La controversia sull’inoculazione

Peste coloniale. Il vaiolo era la terribile malattia del diciottesimo secolo. Altamente contagioso, era caratterizzato da febbre, vomito e formazione di pustole che sfregiavano il corpo. Ha raggiunto spesso proporzioni epidemiche, soprattutto nelle città. Sebbene conosciuto in Europa da secoli, il vaiolo era sconosciuto in America fino all'arrivo degli europei. Il vaiolo e altre malattie infettive imperversavano tra le popolazioni native americane. Nelle prime città americane la malattia era un visitatore meno frequente che nelle città europee, quindi in America era più terrificante. A volte gli americani esitavano a navigare in Europa semplicemente a causa della loro paura della malattia. Di conseguenza, ricchi americani che altrimenti avrebbero mandato i loro figli a Edimburgo oa Londra per essere istruiti, li mandarono invece ad Harvard, Yale o William e Mary.

Boston. Nell'aprile 1721 una nave che trasportava il vaiolo tra il suo equipaggio entrò nel porto di Boston. Alla comparsa della malattia le autorità di Boston hanno messo in quarantena le case malate e infette, ma l'epidemia si è diffusa. Il sacerdote Cotton Mather aveva sentito parlare dell'uso dell'inoculazione dal suo schiavo Onesimo. Descritto da Mather come "piuttosto intelligente", Onesimo informò il suo maestro che in Africa era stato vaccinato per il vaiolo e non aveva mai contratto la malattia. Asiatici e africani hanno utilizzato questo processo per secoli. Il medico

ha prelevato pus da una pustola di una persona infetta che aveva un caso lieve e ha inserito lo stesso pus in una persona sana. Nove volte spesso la persona sana ha sviluppato un caso lieve della malattia che non era pericolosa per la vita. Una volta che la malattia ha compiuto il suo corso, la persona era immune al vaiolo. Mather ha pubblicamente invitato i medici locali a vaccinare i bostoniani. Il dottor Zabdiel Boylston ha risposto inoculando suo figlio di sei anni e due schiavi. Durante i mesi successivi Boylston inoculò più di 150 pazienti in più. Contribuirono anche altri medici, tanto che l'anno successivo, quando l'epidemia finì, erano state vaccinate quasi trecento persone. Solo sei sono morti, o il 2 per cento degli infetti. Dei cinquemila bostoniani che hanno contratto la malattia ma che non erano stati vaccinati, circa il 18% è morto. Chiaramente l'inoculazione ha funzionato.

Opposizione. L'unico medico di Boston con una laurea in medicina europea, William Douglass, si è opposto fin dall'inizio alla vaccinazione. Ha organizzato la maggior parte dei medici di Boston in opposizione alla pratica. Douglass ha sostenuto che l'inoculazione diffusa senza un'attenta pianificazione ed esecuzione potrebbe effettivamente diffondere la malattia. L'opposizione sosteneva anche che Mather e Boylston stavano interferendo in questioni divine. Se Dio ha scelto certe persone per ammalarsi, quale essere umano dovrebbe osare opporsi alla volontà di Dio? Sorprendentemente, i sacerdoti di Boston si schierarono dalla parte di Mather. Sui giornali si sono verificati attacchi e contrattacchi, ma il tempo e l'evidente successo dell'inoculazione hanno vinto la discussione. Alla fine Douglass stesso si avvicinò all'inoculazione e divenne un sostenitore per tutta la vita.