La banca di Freedman

La breve storia della Freedman's Bank, ufficialmente intitolata Freedman's Savings and Trust Company, esemplifica sia la promessa che le frustrazioni dello sviluppo economico afroamericano subito dopo la guerra civile. La Freedman's Bank fu incorporata dal Congresso il 3 marzo 1865, assorbendo le banche militari che erano state istituite dall'esercito dell'Unione durante la guerra civile a Norfolk, Virginia, Beaufort, South Carolina e New Orleans per fornire servizi di deposito agli afroamericani truppe. John W. Alvord, sovrintendente delle scuole e delle finanze per il Federal Freedmen's Bureau, ha guidato la spinta a fondare la banca e ha organizzato i fondatori originali della banca, un gruppo di uomini d'affari bianchi, filantropi e umanitari.

Creata come uno sforzo missionario per promuovere la parsimonia tra gli schiavi liberati, la Freedman's Bank doveva fungere da banca di risparmio reciproca a beneficio della comunità nera. La prima banca interstatale fondata dopo la scadenza dello statuto della Bank of the United States nel 1836, la Freedman's Savings and Trust Company era un'organizzazione senza scopo di lucro. La sua carta originale non prevedeva prestiti, ma stabiliva che avrebbe ricevuto depositi da liberti e donne, li avrebbe investiti in titoli di stato e restituito i profitti ai depositanti sotto forma di interessi.

Anche se la banca è rimasta legalmente una società privata, la sua costituzione simultanea con il Freedmen's Bureau e la nomina di molti funzionari del Freedmen's Bureau come fiduciari ha indotto molti afroamericani a credere che il governo federale si fosse assunto la responsabilità della solvibilità finanziaria dell'istituto. Sperando di attirare il sostegno nero per la banca, i fiduciari hanno utilizzato gli annunci della banca per rafforzare la convinzione del pubblico che la banca avesse il sostegno del governo. Il controllo principale della banca era detenuto dai trustee interamente bianchi della banca che operavano presso la sede nazionale, situata prima a New York e poi a Washington, DC.Tuttavia, la banca assunse gradualmente leader neri locali, di solito politici, ministri e uomini d'affari, come cassieri e come membri dei comitati consultivi in ​​un ulteriore tentativo di conquistare la fiducia della comunità nera.

Incoraggiati dallo statuto del governo della banca e dall'approvazione del commissario del Freedmen's Bureau, molti afroamericani depositarono fondi nella banca. Alla fine furono istituite trentaquattro filiali, coprendo ogni stato meridionale, oltre a Washington, DC, Filadelfia e New York City. Nel 1874, 72,000 depositanti avevano affidato alla banca oltre $ 3,000,000.

Incoraggiato dal suo successo e cercando di aumentare i pagamenti degli interessi, il consiglio di amministrazione prevalentemente bianco della banca ha modificato lo statuto della banca nel 1870, consentendo agli amministratori di investire metà dei suoi depositi assegnati per i titoli di stato in azioni e obbligazioni speculative e in immobili. Guidata dal presidente del comitato finanziario, Henry Cooke, la banca ha investito pesantemente nel settore immobiliare di Washington negli anni '1870 dell'Ottocento e ha concesso diversi grandi prestiti non garantiti. Tra questi prestiti c'era uno per $ 50,000 a Jay Cooke and Company, gestito dal fratello di Henry Cooke e socio in affari, Jay Cooke, per finanziare la Northern Pacific Railroad. Questo prestito, insieme a una serie di altri investimenti non garantiti, lasciò la banca gravemente sovraestesa e vulnerabile quando la società bancaria di Jay Cooke and Company fallì nel 1873. Il conseguente panico finanziario nazionale paralizzò la banca, costringendola a sacrificare i suoi migliori titoli e prendere in prestito a ritmi rovinosi per rimanere solvente.

L'emendamento del 1870 allo statuto della banca aveva lo scopo di aumentare i profitti dei depositanti ed era limitato principalmente all'ufficio di Washington. Questa politica ha assicurato che la maggior parte degli investimenti della banca andasse a iniziative imprenditoriali bianche. Inoltre, i requisiti di garanzia per i neri che chiedevano prestiti erano molto più rigorosi di quelli per i bianchi. Di conseguenza, pochi neri sono stati in grado di prendere in prestito dalla banca e pochissimo del suo denaro è stato investito nella comunità nera. Molti neri esprimevano la loro insoddisfazione per le limitate politiche di prestito della banca e per la sua incapacità di stimolare il business dei neri e lo sviluppo economico, ma gli amministratori non convinsero il Congresso a modificare lo statuto fino al giugno 1874. Questo emendamento avrebbe permesso che il denaro fosse restituito alla filiali per gli investimenti, ma il suo passaggio tardivo ne ha impedito l'attuazione.

Con l'inizio del panico del 1873, la maggior parte dei fiduciari bianchi della banca si dimise, lasciando i fiduciari neri della banca, il cui numero era aumentato costantemente dalle nomine originali fatte nel 1867, al controllo dell'istituzione. Tra i fiduciari neri attivi nel 1874 c'erano Charles B. Purvis, John Mercer Langston e AT Augusta. Insieme agli altri amministratori rimanenti, fecero uno sforzo disperato per salvare la banca e ripristinare la fiducia dei depositanti eleggendo Frederick Douglass come presidente nel 1874. Anche i suoi sforzi per riorganizzare la banca, tuttavia, non riuscirono a compensare anni di cattiva gestione e gli effetti devastanti della crisi economica nazionale. La negligenza nei prestiti, l'incompetenza di alcuni funzionari bancari e la cattiva gestione si sono rivelati un'eredità insormontabile. Il fallimento della banca ha inferto un duro colpo allo sviluppo economico afroamericano dopo la guerra civile.

Nonostante un buon appoggio per un disegno di legge presentato al Congresso che avrebbe rimborsato integralmente i depositanti con fondi federali, la legislazione non è mai stata approvata. Solo svendendo le sue attività la banca è stata in grado di iniziare a rimborsare i suoi depositanti nel 1875, offrendo ciascuno il 20 per cento dei loro depositi totali. Molti dei piccoli depositanti, tuttavia, non sono stati individuati e quindi hanno perso tutto. Nel 1883 meno di un quarto dei depositanti aveva ricevuto rimborsi completi, che ammontavano a solo il 62 per cento dei loro depositi originali. Il crollo della banca e la riluttanza del governo ad assumersi la responsabilità per gli investimenti dei depositanti hanno lasciato un'eredità di sospetto e sfiducia nella comunità nera. Le perdite monetarie della banca furono particolarmente tragiche perché rappresentarono uno dei primi tentativi degli schiavi appena liberati di afferrare la sicurezza economica e l'eguale cittadinanza.

Guarda anche Bureau of Refugees, Freedmen, and Abandoned Lands; Douglass, Frederick; Condizione economica, Stati Uniti; Langston, John Mercer

Bibliografia

Fleming, Walter. Il Freedman's Savings Bank: un capitolo nella storia economica della razza negra. Chapel Hill: University of North Carolina Press, 1927.

Osthaus, Carl. The Freedman's Savings Bank: filantropia e frode. Urbana: University of Illinois Press, 1976.

louise p. maxwell (1996)