La commissione sanitaria degli Stati Uniti

Inizi. Nell'aprile 1861 le Lady Managers of the New York Infirmary for Women and Children, il primo ospedale gestito da e per donne, formarono la Woman's Central Relief Association per addestrare le infermiere e inviarle, oltre a cibo e vestiti, agli ospedali dell'esercito dell'Unione. L'organizzazione attirava un gruppo considerevole di ricche riformatrici, insieme a un piccolo gruppo di leader uomini. Da ciò è emersa la Commissione di ricerca e consulenza in materia di interessi sanitari delle forze armate degli Stati Uniti, o la Commissione sanitaria degli Stati Uniti. L'impresa è stata modellata sulla Commissione sanitaria britannica, che era stata creata durante la guerra di Crimea per promuovere condizioni ospedaliere più pulite e più sane.

Riconoscimento ufficiale della Commissione sanitaria. La creazione della Commissione sanitaria degli Stati Uniti

attirò l'interesse di uomini e donne in campo medico e il 15 maggio 1861 una delegazione di medici uomini si recò a Washington, DC, per ottenere l'approvazione presidenziale per il loro piano. L'Esercito Medical Bureau, l'agenzia medica ufficiale dell'esercito dell'Unione, ha visto la delegazione come una minaccia ai suoi poteri; anche il capo dell'ufficio, il chirurgo generale, ha messo in dubbio l'uso di infermiere. La delegazione ha continuato nei suoi sforzi, tuttavia, incontrando il segretario alla guerra Simon Cameron e il presidente Abraham Lincoln. Lincoln inizialmente esitò a sostenere la commissione, definendola una "quinta ruota per l'allenatore", ma il 13 giugno firmò un disegno di legge che istituiva ufficialmente la Commissione sanitaria degli Stati Uniti come comitato investigativo e consultivo.

Funzioni della Commissione sanitaria. Sebbene le donne costituissero la maggioranza dei volontari della Commissione sanitaria, i leader maschi determinarono la direzione e gli obiettivi finali dell'organizzazione. Henry Bellows, un ministro unitario, era il presidente della commissione; Alexander Dallas Bache, professore di filosofia naturale e chimica all'Università della Pennsylvania, era vicepresidente; e l'architetto paesaggista Frederick Law Olmsted e l'avvocato George Templeton Strong servirono come ufficiali. La commissione impiegava circa cinquecento agenti, per lo più uomini, per distribuire forniture mediche nei campi e negli ospedali dell'esercito e per insegnare le procedure sanitarie ai soldati; faceva affidamento anche sul sostegno dei volontari Nel 1863 esistevano circa settemila affiliati locali medici e importanti uomini d'affari di solito servivano un ufficiale di queste organizzazioni, ma le donne costituivano la maggioranza della forza volontaria. Gli affiliati hanno raccolto fondi organizzando bazar e "fiere sanitarie" e infermiere volontarie sen e cibo, vestiti, medicine e altri rifornimenti ai campi e agli ospedali. Hanno anche offerto cibo e alloggio ai soldati che viaggiavano da o verso il fronte.

Riforma nell'esercito. L'ufficio medico dell'esercito, che si era opposto alla creazione della commissione sanitaria, si rifiutò di collaborare con essa, spingendo la commissione a fare pressioni sul governo per cambiamenti nell'ufficio. La commissione ha criticato in particolare il sistema di anzianità del Medical Bureau, che ha impedito ai medici più giovani e progressisti di diventare leader. Con la sollecitazione della Commissione sanitaria, il Congresso nel maggio 1862 approvò un disegno di legge che eliminava il sistema di anzianità e consentiva al chirurgo generale di nominare ispettori per riformare il sistema medico. Lincoln nominò un nuovo chirurgo generale, William Alexander Hammond. Più giovane e più riformista del suo predecessore, Hammond ha lavorato a stretto contatto con la Commissione sanitaria per produrre un sistema medico militare più efficiente e igienico.

Critica della Commissione sanitaria. Sebbene la commissione soddisfacesse un'importante esigenza filantropica, le motivazioni dei suoi leader non erano del tutto umanitarie. I commissari hanno insistito sulla rigorosa disciplina e ordine militare, a volte a scapito dei soldati malati o feriti. Ai chirurghi del personale che non seguivano le procedure richieste quando richiedevano farmaci, ad esempio, spesso venivano negati farmaci salvavita. La Commissione sanitaria ha anche vietato ai volontari di consegnare provviste, mediche o altro, ai soldati ricoverati: solo gli agenti assunti potevano distribuire provviste.

La Commissione Cristiana. Uno dei critici più accesi delle politiche della Commissione sanitaria è stata la Commissione cristiana, un'organizzazione di volontari formata per fornire servizi religiosi e umanitari ai soldati del Nord. I leader della Commissione Cristiana sono stati particolarmente critici nei confronti dell'insistenza della Commissione Sanitaria sul fatto che negli ospedali lavorano solo agenti pagati e che questi agenti trattano principalmente con i medici piuttosto che con i soldati malati o feriti. I volontari della Commissione cristiana, al contrario, hanno lavorato direttamente con i soldati ogni volta che potevano, nel tentativo di "aumentare il valore sia dei doni che dei servizi con parole gentili al soldato come un uomo, non a

macchina." I direttori della Commissione sanitaria hanno risposto raffigurando la Commissione cristiana come sentimentale e indisciplinata; Il membro del consiglio Charles Stille ha affermato che l'organizzazione rivale non aveva alcuna utilità per "idee di idoneità, utilità pratica, efficienza o qualsiasi altra cosa essenziale per il successo dell'oggetto in vista".

Impatto della Commissione sanitaria degli Stati Uniti. La Commissione sanitaria degli Stati Uniti ha svolto un ruolo importante nella mobilitazione del sostegno civile per gli obiettivi di guerra dell'Unione. Rappresentava anche il più grande sforzo di volontariato fino a quel momento negli Stati Uniti. La sua enfasi sulla disciplina e l'efficienza rifletteva un cambiamento più grande nella società americana nel suo insieme: mentre gli sforzi di riforma prebellica avevano assunto la forma di atti di benevolenza individuali, la Commissione sanitaria era una grande organizzazione burocratica. Come i dirigenti delle grandi società, i dirigenti delle commissioni basavano le loro decisioni su teorie scientifiche di gestione. La commissione, insieme all'esercito, contribuì anche a realizzare la professionalizzazione dell'assistenza infermieristica: nel luglio 1862 il chirurgo generale Hammond ordinò che almeno un terzo degli infermieri dell'esercito fossero donne e nel corso della guerra più di tremila donne lavorarono come infermiere retribuite dell'esercito; più di duemila altri prestarono servizio come volontari o agenti pagati della Commissione sanitaria. La Commissione sanitaria ha anche stimolato la consapevolezza della necessità di pratiche più igieniche nella medicina americana. I riformatori sociali del dopoguerra, molti dei quali avevano lavorato con la commissione, spinsero per il miglioramento delle condizioni sanitarie negli ospedali e per la formazione professionale degli infermieri. Anche organizzazioni come l'American Public Health Association, fondata nel 1872, e la Croce Rossa americana, fondata nel 1881 da Clara Barton, riflettevano questa enfasi.