La morte di george washington

Causa di allarme. Il 13 dicembre 1799, all'età di sessantasette anni, l'ex presidente George Washington ebbe quello che pensava fosse un normale raffreddore e mal di gola. La mattina dopo riusciva a malapena a parlare e non era in grado di ingoiare una miscela calmante di melassa, aceto e burro. Martha chiamò il dottore e nel frattempo Washington stesso chiese al sorvegliante della piantagione di dissanguarlo. Questo si è fermato solo quando Martha ha protestato dicendo che stava prendendo troppo sangue.

Bleeding. L'insistenza di Washington per essere dissanguata era tipica dell'epoca. La maggior parte dei medici concordava sul fatto che il sanguinamento avrebbe ridotto l'eccitazione dei vasi sanguigni, che a sua volta avrebbe ridotto il dolore, indotto il sonno e prevenuto le ricadute. Il sanguinamento è stato prescritto per tutto, dalla febbre al consumo alla follia. Il fatto che Washington fosse stata dissanguata dal suo sorvegliante, in assenza di un medico, non era insolito. Barbieri o "chirurghi", uomini con poca o nessuna formazione medica formale, erano specialisti in emorragie. Potrebbero usare le sanguisughe o semplicemente aprire una vena del braccio, del collo o del piede e drenare il sangue.

I medici. James Craik, il primo medico ad arrivare al capezzale di Washington, lo ha sanguinato di nuovo e in seguito una terza volta. Altri due medici, Elisha Dick e Gus-tavus Brown, arrivarono a metà pomeriggio. Ciascuno ha esaminato il paziente. Brown era d'accordo con Craik sul fatto che Washington soffrisse di quinsy, una forma grave di tonsillite, e raccomandò più sanguinamento. Dick, tuttavia, ha insistito sul fatto che Washington aveva bisogno di un'operazione alla gola e che un'ulteriore emorragia avrebbe solo peggiorato le cose. "Ha bisogno della sua forza", disse Dick, "il sanguinamento la diminuirà." Forse perché era il più giovane dei tre dottori, il consiglio di Dick fu ignorato e l'ex presidente fu dissanguato per la quarta volta.

Trattamento aggiuntivo . La teoria medica del giorno raccomandava che l'emorragia fosse somministrata insieme a emetici per produrre vomito e purghe come il calomelano (mercurio). L'idea era di debilitare il corpo al punto che la malattia non aveva più nulla su cui lavorare. Tutti questi trattamenti furono somministrati a Washington inerme ma disponibile. Nel tardo pomeriggio, consapevole che la fine si stava avvicinando, esaminò il suo testamento e parlò con la sua segretaria di questioni finanziarie a Mount Vernon. Quindi, secondo i suoi medici, ha espresso il desiderio "che gli fosse permesso di morire senza ulteriori interruzioni".

Un ultimo desiderio . Mentre la sua morte si avvicinava, Washington sembra essere stata colpita dalla paura di essere sepolta viva. Ha raccolto abbastanza forza per chiedere al suo segretario personale, "non lasciare che il mio corpo venga messo nel caveau in meno di tre giorni dopo che sarò morto". Quando il segretario acconsentì, Washington rispose: "Va bene". Queste furono probabilmente le sue ultime parole. Il 14 dicembre, con l'avvicinarsi della mezzanotte, il primo presidente degli Stati Uniti è morto silenziosamente.

Tragedia prevenibile . Se il suo trattamento fosse stato meno debilitante, è possibile che il Washington normalmente sano avrebbe vissuto questa malattia. Craik in seguito ha ammesso che avrebbe dovuto ascoltare Dick e ha sostenuto che se i medici non avessero "prelevato più sangue da lui, il nostro buon amico sarebbe potuto essere vivo ora", anche se non è affatto certo che avrebbero potuto fare qualcosa per il suo condizione. Prima di tutto, non erano sicuri di cosa soffrisse: poteva essere un'infezione da streptococco alla gola, ma poteva essere difterite. Anche se avessero diagnosticato correttamente la malattia, potrebbero non aver avuto gli strumenti per curarlo, per esaminare la sua laringe, per esempio. Tuttavia, è sicuro dire che il trattamento non ha aiutato la sua guarigione e molto probabilmente ha accelerato la sua morte.

Fonte

James Thomas Flexner, Washington l'uomo indispensabile (Boston: Little, Brown, 1974).