensori edifici per uffici degli anni Settanta dell'Ottocento erano semplicemente strutture di quattro piani allungate fino a raggiungere l'altezza consentita da una costruzione portante: architetti ammucchiavano un piano sopra l'altro, blocco su blocco. Louis Henri Sullivan (1870-1856), l'architetto immancabilmente legato alla nascita del grattacielo, è ricordato come un pioniere del design. Sullivan essenzialmente adattò uno schema classico a tre stadi al grattacielo. La sua idea di grattacielo comprendeva una base, un pozzo e un cappello. Il Wainwright Building a Saint Louis, progettato da Sullivan

nel 1890, è comunemente identificato come il primo "vero" grattacielo americano (in contrapposizione all '"alto edificio per uffici" degli anni Ottanta dell'Ottocento). I successivi progetti di Sullivan, tra cui lo Schiller Building a Chicago (1880), l'Union Trust Building a Saint Louis (1891), il Guaranty Building a Buffalo (1892) e il Bayard Building a New York (1894), confermarono la sua reputazione. Lo slogan di Sullivan "la forma segue la funzione" ha incoraggiato molti critici successivi a identificarlo erroneamente come un tetro utilitarista. Tuttavia, qualsiasi esame del lavoro di Sullivan rivela che fattori estetici oltre che pragmatici hanno influenzato la concezione del maestro del "funzionale". L'abitante della città del ventesimo secolo deve ringraziare Sullivan per l'idea che un edificio alto dovrebbe essere fonte di ispirazione oltre che funzionale.