La cospirazione di Aaron Burr

Schema imperiale. Subito dopo le dimissioni dalla vicepresidenza nel 1805, Aaron Burr iniziò un viaggio in tutto l'Occidente. Dopo la sua partenza, il presidente Thomas Jefferson ha ricevuto un avviso anonimo che Burr "meditava il rovesciamento della tua amministrazione", "complottava contro lo Stato" e agiva come agente della Gran Bretagna. Altre voci di instabilità politica in Occidente si sono aggiunte ai sospetti sulle attività di Burr. Fonti affidabili hanno riferito che Burr stava reclutando attivamente uomini per un esercito e ufficiali per guidarli nel tentativo di separare i territori occidentali dagli Stati Uniti. In combinazione con i territori da prendere dalla Spagna, è stato affermato che Burr intendeva creare un nuovo impero in Occidente.

La cospirazione. Uno degli alleati di Burr era il generale James Wilkinson, il governatore dell'Alta Louisiana. Wilkinson era noto per essere corrotto, ma pochi all'epoca lo consideravano capace di tradimento. (In seguito si scoprì che era un agente pagato degli spagnoli.) Riconosciuto fin dall'inizio come sospettato, Wilkinson si convinse che il piano era fallito. Il generale ha tradito il suo presunto cospiratore inviando lettere incriminanti direttamente a Jefferson. I giornali descrivevano i movimenti pianificati di migliaia di uomini armati attraverso l'Ohio, il Kentucky e il Mississippi, che sarebbero stati tutti sotto la guida di Burr. Tentando di dirigere il sospetto lontano da se stesso, Wilkinson affermò l'ignoranza: "Non solo sono disinformato sul motore principale e gli oggetti ultimi di questa impresa audace, ma ignoro le fondamenta su cui poggia". Tuttavia ipotizzò che queste attività fossero probabilmente collegate a voci di rivolta nel territorio di Orleans e facevano parte di un piano per invadere e impadronirsi di parti del Messico.

L'arresto. Jefferson ha risposto impartendo istruzioni ai comandanti militari e alle autorità civili in Occidente, ordinando loro di guardare per qualsiasi prova di attività sospette. Nel gennaio 1807 il presidente informò il Senato e la Camera dei Rappresentanti di quella che chiamava "una combinazione illegale di privati ​​contro il

pace e sicurezza dell'Unione e una spedizione militare da loro pianificata contro i territori di una potenza [la Spagna] in amicizia con gli Stati Uniti ". Jefferson ha chiamato Burr come leader e ha aggiunto che la sua "colpa è ... fuori discussione". Burr era nel territorio del Mississippi quando ha ricevuto la notizia che Wilkinson lo aveva tradito e che erano stati emessi ordini per il suo arresto. Si arrese rapidamente alle autorità locali, ma la Corte suprema territoriale era composta da federalisti solidali. I giudici hanno deciso di non incriminare Burr, ma si sono divisi sui termini del suo arresto. Durante queste deliberazioni Burr fuggì ma fu presto catturato, arrestato e portato a Richmond, in Virginia, dove il processo sarebbe stato ascoltato da John Marshall, giudice capo della Corte Suprema.

Jefferson e la Corte. Mentre organizzava la sua difesa, Burr ha chiesto alla Corte di citare in giudizio Jefferson, il che avrebbe richiesto al presidente sia di comparire in tribunale di persona sia di fornire documenti che l'imputato ha insistito fossero essenziali per il suo caso. Jefferson ha risposto che, "indipendentemente da tutte le altre autorità", era diritto del presidente decidere "quali documenti gli vengono comunicati in qualità di presidente, gli interessi pubblici consentono di essere comunicati [e] a chi". Il presidente a questo punto credeva di aver messo a disposizione tutti i documenti e la corrispondenza rilevanti per il caso. Jefferson non era un ostruzionista, ma era profondamente preoccupato per l'indipendenza dell'esecutivo e cercava di sostenerla. Non sarebbe venuto a Richmond per testimoniare perché avrebbe stabilito un precedente significativo e indesiderabile e in futuro avrebbe costretto l'amministratore delegato a partecipare a processi in Ohio o nel territorio del Mississippi. Secondo, Jefferson ha chiesto: "L'esecutivo sarebbe indipendente dalla magistratura, se fosse soggetto al comandi di quest'ultimo, e alla reclusione per disobbedienza? " La principale preoccupazione del presidente era di mantenere la regola della Costituzione che garantiva l'indipendenza dell'esecutivo dal ramo giudiziario del governo.

Il processo. Un brindisi fatto al momento del processo rappresentava, in generale, l'inimicizia del pubblico nei confronti di Burr: "Aaron Burr, possa il suo tradimento al suo paese esaltarlo al patibolo e la canapa essere la sua scorta nella repubblica della polvere e delle ceneri". In tribunale l'ex vicepresidente è stato processato con due accuse: primo, tradimento per presunta "raccolta di una forza armata" al fine di prendere New Orleans e "separare gli stati occidentali da quelli atlantici", e secondo, "un grave reato" per l'invio una spedizione militare contro territori appartenenti alla Spagna. Gli avvocati di Burr hanno sostenuto che l'imputato non aveva commesso alcun atto di tradimento. Il caso si è concentrato sul fatto che il semplice intento - in assenza di un'azione aperta - fosse sufficiente per condannare un uomo dell'alto crimine di tradimento. L'accusa ha appoggiato il peso del suo caso sul ruolo svolto da Burr nell'organizzazione di una riunione di uomini armati e presunti traditori in Ohio nel 1806. Hanno insistito sul fatto che, sebbene non fosse presente, Burr era un agente principale nel riunire la riunione e che questo dovrebbe bastare per condannarlo. La difesa ha ribattuto con una strenua argomentazione che, a meno che non fosse stato commesso un atto di guerra - e tutti concordavano che non lo era stato - il caso dell'accusa avrebbe dovuto fallire e Burr sarebbe dovuto andare in libertà.

La decisione di Marshall. Il parere di Marshall fu espresso il 31 agosto 1807. Copreva quarantaquattro pagine stampate e la lettura richiedeva tre ore. La sua lunghezza e larghezza indicava uno scopo che trascendeva Burr nello specifico mentre Marshall cercava di definire il significato di tradimento. Marshall si schierò con la difesa per quanto riguarda il raduno di presunti cospiratori e traditori. Dichiarò che l'accusa non aveva fornito un numero adeguato di testimoni per sostenere il suo caso. Più significativa è stata la definizione ristretta che Marshall ha applicato all'accusa di tradimento, una costruzione che avrebbe reso l'azione penale per questo crimine un compito difficile da allora in poi. Il tradimento non richiedeva all'accusato di imbracciare le armi, ma il capo della giustizia ha insistito sul fatto che il semplice suggerimento di una guerra o il coinvolgimento in una cospirazione non era sufficiente per richiedere una condanna. Gli accusati del crimine, dichiarò Marshall, dovevano aver commesso un atto di partecipazione palese e dimostrabile. Ha concluso che l'accusa non aveva fornito tale prova nel caso Burr. La giuria ha deliberato per meno di mezz'ora e poi ha annunciato di aver ritenuto non colpevole l'imputato. Jefferson ha risposto con rabbia al verdetto e ha suggerito che era "equivalente a una proclamazione di impunità a ogni combinazione traditrice che può essere formata per distruggere l'Unione". Un uomo libero, Burr trascorse i successivi cinque anni in Europa. Tornò negli Stati Uniti nel 1812, esercitando la professione legale e impegnandosi in vari progetti di affari fino alla sua morte nel 1836.