La cavalleria meridionale e il caso del sec

Colonial Elite. I Randolph erano la famiglia più numerosa e importante della Virginia. I fondatori della famiglia Randolph, William Randolph e Mary Isham Randolph, arrivarono in Nord America intorno al 1673 e sono conosciuti come "Adamo ed Eva" della Virginia. Avevano nove figli e trentasette nipoti. Sia Thomas Jefferson che John Marshall potrebbero far risalire le loro radici a questa "prima coppia".

Due sorelle. Judith e Ann Cary erano figlie di Thomas Mann Randolph. Il loro fratello, Thomas Mann Jr., ha sposato la figlia di Thomas Jefferson, Martha. Ann Cary Randolph, conosciuta come Nancy, aveva la reputazione di giovane donna indipendente e testarda. Come simbolo della sua ribellione, si è trasferita dalla casa di suo padre per vivere con sua sorella e suo cognato. Qui fu corteggiata dal fratello minore di suo cognato, Theodoric Randolph. Ciò ha portato a una serie di eventi che hanno gettato la famiglia Randolph in una spirale di accuse e scandali.

Il racconto. Nancy e Teodorico progettarono di sposarsi prima della morte prematura di Teodorico nel febbraio 1792. Nancy si rivolse in cerca di conforto a suo cognato Richard, che era sollecito dei suoi bisogni. Molte persone consideravano la loro vicinanza inappropriata, e c'erano sopracciglia inarcate e sussurri quando le persone osservavano un cambiamento visibile nell'aspetto di Nancy, segnato da un aumento di peso. Il 1 ° ottobre 1792 Nancy si unì a Judith e Richard per la cena nella piantagione di Glenlyvar, casa del cugino di Richard Randolph Harrison. Nancy si ammalò durante la cena e si ritirò in una camera da letto al piano di sopra. Quella sera, si udirono delle urla provenire dalla sua stanza. Quando la padrona di casa ha cercato di dare un'occhiata, ha trovato Richard Randolph nella camera da letto di Nancy. In seguito ha trovato tracce di sangue sul letto di Nancy e sulle scale che portano alla stanza. Le voci seguirono rapidamente. Gli schiavi nella piantagione di Glenlyvar hanno affermato che Nancy aveva partorito un bambino e ha affermato che il bambino era stato lasciato per morto da Richard in una catasta di legna vicino alla casa della piantagione. I pettegolezzi seguirono le voci, e presto si parlò della contea che Nancy avesse concepito un figlio da Richard Randolph, suo cognato, e che Richard avesse abbandonato il bambino nella catasta di legna di Glenlyvar.

L'inchiesta. Il famigerato discorso di adulterio e infanticidio era così diffuso che Richard si rivolse a John Marshall per chiedere aiuto. Marshall ha notato la mancanza di prove concrete contro Richard, soprattutto la mancanza del corpo di un bambino. Evidenze circostanziali e voci erano tutto ciò che gli accusatori avevano a disposizione. Marshall consigliò a Richard di comparire in tribunale e chiedere che fosse processato per omicidio e adulterio, o che fosse prosciolto. Su suggerimento di Marshall, Richard chiese al semirimitato Patrick Henry, ancora considerato il principale avvocato della Virginia, di assumere la sua difesa. Richard Randolph seguì il consiglio di Marshall e comparve al tribunale della contea di Cumberland il 22 aprile 1793. I procedimenti iniziarono una settimana dopo davanti a un gruppo di magistrati di contea. Patrick Henry ha esaminato i testimoni contro Richard. Nancy non ha testimoniato; cosa più importante, secondo la legge della Virginia gli schiavi di Glenlyvar non potevano dare testimonianza di ciò che avevano visto quella notte. L'esame dei testimoni da parte di Henry ha dimostrato che non aveva perso nessuna delle sue abilità in aula. La zia di Nancy, Mary Cary Page, ha testimoniato di aver sbirciato nella camera da letto di sua nipote mentre Nancy si spogliava per vedere se aveva un bambino. Patrick Henry la tagliò alla svelta, rivolgendosi ai magistrati riuniti ed esclamando: "Gran Dio, liberaci dagli intercettatori". John Marshall ha fornito un potente argomento conclusivo, descrivendo il rapporto di Richard con Nancy come normale e affettuoso per i cugini-in-law. La mancanza di prove concrete significava che c'erano solo voci contro Richard piuttosto che fatti, e quindi a Richard doveva essere concesso il beneficio del dubbio. Marshall ha detto di Nancy: "Ogni circostanza può essere spiegata senza darle colpa ... una persona che può essere solo sfortunata". I magistrati scagionarono Richard; non ci sarebbe stato alcun processo per omicidio; e tutte le accuse furono archiviate.

Cadere. La società della Virginia non accettava facilmente la decisione dei magistrati. Richard, Judith e Nancy si sono ritrovati emarginati in un ordine sociale che significava tutto per loro. Richard è morto in tre anni, un uomo distrutto e scoraggiato. Nancy si trasferì a New York, cercando di guadagnarsi da vivere come insegnante, ma presto cadde in uno stato di miseria. Nel 1808 fece amicizia con Gouverneur Morris, un eminente federalista ed ex senatore di New York. Morris aveva conosciuto suo padre ed era rimasta colpita dalle condizioni di povertà di Nancy. Scapolo, Morris la invitò a vivere con lui, ei due si innamorarono. Morris voleva sposare Nancy, ma prima cercò il consiglio del suo amico di lunga data, John Marshall. Il capo della giustizia scrisse a Morris che mentre le accuse di adulterio del 1792-1793 erano "molto pubbliche e suscitarono molta attenzione", le circostanze che circondavano la vicenda erano "ambigue e le voci, con la sua solita industria, ne diffusero mille altre che furono probabilmente inventate da individui maligni ”.

La verità viene fuori. Morris e Nancy Randolph si sposarono il giorno di Natale del 1809. Nove anni dopo, nelle lettere che scrisse ai parenti, Nancy raccontò per la prima volta la sua versione di ciò che era realmente accaduto. Sì, ha scritto, ha partorito quella sera a Glenlyvar, ma non era il figlio di Richard. Aveva concepito un bambino con il suo amante condannato, il fratello di Richard Teodorico. Non ci sarebbe stato scandalo se Teodorico fosse vissuto e avesse sposato Nancy. La morte prematura di Teodorico lasciò Nancy in una situazione enorme. Secondo Nancy, ha portato il bambino a termine, e quella notte, dopo cena a Glenlyvar, suo figlio era nato morto. Suo cognato Richard sapeva tutto questo e l'aiutò a superare le sue avversità. Ma non ha mai rivelato la sua conoscenza ed è andato alla sua tomba oggetto di sospetti e pettegolezzi perché, scrisse Nancy, "era un uomo d'onore".

Valutazione. Il racconto di Nancy rimane una spiegazione plausibile e comprensibile di ciò che era accaduto. Nel 1818, quando scrisse la spiegazione, non poteva esserci motivo per lei di fabbricare falsità. L'intera verità senza dubbio svanì con il silenzio degli schiavi, che sapevano molto ma non potevano testimoniare, e il silenzio della tomba, che rivendicava Richard Randolph, gentiluomo della Virginia e uomo d'onore.