La grande guerra dei fossili

Cope contro Marsh. Per la maggior parte degli ultimi tre decenni del diciannovesimo secolo i paleontologi Edward Drinker Cope (1840-1897) e Othniel C. Marsh (1831-1899) si sono impegnati in una battaglia in corso sulle scoperte di dinosauri nell'Ovest americano. Cope, professore presso l'Università della Pennsylvania, era il paleontologo addetto al rilevamento geologico di Ferdinand V. Hayden, con il quale trascorreva otto mesi all'anno a portare alla luce

vertebrati fossili (animali con colonna vertebrale). Ha scoperto più di milleduecento generi o specie precedentemente sconosciuti e I vertebrati delle formazioni terziarie dell'Occidente (1883), il suo rapporto sul sondaggio Hayden, fu presto battezzato "Bibbia di Cope". (In epoca geologica il periodo terziario, da cinque milioni a sessantacinque milioni di anni prima del presente, inizia con l'estinzione dei dinosauri e termina prima della comparsa dei primi esseri umani; è il primo periodo dell'era cenozoica.) Marsh , che ha nominato circa cinquecento nuovi vertebrati, era paleontologo dei vertebrati al Peabody Museum di New Haven. È meglio conosciuto per aver tracciato l'evoluzione del cavallo dal minuscolo Eohippus al suo discendente moderno e per aver descritto un gruppo di uccelli estinti con denti, dimostrando la loro discendenza rettiliana.

Combattendo sui fossili. Individui difficili ed eccentrici, Cope e Marsh adottarono stili imprenditoriali aggressivi nell'ammassare le loro considerevoli collezioni di fossili, e ciascuno temeva di essere indebolito dall'altro. La disputa tra i due paleontologi scoppiò nel 1872, quando Marsh attaccò la validità di alcuni degli esemplari di Cope. I timori di Cope di essere oscurato da Marsh si realizzarono nel 1879, quando Marsh divenne capo paleontologo dell'US Geological Survey. Cope aveva sempre sospettato che il capo del sondaggio, John Wesley Powell, avesse cospirato con Marsh contro di lui. Powell si era infatti rifiutato di pubblicare gli scritti di Cope sull'indagine Hayden. La faida scoppiò nelle notizie nazionali nel 1889-1890, quando il governo tentò di costringere Cope a cedere i fossili che aveva raccolto sul sondaggio Hayden al Museo Nazionale, supponendo che questi esemplari fossero proprietà del governo. Cope ha affermato che Marsh, che era presidente della National Academy of Sciences, stava riempiendo quell'organizzazione con i suoi alleati del US Geological Survey. I membri del Congresso che volevano ridurre il bilancio di Powell accolsero con favore le accuse di Cope, tagliando gli stanziamenti del governo per l'agenzia di Powell dai 720,000 dollari richiesti nel 1890 a 162,500 dollari. Un capitolo chiave nell'emergere della scienza del governo, l'episodio Cope-Marsh ha anche contribuito in modo significativo alle dimissioni di Powell nel 1892.